• Полный экран
  • В избранное
  • Скачать
  • Комментировать
  • Настройка чтения
Жанр: Юмор Фэнтези
Форма: Рассказ
Моя линия из проекта: http://litsovet.ru/index.php/author.page?author_id=6113 Здесь собранны три цикла: Долай, Инферно и Ученичество Демона. Желаю приятного прочтения Но если есть замечания или нарекания с удовольствием выслушаю.

Сотворение мира. Личная антология.

  • Размер шрифта
  • Отступ между абзацем
  • Межстрочный отступ
  • Межбуквенный отступ
  • Отступы по бокам
  • Выбор шрифта:










  • Цвет фона
  • Цвет текста
Долай.
Стас.

1. Турист.

В какую бы сторону я не поворачивал лицо, ветер услужливо менял направление, целыми горстями швыряя ледяные лезвия снежинок. Скосив глаза можно было заметить малиновое пятно, овеянное струями пара, будьте знакомы - мой нос. Им я мёрзну. Сменив цвет на революционный, он напрочь заложил все подступы к себе. В результате чего пропитанный моим дыханием шарф зверски дёргал за примёрзшую к нему щетину.
Пожалуй, ещё осталось расставить пропущенные слова в животрепещущем предложении: какая (слово) понесла меня в (какой?) путь? ...А вот и не правильно! Понесла меня необходимость, а путь вовсе не испорченный как вы сказали, а заснеженный. И вообще, мы, русские, называем дорогой то место, через которое планируем пройти.
Ага, вон сразу за этим сугробом должна быть метеостанция. Впрочем, кто ж её знает, какое отражение она нашла здесь? Ить ежели там её нет, или вообще чего-нибудь непотребное - снеговика буду изображать очень реалистично... Морковки жаль, нет. Впрочем, может если взять сосиску из рюкзака...
Нет. Эт я уже загнался. Точнее покатился, благополучно перевалив через гребень. На ходу соображаю, не привиделись ли мне огни. Уже на середине своего полёта доходит, что нет. Затормозив прямо перед гостеприимно светящимися окнами, собрав под себя руки и ноги, а в себе силы поднимаюсь и ковыляю к двери. Навалившись на неё всем телом, очень счастливой грудой оседаю в помещении.
Оттаивая, а также попутно радуясь жизни, вспоминаю, что стоит осмотреться. Борясь со съехавшим на бок ранцем, встаю. И ненадолго замираю в новом положении, впрочем, горящая после холода кожа услужливо напоминает о реальности происходящего. Прямо на дощатом полу, как ни в чём не бывало, отплясывали грифон с драконом. Да и вокруг народец какой-то виднелся, тоже несколько необычный. Тоскливо оглянувшись в сторону поросшей белым инеем двери и тяжело вздохнув, захожу в зал. Как говаривал Александр Матросов - проклятый гололёд...
- Эй! Размороженный! Отряхнись хоть.
- С-спасибо.
За невысокой стойкой вопреки ожиданиям стоял вполне обычный человек. Хотя... Почему, собственно, вопреки?
- Горячительное есть?
- Кипятку хочешь? - ещё шире ухмыльнулся бородач. - Ты и так смурной. Вон лучше чаем отогрейся. А потом уж и соображай, что заказывать.
С этими словами он водрузил на стойку чашку, от которой медленно поднималось белёсое облачко. Может он и прав. Вот сейчас чаю хлебну (без сахара, скупердяй, налил) и спокойненько так осмотрюсь. Вон дракон. Худющи-и-ий, хотя кто их знает? Может, так и надо? Вон, какие мышцы отрастил... Зато сам не больше лошади. Грифон же кажется более солидным, наверное, из-за распушенных перьев. Пристроив рюкзак под стойкой, облокачиваюсь, чтобы лучше осмотреться. Мда... Снова сосредотачиваюсь на кружке.
Куда ж меня забросило-то? Порывшись в забитом снегом кармане, достаю брошюрку “Горнолыжный курорт”. Ага, ждите. Нет, с лестницы тут, наверное, меня спустить-то спустят. Если что. А вот с горы - не знаю. Сняв перчатки, грею руки чашкой. Уф. Главное: я - в тепле, обед на столе, чай в руках, голова на плечах... От чая нос наконец-то снизошёл до переговоров и его революционный цвет несколько потускнел. Попутно узнав, что от чая пахнет мятой, а от меня - давно немытым пролетарием, нахожу подтверждение фразы про обед. Прикинув, достаю бензиновую зажигалку.
- С деньгами проблема. На обед хватит?
- Хорошо сделано... - он покрутил зажигалку в пальцах - что это?

***

Уплетаю обед, слушая разговор посетителей. Хотя, и трое музыкантов не зря ели свой хлеб, выводя какую-то бесконечную мелодию.
- И вспугнул таки?
- Из-за одного нечаянного звука... И нечего перья топорщить! Это ветка хрустнула.
Хмыкнув, грифон кивнул.
- Одно... Гм... Односвойственно, в общем. Дальше то что?
- Ну, дальше выбор: али грибы собирать, али рубленые котлеты из хвоста наделают.
Итак... Вроде не психи. Остальной народ, при всей своей разношёрстности, для снимков никак не годился. Ящер в компании крысы и коренастого угрюмца фотогеничностью не отличались. Остаются только недавние танцоры. Залпом допиваю вторую чашку. Поехали.
- Можно на пару вопросов?
От неожиданности они прервали беседу на полуслове.
- Да... Второй какой?
- Вас обоих сфотографировать можно?
Собеседники переглянулись.
- Чего, чего?
Сделанная и тут же распечатанная фотография стола была подвергнута всеми доступными ими способами. Запах, вкус, прочность горючесть. После того как измызганные кусочки фотографии догорели, было дано добро. Нажав “печать” делаю три копии. Вопреки ожиданиям к фотографиям отнеслись бережно. Во-о-от... А с этого места поподробнее. Одна из условий путёвки минимум болтовни. Да и честные все до какого-то придела.
- Гал...
- Что Гал? - не сразу понял я
Дракон улыбнулся.
- Я Гал... Имя такое. Если целиком - Эгалитэ. А это Либер.
- Либиртэ... Если не обрезать, - откашлялся грифон.
- Стас. Станислав если полностью, - кивнув, представился я.
В общем-то, здесь с этими ребятами я согласен. Станислав куда лучше. Да и рифмы дурацкие. Стас... Атас... А дальше рифмачу в нос.
- Славящий стан? - грифон покосился на фотокарточку. - Фотограф - это наследственное?
- Почти, - натянув перчатки, я встал. - Мне пора дальше... В путь.
Дракон удивлённо посмотрел на меня.
- Ну... Заходи, если что.
- Ни пуха, ни пера, - пожелал грифон.
- К чёрту.
Подобрав рюкзак, выхожу наружу. Только отойдя от гостиницы, достаю стартёр. Пора домой. Главное, эти координаты не забыть.

2. Город.

Смешная зверушка всё-таки человек. Правое полушарие головного мозга отвечает за левую сторону, левое - за правую. А глаза? Крест на крест и от рождения видят всё вверх ногами! А мы ещё смеёмся - как Бог черепаху. Тьфу... А верблюд? Несчастное животное - два раза правду сказал, и теперь плевать на всё хотел. Опять отвлекаюсь.
Сразу за дверью входа в турфирму моему взору открылся совершенно дикий технарь. Он имел по-гамадрильи красные глаза, и судя по стёршимся джинсам такую же задницу. Сей экземпляр нервно курил, то и дело поправляя очки с толстыми стёклами, и неотрывно наблюдал за экранам, время от времени постукивая по видавшей виды клавиатуре.
- Сколько времени?
- Без пяти трындец, - не отрываясь от монитора, сообщил он. - Вы собственно к кому?
Кажется, сиё явление есть альтернатива сидевшей тут вчера секретарши... Сокращение что ли?
- У меня путёвка на сегодня, - от неожиданности технарь откусил у сигареты фильтр и поднял на меня глаза.
- Трындец... - он затушил сигарету. - То есть вам прямо по коридору и направо.
Кивнув, шагаю в указанном направлении. То тут, то там виднеются следы срочного капремонта. Осторожно лавирую между непонятными шкафобразными приборами и выставленными в коридор стеллажами. Чем дальше в лес, тем партизаны толще... Кой перелёт тут твориться?
В кабинете директора тоже кавардак. Мельком взглянув на меня, он поинтересовался:
- Станислав Сергеевич? Путёвка на материковый горнолыжный курорт?
- У вас хорошая память. Что с ней?
Сдвинув кипу бумаг с заваленного стола, он предложил сесть.
- Я осведомлён по вашему вопросу.... Итак, вы попали куда нужно. Господа Эгалитэ и Либертэ находятся на должности егерей и работают в паре, провешивая трассы. Горнолыжные - тоже. Просто в связи с отсутствием метеостанций вы попали во время снежной бури. И из-за ЧП мы сможем вас доставить только до Долая.
- Кто меня проводит на базу?
Директор нервно побарабанил пальцами по столу.
- Примерно через день-два ваши знакомые должны будут спуститься за провизией. Мы компенсируем вам все ваши расходы...
- Время вылета не изменилось?
Директор облегчённо покачал головой.
- Нет, всё также. Мы ценим свою репутацию. К счастью мы вовремя меняем, устраняем поломки. Как говорится: лучшее средство от перхоти - гильотина.
- Хорошо.
Гильотина? Интересно чем он тогда лечит геморрой?! Вот ведь болтун. Хоть треух заказывай.

***

Сочащийся из-за листьев старого дерева свет фонаря окрашивал моросящий дождь в изумрудно зеленый цвет. Коричневое, чёрное, белое, зелёное... И жёлтые огни окон - кр-р-расота одним словом! Даже периодически забываю о навязчиво хлюпающих ботинках. Не в силах пересилить себя, оглядываюсь. На фоне ночного неба проступают чёрные силуэты домов. То тут, то там видны горящие янтарным светом окна. А редкие неяркие фонари выстроены в одну цепочку, словно с неохотой выхватывая куски вымощенной брусчаткой улицы. Мечта туриста! Старинный город, новые места, необычные жители... Плюс погодка, в которую хороший хозяин собаку на улицу не выгонит. На всей улице, насколько видно, только один дикий турист. То бишь - я.
Однако тёплый летний дождь странным делом скорее радовал. А посему, приняв волевое решение, пускаюсь в путь, обозревая местные достопримечательности. Каждое место имеет свой характер, своё настроение. Вон тёмную аллею пересекает крестовиной пешеходный путь. На перекрёстке в слабом свете фонаря влажно поблёскивает памятник. Приглядевшись, можно разглядеть лишь общие фигуры. Человеческие? Будто давимые невидимым грузом они бессильно гнутся. Мрачные сосны за памятником, словно чёрные зубцы, впиваются в небо. А чуть дальше за памятником можно разглядеть прогнивший сарайчик без двери. На него падает белесый свет фонаря с той улицы. Словно зазывая, с перекрестка подул холодный ветер.
Зябко передёрнув плечами, ускоряю шаг. Бр-р-р... Ну и место. Через несколько кварталов перестаю ощущать озноб. И остановившись около почти крепостной арки, словно стерегущей вход во двор дома, заглядываю во двор. Тут больше горящих окон. Их свет в искрящихся дождевых каплях становиться медовым, мягко освещая двор. Они разные... От небольших, словно выглядывающих из-под земли, до верхних, непонятно зачем устроенных на чердаках. Сквозь шум дождя доносятся обрывки слов. Осторожно втягиваю ноздрями воздух и тут же ловлю запахи готовящейся еды... Шумно сглотнув, шагаю дальше, прислушиваясь к городу вокруг меня. Долай. В имени суть. Ближе к окраине дома начинают постепенно уменьшаться в размере, снизившись с пятиэтажек до одноэтажных домов, недоверчиво выглядывающих из-за заборов. Светлеющее небо начинает выхватывать первые утренние краски, словно оживляя мир вокруг. Светлеющее небо постепенно словно загорается пожаром рассвета. Неожиданно резко аллея оканчивается на краю обрыва, открывая вид на море. Кр-расота! Видимо, последнее слово я произнес вслух.
-Угу... Долай - действительно симпатичное местечко.
Обернувшись, замечаю балансирующего на спинке скамейке Либертэ. В одной лапе он сжимал недоеденную половину батона, в другой - тяжёлые часы с откинутой крышкой.
-Либертэ?
-Он самый... - кивнул грифон.

3. Утро.

- Может ли Бог сотворить камень, который не сможет поднять?
- Э-э-э...
- Поторопился с ответом - и прозвище тебе “Не Глупый”.
- Ну, спасибо!
- Ошибаешься. Дурак поторопился бы дать правильный ответ.
- Правильный?
- Если Бог может сотворить такой камень - значит, он не всемогущ, и это не Бог. Если же он не может что-либо сотворить - ответ тот же.
Вот ведь пернатый...
- И тогда, кто есть умный?
- Тот, кто поймёт принцип парадокса универсалий. Это есть границы логики.
Вот ведь...
- А чё-нить попроще есть? - взмолился я.
- Ну-у... Когда Бог сотворял моря, Он решил их напоследок малость посолить - но заговорился с рыбой. С тех самых пор моря солённые - а рыбы немые.
- Так это же анекдот.
- Что?
- Шутка. Байка.
- Гм... Вообще-то, тут было сказано - Не рассеивай внимание! - моря солённые! Не рассеивай внимание! - рыбы немы!
- Грифоны психи...
Либертэ хрипло засмеялся.
- Однажды Гал рассказывал: змей очень часто называют младшими братьями драконов - но каждая из них знает, что дракон - это тот же змей, который не может обходиться без лап и крыльев.
- То есть просвещенный дракон - это инвалид?
Грифон по-птичьи наклонил голову на бок.
- Тебе нужен хвост?
- Как ежику футболка.
- Именно!
Глаза Либертэ буквально лучились смехом. Над Долаем начался новый день
Гостья.

...Крикнули “Fire”!
Ёлка зажглась...
Детский стишок.


- А-а-а-а!
- Гаси его!!!
- А-а-а-а!!!
- Идиот! Отпусти ведущего! Гаси пожар!
Ярко освещённая студия резко заволакивалась дымом горящих декораций. Секундой позже на маленьком экране возникло личико растрёпанной девушки в разбитых очках. Поправив сломанную дужку, она сфокусировала взгляд на камере:
- По причинческим технинам...
Экран заволокла заставка с логотипом канала. Недовольно покачав пульт в пальцах, выключаю телевизор.
- Не ладно что-то в датском королевстве... Или где это снимали?
- На островах, по-моему. Про что передача-то была?
Бросив пульт, на земляной пол потягиваюсь.
- Воинствующий материализм “За краем” называется... А на выпуск пригласили какого-то нечистого из Анклава. Ну, вот и доигрались.
- Что на других?
- Сейчас “Выбор из двух зол” кажут. Бр-р-р.
- Это с материка что ли?
Киваю. Ну и весёлые у нас соседи, однако... Материк с одной стороны - Анклав с другой. Да ещё, говорят, имперцы активизировались. Эх, Долай нехорошее время тебе переживать приходиться. Либ задумчиво посмотрел на окно. За которым нескончаемым потоком падали толстые струи летнего дождя. С какой стороны ни ткнись, на улицу ему ну не как не хотелось. Под дождём из него летун никакой. И будет он не гордый грифон, а мокра кура. А дежурить в одного я сегодня не намерен. Он мне и так уже два дежурства должен. И вообще аккумулятор завтра на базу везти. Явно почувствовав мои мысли, он замахал лапами.
- Под конец! Мы сейчас на центральной дороге! Какой ненормальный пойдёт в обход? Там же топи и дождь. Можно только здесь и постоять.
- Хорошо. Первым дежурю я. Потом подменишь.
Он довольно закивал головой, компактнее сворачиваясь на мате. Совершив над собой форменное насилие, всё-таки выхожу из сторожки. Дождь злорадно обрушился на меня со всех сторон. С удовольствием, молотя по носу, ушам, а также грязевыми каплями с земли по брюху. Безнадёжно взглянув на затянутое пеленой облаков небо, встаю на пост. Точнее плюнув на всякое приличие, сажусь на хвост. Чище от этого всё равно не буду, а в морду летело меньше брызг. Словно назло дождь усиливался, под конец я лишь с трудом разбирал белеющую поперёк дороги рогатку. Неожиданно одна из вспышек молний высветила бредущую по дороге фигуру. Натолкнувшись на рогатку, фигура ничуть не смутившись начала обходить её. Вот тебе и дождливая погода. Думал только конный пройдёт.
- Назовитесь!
Вздрогнув, фигура замерла.
- Истребитель нежити! Аллиссон Дэф!
- Страж. Эгалитэ. - Эк кто к нам пожаловал-то! Несколько озадаченный данным явлением быстро соображаю, какого перелёта укротитель... тьфу! Истребительница могла забыть в Долае. - Сними плащ и подними руки. Теперь подойди.
- Драконы бояться девушек? - мило улыбнулась Аллиссон.
- Драконы - нет, а стражи не доверяют, - буркнул я, бегло осматривая гостью.
Мда. Эка пава разодетая. В смысле разо-детая - раздетая то есть... Если что и скрывает - то я не заметил. А то немногое что было, скорее напоминало одежду купальщиц на побережье. Ничего не понимаю. Ни наряд, ни внешность никак не вязались с названной ею профессией. Из оружия - только висящий на поясе рядом с кошельком нож. Что опять же штука несерьёзная. В полной рассеянности втягиваю носом воздух и улавливаю идущий от неё сладковатый запах. Стоп. Люди так не пахнут. Эт я точно знаю. А духи на таком ливне просто-напросто смоет.
- Откуда родом?
- Барьер. Плащ можно надеть? Или не налюбовался?
- Оденьте плащ. Ваше происхождение?
- Наполовину суккуб.
Вот те новость. И кого она тогда истребляет? Впрочем, не моё дело.
- Зарегистрируйтесь в префектуре. После чего имеете право начинать деятельность. Счастливого пути.
- Ой, спасибо. Удачи зелёненький.
Лучезарно улыбнувшись моей нахохлившейся особе, она зашагала по дороге. Бр-р-р. Ну и погода. С сомнением смотрю вслед удаляющемуся плащу. Если дорогу затопило, то, как пить дать, увязнет.
Нет вообще - разбаловал я его всё-таки. Пусть-ка начнёт долги отдавать. А то в сухую погоду и я постоять могу. Окончательно утвердившись в своём решении бодрым шагом, направляюсь к сторожке. Толкнув лапой дверь, захожу вовнутрь. Так и есть! Спит! Стряхиваю воду с крыльев прямо на его довольную физию.
- Какого... Гал?!
- Твоя смена. Всё - я спать.
Тяжело вздохнув, Либ оторвался от дивана. И ссутулившись, побрёл на улицу. Упав на матрас, почти сразу проваливаюсь в сон. Разве что успеваю подумать, что в таможенной книге забыл оставить заметку.

Просыпаюсь неожиданно. А именно оттого, что в нос полетела холодная вода. Чихнув, просыпаюсь.
- Либ? Ах ты ж! - внезапно сфокусировав взгляд понимаю что передо мной та самая истребительница с дороги.
- Доброе утро таможня.
Завязла всё-таки... Тем временем Аллиссон с интересом разглядывала телевизор.
- Это из внутреннего Города?
Чего ещё за Город?
- Нет - это с островов, подарок друга... Вам включить?
- Да, если можно.
Нащупав хвостом, пульт, подкатываю его к лапе. И включаю первую попавшуюся программу. Это оказывается та самая островная программа. На фоне обгоревших декораций посреди кафельной плитки возвышается неизвестно откуда взявшийся трон. На троне восседает потенциальная работа моей гости и держит речь, а параллельно время от времени встряхивает побледневшего от страха ведущего.
- ...и если среди вас, господа уважаемые, ещё остались материалисты - милости прошу!
- С-с-сэр творец нам звонок в студию.
Чудище недоумённо поворачивает голову, потом явно что-то вспомнив, утвердительно кивает головой. Сквозь треск помех слышится странно искажённый голос.
- Здравствуйте! Извините, но мне кажется, что ваша программа постепенно теряет весь накопленный авторитет. Чего только стоят эти дешевые спецэффекты.
- Дешёвые... Спецэффекты... - совершенно обалдело пробормотал сидевший на троне демон. - Ах ты...
Неожиданно посреди студии появился толстенький человечек лет сорока с телефонной трубкой в руках. Он ошарашено оглядывался вокруг.
- Ну, как тебе спецэффект?
- Н-н-н-не надо!!!
Бросив трубку человек, распластался на полу, накрыв голову руками. Демон брезгливо повёл бровями.
- Надеюсь, это был последний материалист... Так и быть - живите, островитяне.
Демон исчез, оставив после себя лишь нелепо торчащий посреди студии трон. Аллиссон заворожено прикоснулась к экрану. Потом отдёрнула руку.
- Это где-то далеко? Да?
- Да. Всё - я спать.
Наскоро объяснив ей, что такое пульт, и отняв у неё ножик на всякий случай, я провалился в долгожданный сон.

Чьи-то тёплые руки настойчиво теребят меня за ухо. Открыв один глаз, замечаю перед собой поглощённую этим занятием Аллиссон.
- Тебе не говорили, что будить неприлично? Тем более голодных, злых, не выспавшихся...
- А одиноких?
Теперь уже широко распахиваю оба глаза и с удивлением отмечаю, что на гостье отсутствует даже тот легкомысленный наряд, что был в начале. Вот тебе раз...
- В каком смысле?
- В том самом, дружок... Или тебе компанию составляет твой напарник?
Вот тебе и два...
- Нет... Но...
- А в чём же тогда дело? - промурлыкала Аллиссон.
- Я... с людьми не могу!
- Вижу.
Её улыбка стала ещё шире. Скосив глаза вниз, испытываю неумолимое желание выругаться в самых крепких выражениях... Ещё как могу. Ого-го как. Кажется измученное долгим воздержанием тело, наконец-то себя проявило. Ну не носят драконы штанов! Не носят!!! Стоп. А собственно, какого чёрта? Согласившись с мудрым телом, крылом притягиваю Аллиссон к себе...

Выжат как лимон. Кажется, постепенно начинаю понимать, откуда взялось это людское поверье о смертельной ночи с суккубом. Она тоже, тяжело дыша на моей груди, медленно приходит в себя. Ощущаю мимолётный прилив гордости. Впрочем, резко сменившийся ощущением близящихся шуточек Либа.
Закутанная в мои крылья, Аллиссон с наслаждением потянулась, после чего счастливо улыбнулась мне. Внезапно мне подумалось, что будь моя смена, эту же улыбку сейчас наблюдал мой напарник. Бр-р-р. И ведь понаблюдает, если она здесь на ночь останется. А болота запросто могут держать дорогу ещё до послезавтра. Завтра... Завтра! А завтра, хвостом те по голове, у нас проверка. Точнее, завтра с утра. А утро... Взглянув в чёрный квадрат окна, понимаю, что утро не так уж отдаленно.
- Аллиссон...
- Да?
Она с интересом провела пальцем по нагрудной чешуйке, пытаясь её приподнять.
- Если ты не прошла сейчас то завтра и после завтра - ты не пройдёшь точно. Вода с гор только ещё больше разольёт болота.
- Тогда придётся задержаться... - задумчиво протянула она, подперев подбородок кулаком.
- На драконе летала?

Дождь уже почти кончился, когда я и собранная Аллиссон уже вышли наружу. В слабых отсветах из окна можно было различить мокрого и недовольного Либертэ.
- Гал, ты куда?
- Отвезу гостью... Ты всё равно сейчас с грузом далеко не долетишь.
Либ мрачно смерил меня взглядом.
- Удачи. Только учти, утром проверка. Опоздаешь - лично хвост узлом завяжу.
- Угу.
Кажется, не дошло. Или деликатничает? Впрочем, вряд ли... Ориентируясь по еле видным вдали городским огням и делая энергичные взмахи, лечу к городу. Из-за затянувших небо туч то и дело боюсь потерять высоту. Сиё явление может принести немало сюрпризов... Вплоть до крепких дружественных объятий с каким-нибудь одиноким деревом. Да и люди в подобных ситуациях делятся на две группы. Одни до потемнения в глазах (моих в первую очередь) вцепляются руками-ногами в мою многострадальную шею... Другие же начинают орать песни, болтая при этом вышеупомянутыми корявками. Причём за оную корявку их зачастую ловить как раз и приходиться. Причём все как один отказываются от того, чтобы лететь у меня в лапах. К счастью моя наездница ни к одной из этих категорий не принадлежала. Впрочем, может быть, не знала песен, а может, не боялась высоты.
- В городе сесть не смогу.
- Почему? Там нет площадей?
Аллиссон нагнулась вперед, чтобы лучше слышать.
- Есть.
- Ну?
Вот ведь.
- Площади заканчиваются, а тормозной путь - нет.
- Тогда у ворот.
Заложив красивый вираж, высаживаю Аллиссон как раз около входа в город. Обняв меня на прощание за шею, она зашагала к воротам. Некоторое время смотрю её вслед. Светает - пора.
Народ, не имеющий названия.
1. Ночлег.

Луна своим холодным серебром вычерчивала в ночной тьме контуры гор...
Говорят, каждое живое существо тень всего мира. Говорят, перед смертью жизнь мелькает перед взором не только у каждого из нас, но и у всего мира. И всё то, что было в начале - обязательно повторится в конце. И то, что мы по ошибке назвали концом, вполне может быть агонией. Много чего говорят...
К примеру, то, что одни народы были созданы в насмешку над другими. Не знаю. Это вообще странные мысли для рождённого в моём народе. Мы вообще избегаем открытых мест и тем более таких пропастей как эта. Вот и сейчас сидя посреди этого великолепия, боюсь ударить кремнем о кресало. Один удар и оранжевый огонь радостно набросится на заботливо собранный хворост, озарив мою стоянку своим светом... Меня пробила дрожь, когда я представил, что оранжевая точка посередь залитой тьмой долины будет видна отовсюду. Вон с того залитого лунным светом склона, с той реки... Из бездонного неба, наконец.
Уняв дрожь, осторожно, чтобы не звякнуть, кладу кремень и кресало обратно в мешок. Потом осторожно достаю кулёк с ломтем козьего сыра и, поколебавшись, головку чеснока. Развязав тряпицу с сыром, приступаю к еде, почти полностью на ней сосредоточившись. Постепенно захлестнувшая меня волна страха начинает отступать. Народы в насмешку...
Смеясь над весёлой картинкой все, включая обиженного, плотно сжавшего от обиды губы, как-то забывают каково самой картинке. Впрочем, ей-то всё равно. Нарисованная углём на бересте или мелом на стене - она продолжает оставаться такой, как была, пока её не сотрут дожди или ветер. А народ? Некоторые переисполненные яростью и отвагой в бою добиваются чести называться таковым. Другие же предпочитают, чтобы о них просто забыли. Покончив с едой, закидываю тряпицу обратно в мешок, и достаю фляжку, сделав пару глотков, трачу оставшуюся воду, чтобы старательно выполоскать рот. Не оставляя после себя ни единого запаха. Закинув её к тряпице, плотно затягиваю шнурок на мешке, после чего вытягиваюсь на земле, приспособив его под голову. Однако сон не как не шёл, перебиваемый свежими ночными запахами.
Когда встанет солнце, одни неузнаваемо перевоплотятся, другие и вовсе исчезнут, но сейчас они как один пели одну песню. Пихнув мешок кулаком, перекатываюсь на бок. Ещё до рассвета мне предстояло отправиться в путь, чтобы дойти вон до тех вычерченных на фоне ночного неба скал. Прямо за ними начиналось море, усеянное бесчисленными пляжами и прибрежными лесами, к северу в двух днях пути за чередой болот начинался Долай. Цель моего похода. Место, где люди тщательно собирают под своё знамя все неудавшиеся шаржи... Впрочем, кто знает, найдётся ли место там для шаржа на них самих? Если да - то мы и так привыкли довольствоваться малым, если нет... Плотно зажмуриваюсь. А если нет, то в лучшем случае им удастся поймать ещё одного разведчика, что будет ожидать меня на месте встречи.
Иногда кочевать оказывается намного удобнее, чем рыть постоянные норы. В памяти проносятся образы солдат, раздражёно лазающих по нашим времянкам, и пытающихся определить кто именно тут недавно жил. Чтобы окончательно успокоиться перед сном вспоминаю последнюю стоянку. Где я и ещё двое разведчиков, накинув плащи, наблюдали как крестьяне, размахивая факелами, толкуют что-то о лесных духах и о лесных же разбойниках. И как всегда подобные разговоры постепенно свелись в нудную и неизобретательную ругань в адрес зажравшегося шерифа, могущего только драть налоги да слеподырого короля, не желающего ничего видеть дальше своего носа, хотя казну и наложниц этот самый нос никак охватывать не может. Всё ещё улыбаясь в усы, постепенно погружаюсь в чуткий сон.

Чихнув, просыпаюсь. С удовольствием отмечаю, что небо на востоке лишь немного успело посветлеть, предвещая неизбежный восход солнца. С удовольствием потянувшись, встаю, разметав по ближайшим кустам так и не использованный вчера хворост, надеваю на себя лямки своего походного мешка... Несколько секунд просто, зажмурившись, стою. После чего открываю глаза, сделав глубокий вдох. В путь! Некоторое время продираюсь сквозь заросли вереска. После чего выхожу к небольшой речке текущей через долину. Ненадолго остановившись, чтобы наполнить фляжку, продолжаю свой путь. Посмотрим, как у вас с чувством юмора, люди...

Бодро шагая, мышь... Или уже не мышь? Ведь ни одна из мышей никогда не сможет так быстро идти, совсем по человечески улыбаясь, и даже что-то насвистывая, отмахивая в такт хвостом. Впрочем, неважно. Главное что наш с вами путник, поправив лямку, уже скрылся за небольшой рощицей, направляясь к своей долгожданной цели.

2. Танцуя.

Точно. От людей границы ставили... Ещё раз пробегаю по кинутому в топь посоху. Присев на кочку, любуюсь своей работой. Черные заводи и предательские топи, практически непреодолимые для людей - оказались абсолютно бессильны перед мышом. Пусть не совсем обычным. Но всё же. Вытащив начавший тонуть посох, устраиваюсь поудобнее. От стен города меня отделяет уже обычная земля. Подумав, ограничиваюсь, водой из фляги, не хватало ещё отяжелеть перед входом в город. Скинув капюшон, подставляюсь ещё греющему перед заходом солнцу. Всё-таки бояться можно до какого-то предела, потом это занятье становиться скучным. Щурясь на краснеющее небо, улыбаюсь тому, как в начале перехода, дрожа как осиновый лист, напрягая все силы, я вытаскивал себя из недовольно чмокающей трясины. Загнав пробку обратно, сощурившись, смотрю на грозно нависающие надо мной стены. Когда глаза привыкли к отбрасываемой ими тени, невольно смеюсь, поражаясь людям. Из-за природной преграды с этой стороны у них не только самая слабая охрана, но и самая слабая часть всей стены. Закинув фляжку обратно, по-хозяйски подхожу к решётке. Проржавевшее насквозь железо с лёгкостью вывернулось из своих каменных пазов. Точно от людей ставили... Ну, какой человек пойдёт сначала в лоб сквозь трясины, для того чтобы пролезть сквозь решётку городского слива? Помолившись Мому (покровителю-создателю нашего народа), пролезаю в узкое отверстие. И осторожно взбираюсь по склизкой стенке слива на мощённую брусчаткой улицу. Мдя. Кажется, запах отпугнул не только самих горожан, но и стражу. Кстати о запахе... Вытершись плащом, выбрасываю его в канал. Потом лезу в мешок, за запаской. Натянув на себя обнову, чувствую себя обновлённым. Неожиданно замечаю дрожащую на брусчатке амбарную мышь. Испуганно косясь на меня бусинками глаз, она пыталась вытащить что-то застрявшее в щели между булыжниками. Подумав, бросаю ей кусочек сыра из своих запасов. Бросив доставать, меньшая сестра схватила неведомо откуда свалившееся счастье. Улыбнувшись, направляюсь вдоль стены, мимоходом отвесив пинка подкрадывающейся к ней крысе. Здравствуй Долай... Обычно вгоняющая в дрожь неизвестность сейчас веселила. Не знаю, что со мной, но, сколько я ни спрашивал остальных - такая же история. Может быть, нас захлёстывало любопытство, не знаю...
Натянув капюшон на самый нос, и как можно старательнее опираясь на посох, иду по пустынной улице и, пытаясь не задирать нос, осматриваю окружающие меня постройки. Этак и заблудиться недолго, как в лесу. Однако лес кормит. А город? Сторонясь редких прохожих, задумываюсь. У муравьёв царица в самом центре. В деревнях староста завсегда посередь деревни живёт. В общем, Аид этих людей разберет, где и кто. Впрочем, и народ попадался тут разный. Видел даже двух сатиров. Осмелев, начинаю пробираться туда, где побольше народа. Минув два рынка и несколько зданий непонятного назначения, я остановился перед роскошным двухэтажным зданием с фасадом, изукрашенным разнообразной геральдикой. Втянув носом воздух, прохожу через толпу людей прямо к парадной лестнице. И внутренне холодея, начинаю подниматься вверх. Перед самыми дверями меня остановили двое стражников.
- Куда?
- К тому, кто правит этим городом.
Стражник ухмыльнулся.
- Не высоко ли берёшь, бродяга?
- Не высоко. Я посланник своего народа.
Неимоверным усилием воли заставляю себя снять капюшон. Подняв глаза, замечаю, что презрительные ухмылки на их лицах сменились на безлико-напряжённые. Холодные глаза оценивающе рыскали по мне в поисках оружия. Чувствуя как по животу расползаться холод, пытаюсь сохранить самообладание и продолжать спокойно смотреть в их лица. Наконец один из стражников прервал гнетущее молчание.
- Посох и ранец оставь здесь. Раскрой плащ... - цепко окинув мою фигуру, взглядом он кивнул: - иди за мной.
- Хорошо.
Оставив посох и мешок около двери, я пошёл за взявшимся проводить меня охранником. По большей части смотрю на его спину. Потому что если отвести взгляд, то сразу напарываешься на удивлённые лица людей идущих по корридам. На втором этаже он что-то коротко сказал ещё одному посту стражников после чего, доведя меня до двери, скрылся за ней, оставив меня подождать снаружи. Через некоторое время он вышел, кивком приглашая пройти. Спиной к застеклённому окну за невысоким столом сидел довольно грузный человек.
- Геонтий. Начальник стражи. От какого ты народа говоришь?
- Фламин. И я от своего народа. У нас нет самоназвания, - кивнул я, застыв перед столом.
Досадливо крякнув, он побарабанил пальцами по столу.
- И так что же ты от нас хочешь?
- До нас дошли слухи, что Долай даёт прибежище беженцам всех народов. Мы готовы присягнуть в верности.
Некоторое время Геонтий молча смотрел на меня.
- Итак, сколько вас?
- Готовых прийти сюда? Около двухсот.
Он снова поднял на меня глаза.
- Хорошо, а где собираетесь разместиться?
- Я слышал, в Долай плохо заселенны предгорные степи. Мы любим холмы.
Он что-то начал писать пером на листке то и дело, обмакивая перо в чернила.
- Хорошо... Как ты пробрался через границу?
- Я посланник своего народа. Народа, о котором другие не сложили даже сказок, ни разу не повстречав. Так какое ваше решение? И разве вы можете принять его единолично?
Окончив писать, Геонтий откинулся на спинку кресла.
- Решение? Границы Долая - одни из самых надёжных на этом материке. А ты паршивец прошёл через них как через свои владения. Понял, на что я намекаю? Значит ты и твои соотечественники под моей юрисдикцией... Куда доставить сообщение вашим?
- Разожгите костёр на главной дороге через пограничные топи.
Геонтий кивнул стражнику.
- Проводите его в комнату для гостей. А также разожгите костер где сказано. За беженцев отвечаешь головой.
- Так точно.
Как добрался до комнаты, помню плохо. Однако и мешок, и посох уже были туда занесены. Пришёл в себя уже сидя перед статуэткой Мома на соломенной циновке, которую специально ношу для таких случаев. Скрестив ноги, плотно зажмуриваюсь. Все то, что отгонялось необходимостью, дикой звенящей волной неслось в сознание. Один. Далеко ото всех. Если люди передумают - я узнаю об этом последний. В дверь тихо постучали.
- Мы не знаем, что вы употребляете в пищу, вот на выбор... Вы молитесь?
Ещё плотнее зажмурившись, делаю отстраняющий жест.
- Да. Просто оставьте поднос на полу.
Услышав хлопок двери, я почувствовал себя немного лучше. Постепенно. Капля, за каплей изгоняя страх из сердца.

Через месяц предгорья Долая были официально признанны за народом так и не получившим ни одного названия.
Лиска.
1. Лиса.

Мягкие лапки лисы почти бесшумно ступали по мокрой брусчатке. От природы рыжий цвет шкуры очень не кстати выделялся на пустынной улице. То там, то здесь вместо столбов стояли грубо вытесанные из камня идолы. Пустые глазницы статуй казалось внимательно, провожали рыжую гостью. Лиса зябко передёрнулась, по привычке ища какой-нибудь укромный переулок. Но, одёрнув сама себя, она снова затрусила по пустынной улице.


Вот ведь делать больше нечего людям. Где они только такого скульптора-то откопали? Руки бы ему оторвать! Хотя... Есть варианты. Может он мир так видеть? Бр-р-р! Тогда бедолагу можно только пожалеть. Ага, вон у той статуи ни к селу, ни к городу женская грудь. И стихи:

Не женщин краса наш мир покорила,
А мудрость веков и грубая сила!

У-у-у. Как всё запущено-то. Может, он с жены статую ваял? Некоторое время рассматриваю женоподобное существо. Мдя. Тут мужика понять можно. Если тут всё женское население такое, то либо философ, либо к “неправильным” примыкай. Ещё раз посочувствовав неизвестному автору, направляюсь дальше, с интересом оглядывая окрестности.
- Глянь, собака!
- Где?
Ага, вон около той арки стоят не чудища, а самые обычные стражники. Только доспехи ребятам достались от того же разочарованного скульптора... Не, ну народ! Лису от собаки отличить не могут.
- И впрямь, рыжая-то какая.
- И хвоста два.
Первый удивленно разглядывает мою скромную особу.
- В самом деле. Может, в центре нахимичили?
- Могут-могут. Грят давеча перехимичили, так нечистый собственной персоной у них и нарисовался.
Второй стражник, уже потеряв ко мне интерес, повернулся к напарнику.
- Брешешь?
- Вот те слово! Из этой пенти... панти... фигуры ихней в общем вышел. Говорят на острова те, что во внешнем море, летал. Там тоже шмон для порядку навёл.
Второй, сдвинув шлем, почесал затылок.
- Теперь точно за нас возьмутся. Наверняка всех нас в армию сгонят - на почётный караул не останется.
- Так под его же знамёна! А с ним на кого хочешь! Хочешь - на Империю, хочешь - на островную Республику! А хочешь - и на сам Долай! Будь он неладен!
Второй стражник мрачно следил за увлечённой речью первого.
- Да никуда я не хочу. И тут пайку ничего дают.
- Дурак ты.
Меч со звоном вылетел из ножен.
- А ты подойди да повтори.
- Пошёл ты!
Выждав чуть-чуть, второй стражник медленно засунул меч обратно в ножны. Дружный тут народец, однако, живёт. Однако болтливый! А для моей профессии это, как говориться, находка.
Беспрепятственно пройдя мимо двух мрачных стражников, направляюсь во внутренний двор. Ну и где его искать? Ага. Вон там кухня. Вон то низкое двух этажное здание - скорее всего казарма битком набитая вот такими обормотами. Дворец, мрачно нацелившийся в пасмурное небо копьями башенок, сейчас почти пустует. А вот храм... Э-э-э... На некоторое время вообще забываю, зачем я здесь. Неизвестный скульптор оттянулся здесь по-полной. Или это у него чуйство юмора таким оригинальным образом прорезалось? Некоторое время разглядываю ковёр жутких переплетённых друг с другом тел, буквально облепивших стены данного здания. Впрочем, именно оттуда как раз и пахло большим количеством людей. Угу. По центральной лестнице я точно не пройду. Да и не надо. А вот по внешней стене, по-моему, даже я взберусь. Авось не заметят.
Подойдя к храму, начинаю взбираться по выступающим из стены каменным телам. Знать не знаю, ведать не ведаю и самое главное - знать-то не хочу на чём стою. В очередной раз убеждаю себя, балансируя на каком-то выступе и прислонившись к животу очередного уродца. И вообще здесь нас трое! Я, цель и десять секунд свободного лёта. Интересно на кой чёрт при такой стене храму ров понадобился?! Совершенно вымотавшись, добираюсь до первого карниза оснащенного рядом стрельчатых окон. Осторожно идя мимо них, быстро заглядываю. Монахи блин! Кажется, целибат здесь - матное слово. Чудом не упав, обследую ещё два карниза. Пока не нахожу искомое. Припав к стене, осторожно заглядываю вовнутрь. Немалого роста женщина и мужчина явно тот, кого велели найти, кажется, ведут приватную беседу. Ага! Точно приватную! Вон ещё запах не развеялся - только что тут было полно народу. Выперли родимых.
- ...кто, если не ты?
- Может, Хотей вообще ошибся, и ты вовсе не из моего мира. Чем он обосновал своё заявление?
Хотей? Где-то что-то. Ага. Вспомнила! Чем-то они связанны. Чуть ли не братья.
- А тем, что он меня нашёл в том мире. Нашем родном мире.
- И каким же манером ты там жила почти две тысячи лет, от устроенного мной Разрушения до истребления на планете всего живого Чистильщиками, не попавшись при этом в моё поле зрения? И не говори, будто мир большой, уж о трёхметровой девке я бы узнал в первую же сотню лет.
Ну, о нас-то ты не узнал. Зато мы узнаём о тебе.
- Кого это ты назвал девкой? И вообще, не пойму, о чём ты говоришь. Я жила себе спокойно, а потом вдруг однажды очнулась посреди леса, уже такой, как сейчас. И рядом тут же возник ты, вернее Хотей. И было это лет сто назад.
Припав к карнизу, ловлю каждый звук. Вычленяя его из посторонних звуков дождя и ветра. Не знаю, сколько времени я так провалялась. Но разговор неожиданно на полуслове смолкает. Снова открыв глаза, смотрю в окно. На месте мужчины появился демон, который в этот момент обнимал свою собеседницу, расцарапав ей при этом бедро. Поморщившись, отодвигаюсь от окна. Дальше не моё дело. Главное теперь донести всё мною собранное. Ведь, по сути, не будь я оборотнем, давно бы лежала вон в том рву. Итак, приступаем. Призвав на помощь все высшие силы, начинаю спуск.

2. Доклад.

Путь от Анклава до Долая занял почти три дня. Утром третьего я уже стояла напротив городских ворот. Не стояла - громкое слово. Земля вела себя абсолютно отвратным образом, раскачиваясь и то и дело намериваясь броситься на встречу. Или это я раскачиваюсь? Ой, мама... Наметив себе за ориентир угол дома, пытаюсь идти относительно прямо. Уж не знаю, как это выглядело со стороны, но до стенки я дошла. Привалившись к оной опоре, обозреваю окрестности.
Ага. Вон ещё один гость. Орк, кажется, тоже только что пришедший в город и оглушённый шумом, очумело оглядывается по сторонам. Судя по толстому кошельку сзади на поясе, посланник. Прибыл по делу. Впрочем, незамеченным он-то как раз и не остался. Пытаясь лишний раз не бросать на него взгляды, сзади подошёл молодой сатир с заточенной монетой, почти не видной в его пальцах. Навряд ли вообще кто-то из прохожих в этом тесном потоке обратил на него внимание. Мимоходом запустив ладонь под кошель, он уже полоснул монетой по шнурку, когда орк совсем некстати почувствовал его руку. Перехватив кисть, он мгновенно развернулся.
- Куда ни глянь кругом мужеложцы...
Удар пришёлся остолбеневшему сатиру прямо в побледневший от страха нос. Очутившись на земле, он едва успел закрыться от удара сапогом.
- Я кошелёк! Кошелёк хотел срезать! Вот!
Проследив направление, указанное дрожащим пальцем воришки он заметил висящий на недорезанном шнурке кошелёк.
- Извиняй тогда.
Орк снова засунул кошелёк за пояс и затерялся в толпе... Улыбнувшись постепенно оживающему воришке, наконец, нахожу в себе силы и начинаю двигаться к префектуре, откуда уже с самого утра доносили выкрики агитаторов, собирающих подписи. Прямо передо мной загородив мне дорогу, надрывался дородный мужчина:

Снова в деньгах нас кидают!
Нам за ними не угнаться!
Грошик медный - бух. устрой
И полтинник за простой!

Впрочем, с другой стороны улицы ему вторил задорный женский голос:

Есть законов до хрена,
Есть и Конституция.
А когда разрешена
Будет проституция?!

Судя по галдящей толпе вокруг неё, сбор голосов шёл не шутейный. Впрочем, всё равно отклонят. Как в прошлом году. Может оно и верно. Обогнув дородного оратора, поднимаюсь по лестнице центрального входа. Махнув печаткой, перед носом охранника поднимаюсь знакомой дорогой на второй этаж, где привычно останавливаюсь, ожидая пока из кабинета поступит распоряжение о моём пропуске. Вернувшийся из-за двери охранник кивнул.
- Вас ждут.
- Спасибо.
Пройдя мимо перегородившего полкоридора поста, открываю массивную дверь. Почти сразу я услышала как всегда бодрый голос Геонтия.
- Проходи, Лиска. Проходи. Что ни будь интересное?
- Даже очень, мэтр...
Все стены кабинета начальника тайной стражи занимал один огромный, изогнутый как тень факела, шкаф. В сущности, дверью в кабинет являлась одна из многочисленных створок. Как и ставни для зарешёчённого окна за спиной его кресла. О целесообразности находящегося на полках, можно было лишь догадываться. Однако сейчас дело не в этом. Опуская все формальности, сходу начинаю пересказывать все, что услышала тогда на карнизе храма. Пытаясь не упустить ни слова и сохраняя все интонации.
- Не было печали, да анклавцы накачали... - задумчиво пробормотал он - Мда. Итак, Демон?
- Не уверена. Скорее человек.
Мэтр недовольно накрутил на палец ус.
- Ох, не вовремя всё это ох не вовремя... Нам бы с этим как его...
- Хотеем?
Он кинул.
- Да... С ним бы связаться. Жаль, ты её упустила. Впрочем, не до этого сейчас. Единственная надежда на то, что желания у него сугубо человеческие... Он был с ней?
Удивлённо поднимаю глаза.
- Ты поняла правильно. Вот только передо мной-то краснеть не надо!
- Я не видела. Но, кажется, да.
Геонтий удовлетворённо кивнул.
- Ты, например, знаешь, что там готовят армию? Причём вроде как клоны одного идеального солдата.
- Бред... Вырождение нации через поколение. Да и затраты. Не проще ли разрабатывать древние находки?
Подняв кверху палец, он улыбнулся.
- Именно! Нам проще, но не им. И подобных не состыковок масса. Зачем им солдаты, если они обрели демона? Значит демон либо не так могуществен, либо себе на уме.
- Не знаю что лучше.
Гм. В самом деле, неувязка. А это нехорошо. Дураков нет. Все перемёрли. Те, что остались, заслуживают уважения. И значит многое упущено из виду. Итак?
- Итак. Во-первых: судя по всему те технологии, что имеются в распоряжении Анклава, узко специализированны. Во-вторых: слишком по-человечески ведёт себя этот демон. Я бы сказал даже очень. Оставлять сию переменную величину без наблюдения нельзя. И поэтому...
- Так точно... - мрачно перебила я, смотря себе под ноги.
Поехали.

3. Недолгие сборы.

Мда... На славу всё-таки обжились. Даже распаханные по совету крестьян поля уже успели обсадить колючкой. Вон и коз пасут. Те же крестьяне и дали. И в самом деле: мясо не едят. Лишь молоко да шерсть с тех выпасов себе требуют. Да и то не всё. Да и дикие степные холмы из предгорий на вид так дикими не остались. Если бы не виднеющиеся там и сям коричневые конусы недавно выкопанной земли. Прибавив шагу, направляюсь прямо на них. Геонтий со смехом рассказывал, как им готовили торжественную встречу по всем правилам. Закончилось лишь тем, что у солдат, которые почти всю ночь жгли костёр около границы, уточнили какие земли свободные. После чего, словно подражая Фламину, все, от мала до велика, наплевав на все болотные преграды, а также на всю так тщательно подготавливаемую торжественную часть, в ту же ночь дошли досюда. Подойдя ближе, вижу суетящиеся фигурки новых поселенцев. Сейчас все как один были в жёлто-зелённых плащах вместо того серого, что я видела у Фламина. Впрочем, оно и верно... Посреди жухлой травы они могли быть почти что невидимы, особенно если бы того захотели. Идя между холмами, я то и дело ловила быстрые настороженные взгляды поселенцев. Впрочем, возможно это была дань привычке. Поймав за плечо первого же попавшегося мыша с вязанкой хвороста, я поинтересовалась, где можно найти Фламина. Насупленный мыш коротко мотнул носом в сторону одного из ближайших холмов, после чего, неуловимым движением вывернувшись из-под моей ладони, вместе с вязанкой скрылся в ближайшей норке. Пожав плечами, шагаю в указанном направлении. Чуть поднявшись по склону указанного холма, замечаю явно недавно выкопанную нору. Уже укреплённую изнутри переплётёнными прутьями.
- Это дом Фламина?
- А кто его спрашивает?
Голос явно не его.
- Это от Геонтия.
- Тогда его, - подумав, сообщили из норы. - Проходите, он скоро будет.
Наклонившись, чтобы не приложиться о низкий потолок, прохожу вовнутрь. Конечно, можно было бы перекинуться в лису, благо и в этом облике я сохраняла способность речи. Но как бы на то отреагировали поселенцы, оставалось загадкой. Нора, резко спускаясь, вела в глубь холма, точнее, в небольшую комнату в нём располагавшуюся. В комнате находилась представительница данного народа. Около неё стояло две наполненных землёй корзины и сейчас, работая небольшой наспех сделанной лопатой, она наполняла третью. Чихнув, она обернулась ко мне. И, потерев нос, улыбнулась.
- На этот раз основательно обживаемся... Да вы садитесь. Вон хворост чистый.
Стараясь не задеть земляные стены, сажусь на указанную кучу. Горящая на полу комнаты лампадка давала возможность осмотреться. Она выхватывала кусок стены тщательно укрепленной переплётёнными прутьями, и тщательно выровненный пол. А также мою собеседницу. Особенно меня заинтересовал странный рисунок, нанесённый на её левое предплечье. Яркие переплетающиеся линии, словно браслет опоясывали её руку.
- Этот рисунок что-то значит?
- Что-нибудь... К примеру, чем ярче краски, тем более спокойным трудом я занята.
Бросив работу, она прислонилась спиной к корзине, с удовольствием щурясь на огонёк лампады. А я сочла за благо воздержаться от расспросов. Потому что на язык просились подобные глупости типа: "А что он ещё значит? Какое у вас впечатление о Долае? Почему ты не носишь одежды?"
Последний вопрос особенно напрашивался. Потому как тело моей собеседницы донельзя напоминало человеческое. От полной наготы её отделяла лишь плотная серая шерстка, покрывавшая её тело целиком. Впрочем, затянувшееся молчание прервалось раздавшимися по коридору шагами. Через некоторое время в комнату вошёл Фламин, увидев меня, он озадаченно поставил две пустые корзины на пол.
- Лита, кто это?
- Это? - Она придирчиво меня осмотрела. - Судя по всему человек. И не просто человек. А ищущая тебя и посланная Геонтием... Аж до нашей норки.
Настороженно блеснув глазами, он перевернул одну из корзин, после чего медленно сел на неё.
- Итак, что же нужно многоуважаемому Геонтию от моей персоны?
- Допустим, твоё умение пробираться незамеченным.
Как можно лаконичнее ответила я, следя за реакцией моих собеседников. Фламин нахмурился, не сводя с меня пристального взгляда.
- Почему именно я?
- В посланники обычно отбирают лучших.
Лита явно хотела что-то сказать, но Фламин, не глядя, жестом остановил её.
- Может тех, кого не жалко?
- Непохоже, дружок. Послушай, нам в самом деле нужна твоя помощь...
В общем-то, я говорила искренне. Если Фламин откажется, а он вправе это сделать, нам действительно придётся труднее, чем предполагалось.
- Нам это кому?
- Долаю. Стране, тебя приютившей.
Совсем некстати в голове всплыла древняя как скалы шутка. Если государству от тебя что-то надо - оно непременно назовёт себя Родиной. Долай станет родиной только их детям. Для них же он пока лишь только начинает становиться домом. В норке воцарилось тишина. Склонив нос, Фламин напряжённо размышлял. Лита же, облокотившись рукой о корзину, спокойно наблюдала за ним. Внезапно Фламин протянул руку в темноту и вытянул оттуда кожаную флягу и, смочив ладонь водой, начал стирать рисунок на правом предплечье. Ловлю себя на том, что сразу его не заметила. Возможно, потому, что если у его подруги на рисунке пёстро переплетались красные и жёлтые линии, то у него рисунок был выполнен в одноцветную, синюю краску. Увидев это, Лита, отобрала у него флягу и раздражённо начала смывать свой. Перехватив его взгляд, она раздражённо ответила.
- Я с тобой. Находился уже в одиночку.
- Имеет право, - быстрее него ответила я. - Добровольная поддержка нам особенно важна.
Недовольно пошевелив усами, он обречённо махнул на нас обеих рукой.

4. Слётка.

Поднимаю руку, некоторое время жду, потом жестом призываю всех к тишине.
- Начну издалека. Как вы знаете, Анклав активизировался. Есть неприятные сведенья о создании некоего Легиона с Командиром во главе. Про него ходят странные слухи пока к счастью не подтвердившиеся в полной мере. Также нам известно о том, что Имперские войска продвигаются на запад, и уже вышли к морскому побережью, захватив страну... Страну... Впрочем, не важно. Говорят, Империя собирается вцепиться в Легион, а Легион уже подтягивает силы для отпора Империи. Чем бы ни закончилась данная битва, но восточные границы будут в непосредственной близости от земель одного из победителей.
- Почему об этом всём не знают долайцы?
Умник. Можно подумать меня этот вопрос в тупик не ставил...
- Во избежание волнений. К тому же союзная Островная республика прислала нам инженеров, чтобы поделиться технологией. Но это не наши заботы. Нам поручено обследовать “горячие” зоны на южной границе. Всех собравшихся разделят на три группы. Каждой группе подготовлен личный пакет с заданием. Объявляю список:

Группа 1. “Восток”.
Фламин и Лита.

Группа 2. “Центр”.
Эгалитэ и Стас.

Группа 3. “Запад”.
Либертэ и Лиска.

- Вопросы?
- Когда вскрывать пакеты?
Значит, по составу ни у кого возражений нет... Уже хорошо.
- По прибытию на исходную... На обратной стороне подробный маршрут. Выходим по порядку: первой выходит группа “Восток”. Фламин и Лита, подойдите ко мне. Остальным отдых...
- Что в пакете?
Лита с интересом рассматривала бумажный пакет с тщательно прорисованной на ней картой.
- Ваше задание. Ты понимаешь, что здесь написано?
- Сейчас...
Фламин осторожно взял пакет из рук Литы и, прищурившись, провел когтем по строчкам.
- Г-ру-п-па... Вос-ток... Кажется, прочесть смогу. Да и картой случалось пользоваться. Вот это холм. А это болото?
- Верно. С картой ты обращаешься лучше. Дойдя до указанного места, вскрой пакет и ознакомься с зданием. После чего всё кроме карты сожги.
Фламин задумчиво кивнул.
- Тогда удачи вам.
- Спасибо.
Развернувшись, он, не останавливаясь, подобрал свои мешки и на ходу передал один Лите. Некоторое время я ещё глядела в след уходящим фигуркам. Но очень быстро их серые плащи словно растворились в вечернем сумраке. Вздохнув, оборачиваюсь к остальным. Мы с Либертэ выходим последними.
- Вторая группа, получите задание.

Группа "Восток".

Серый липкий туман лениво, словно студень просачивался сквозь пустые проёмы окон. Словно в насмешку над ним было чистое небо. Да и звезды, словно умытые ярко светили из его глубины. Осторожно ступая по холодным плиткам пола, возвращаюсь в относительно уцелевшую комнату, которую мы облюбовали для своей стоянки. Сев около Литы, смотрю на весело танцующие пламя.
- Прочитала?
- Что бы хорошее. - Она потёрлась щекой о моё плечо. - Значит завтра в путь?
Молча киваю. С интересом, прислушиваясь к себе. Страх за неё, из-за того, что она здесь, перетекал в радость, что она рядом. Странное ощущение... У нас в отличие от людей нет чёткого понятия дома. Слишком часто мы кочевали с места на место. И как говориться “где сокровище ваше - там и сердце ваше”. Так и тут. Где сердце моё там и дом мой. А значит пока мы рядом - я дома.
- Спи. Я посторожу...
- Только не всю ночь. - Подняв голову, она строго посмотрела на меня. - А то завтра сам будешь ни здесь, ни там. Не мужик - а полштанины, - ввернула она подхваченную где-то у фермерш поговорку.
С удовольствием отвешиваю ей звонкий шлепок. За что тут же вознаграждаюсь чувствительным щипком за бок. Свернувшись калачиком и натянув капюшон плаща на самый нос, она заснула, положив мне голову на живот. Дождавшись, когда она погрузилась в сон, стараясь не шуршать, достаю пакет с заданием и осторожно разворачиваю, что бы ещё раз прочесть.


"Группа 1. “Восток”.
Объект: Церера.

Описание: Неизвестная техногенная установка. Искажает время и пространство. Чёткий радиус действия - неизвестен. Представляет, из себя прямоугольные врата размером 20х40 м.

Цель: Проверить гипотезу о возможности управлять объектом мысленно. В случае не подтверждения - попытаться нейтрализовать или заблокировать. В случае невозможности - действовать по обстановке.

Центральное управление Долая."


Так... Метр это примерно два моих шага. Чуть меньше, ну ладно. А значит, сорок шагов в длину и восемьдесят в высоту... Они как себе это представляют? Да мне на неё и посмотреть-то страшно будет. Да и дальнейшее обнадёживает: действовать по обстановке. Значит, выкручиваться, как знаешь? Интересно, почему они сюда дракона не послали? Или грифона? Раз - и слетал. Два - и подумал. Не получилось управлять - так погрызли бы для порядку что ли... Так, не горячиться. Не моя это стихия. Если я не забыл, Геонтию нужна была моя способность пробираться незаметно... Весело. Аж хвост в узел завязывается. А ещё Лита. Скосив глаза на неё, некоторое время смотрю на то, как она чему-то улыбается во сне. Тут же в памяти всплывает пришедшая за нами женщина “нам нужны добровольцы” - р-р-рыжая... Меня ей мало было.
Ещё раз оглядываю комнату. Может собраться и прямо сейчас, чтобы не догнала? И карту с собой. Места знакомые, до норки доберётся. Впрочем, сам себе вру. За мной ведь бросится... Всё это время, следуя впитанной с молоком матери привычке, продолжаю пристально всматриваться в чёрный прямоугольник проёма - единственный вход в эту комнату. Это меня и спасло. В слабоосвещенной лунным светом галерее я увидел ритмичное движение. Постепенно присмотревшись, я увидел медленно бредущую к нам фигуру. Ещё, прежде чем она попала в освещённый лунным светом квадрат, я почувствовал, как медленно поднимается шёрстка на загривке, а в живот медленно набирается тянущая пустота. Спокойно опираясь на сломанную в двух местах ногу и слепо выставив на меня руки, к нам медленно шагал труп. Захлестнувший было меня леденящий ужас, неожиданно прорвался злостью. Труп. Падаль. Невесть что возомнившая о себе падаль собирается взять наши жизни? И ведь ладно бы только мою. Постепенно слепая злоба сменяться ледяным спокойствием.
Осторожно выскользнув из-под Литы, медленно снимаю с мешка бола. Неспешно размотав веревку, начинаю раскручивать, дожидаясь пока покойник подойдёт поближе. Когда я был окончательно уверен, что не промахнусь, коротко метнул бола ему на встречу. С тихим шелестом, пролетев по коридору, веревки захлестнулись вокруг его ног. Прежде чем труп начал падать, я уже подхватил с пола посох и подошёл к нему. Абсолютно спокойно не делая лишних движений, я раздробил ему кисти, после чего размозжил ему череп.
- Фламин ты где? А что... Ой. - Лита вжалась в стену, с ужасом смотря на пытающееся ползти месиво.
- Всё хорошо. Сейчас.
Вернувшись к мешкам, я достал флягу с маслом для розжига костров. Вынув пробку, снова возвращаюсь к трупу. И начинаю тщательно обливать, всё ещё пытающееся дотянуться до меня тело. Потом, выхватив из костра горящую ветку, кидаю её ему на спину. Только после этого откатываю посохом к двери, свалив ему на спину половину запасённого нами хвороста. Возвращаюсь к всё ещё дрожащей Лите.
- Не передумала со мной идти?
- Куда ты, туда и я. Надумаешь на тот свет - думай два раза. За себя и за меня.
Поймав её совершенно ясный, лишённый каких либо следов сна взгляд - выбрасываю все мысли о споре. В конце концов, каждый делает свой выбор сам. Прижавшись друг к другу, мы ждали рассвета.

- Ма, у нас, кажется, завелись мыши!
- Ох, ты ж мне... Мыши, какие мыши?
Окончательно вырываясь из цепких объятий утреннего сна, вижу, что, облокотившись на косяк входной двери, нас разглядывает некий человек. Лет двадцати на вид. Одновременно со мной проснулась и Лита. Ойкнув, она изумлённо уставилась на гостя. Увидев, что мы проснулись, он вполне дружелюбно подмигнул.
- Очень необычные. Одна так и вовсе чертовски симпатичная.
- Дай взгляну.
Отодвинув парня, в комнату вошла женщина лет сорока. С брезгливым изумлением, осмотрев обгорелые останки зомби, она изумлённо посмотрела на нас.
- Это ты его?
- Я...
Покачав головой, женщина улыбнулась.
- Мастер. Против зомби не всякий человек выйдет.
- Мастер? Будь мастером, не проспал бы ваш приход.
Стоявший около входа парень широко улыбнулся.
- Не скажи. Здесь вообще многие не просыпаются. Если заметил это не совсем обычное болото. Так что может быть спокоен... А это что? - парень подцепил с пола не сожженный вчера пакет.
- Положи на место!
Одновременно с Литой вскакиваем на ноги. Однако я тут же едва не валюсь обратно. Покачав головой, парень медленно раскрывает пакет.
- Ма! Взгляни - тут грызунам оказывается разведку, поручают. - Он протянул матери вскрытый пакет.
- И в самом деле. - Она осторожно расправила помятую карту. - К вратам шли. Ну, так это и тайны никакой нет. Хотите, так расскажу?
Опершись на стену, пытаюсь унять плывущий под ногами пол.
- Давайте. Хотя какой смысл? Всё равно нам придётся это проверять.
- Вот и умницы. Так вот это квадроскоп мж40. Знакомы? - Поймав наши взгляды, она виновато улыбнулась. - Извините. Квадроскоп даёт возможность в трёхмерном мире воспроизводить четырёхмерные объекты. А также переходить по четвёртой оси координат... Впрочем, что я несу. Представьте, что мир плоский.
Мучительно сфокусировав на ней взгляд, пытаюсь поймать потерянную тему разговора.
- Как лепёшка?
- Да. Самая тонкая. С боку посмотришь - не увидишь. Все миры лежат так друг на друге. А квадроскоп не только даёт их картину. Но и позволяет найти любое место. И даже любой предмет. И вы попадёте туда. Даже в самом маленьком отрезке квадроскопа уместиться больше миров, чем песка на вашей планете. Вот только одна вещь - трудно вернуться. Точнее просто, - но в свой мир практически невозможно. - В голосе женщины прорезалась грусть. - Даже найдя вроде абсолютно похожий. Постепенно начинаешь понимать, что это не твой дом. Даты. Фразы.
Внезапно она себя резко оборвала. К чему-то прислушиваясь.
- Мам, нам пора. Да и им, кажется, тоже.
- Верно. - Она настороженно прислушалась. - Вам лучше всего уходить и немедленно. Этот район некроактивен.
Резко вскочив, мать и сын выскочили из комнаты. Переглянувшись, мы побежали за ними. Но на выходе из здания мы увидели, как парень отрицательно помотал головой и махнул рукой в сторону холмов, с которых мы спустились. Болото кипело. Точнее нет. Вставало. Может, тут когда-то было кладбище. Быть может, полегло воинство. Но сейчас сотни зомби медленно рывками выдёргивали себя из трясины. Не сговариваясь, мы с Литой побежали к холмам.
- Ты что-нибудь поняла?
- Кажется, этот квадроскоп полезная, но очень опасная штука.
Дальше говорить не получилось. Бросив мешки, мы бежали прямо через трясину. Два шага вдох, два - выдох. Два - вдох. Два - выдох. Кочка. Прыжок. Назад лучше не оглядываться. Собрав лишний вдох, что есть сил кричу:
- К реке! Вода!
Если их не задержало встающее солнце, то может задержать только вода. Острая ветка кустарника оставила длинный разрез на морде, чуть не выбив глаз. Досадливо тряхнув головой, продолжаю бежать, стараясь не обращать внимания на начавший трещать за спиной кустарник. Увидев забрезжившую меж деревьев воду, мы с Литой ускорили бег. И, не сговариваясь, одновременно прыгнули в воду. Захлёбываясь студеной водой, гребём к берегу. Доплыв до отмели, падаем на песок. Дальше бежать уже нет смысла. Если ни солнце, ни вода не остановят, то нам уже не отбиться. Разве что приведём эту нечисть в город. Осторожно поднимаюсь с песка и нахожу силы обернуться. Мертвецы, неуверенно находя дорогу под солнечными лучами, выходили на берег. Если пойдут в воду, у меня будет время чтобы убить Литу... Меня же избавить от сей участи просто некому. Незаметно сжав пришитый под подкладку плаща нож, слежу за ними. Три шага до воды. Два шага. До боли стискиваю рукоятку. Шаг. Внезапно замерев около самой кромки воды, они так же медленно повернули назад. Дрожащая как осиновый лист, Лита подползла ко мне.
- У тебя кровь.
- Ерунда... Главное, долг мы отдали.
Обеими руками прижимаю к себе облепленную мокрым песком, дрожащую, мокрую, но живую Литу.
Группа "Центр".

“...Пробовали сушить одежду на костре? Несомненно, вы много раз читали о развешенной над огнём одежде? Хоть бы раз в глаза этому писаке посмотреть. Нет, я, конечно, понимаю: не соврёшь - не споёшь. Но не до такой же степени! В лучшем случае вы получите прокопчённую негнущуюся одежду. А уж если вы это... Щас найду... Ага: “поспите, пока одежда высохнет”... Как же. Как раз под отсветы пожара и проснётесь. Гал тоже вздремнул. И проснулся, лишь когда я, матерясь сквозь зубы, подпрыгивал на коптящей куртке. Причём предложил оставить шаманские пляски до вечера. Ящ-щ-щер!”

Поставив дату, закрываю дневник. Потом с удовольствием пускаю на растопку, взятую с собой книгу. Вернусь на родной остров, обязательно найду автора. Аккуратно сложив дневник в ранец, мрачно смотрю на торчащий из костра рукав.
- Это твой флаг? - спросил Гал, кивнув на уцелевшую эмблему.
- Юнион Джек? Почти. Мы приняли флаг народа, жившего там до нас.
Нужно напомнить, что мы сидели на открытой всем ветрам скальной площадке, где нас застал неожиданно навалившийся туман. Очень быстро свитер сначала покрылся росой, а потом и откровенно промок, прилипая к телу.
- Гал.
- Что?
Он оторвал задумчивый взгляд от костерка, разложенного в импровизированном кострище.
- По сводкам в Долае драконов немногим меньше людей. Однако за всё время я увидел всего семь-восемь.
- Это те, что живут среди людей. Настоящие - в горах.
Не понял... А он какой? Резиновый что ли? Даже забываю о холоде.
- Настоящих?
- Да... Те, что в городе - выросли среди людей.
Угу. Почти дети джунглей.
- И как вы там оказались?
- Голод... Говорят, в старину лишних ели. - Он спокойно щурился на пляшущие язычки огня. - Теперь в голод нас отдают людям. Ещё до того, как заговорим.
Некоторое время смотрю на него. Кажется, не шутит.
- Пробовал вернуться к своим?
- Если я окажусь там - меня убьют. Как и любого изгоя.
Весело. Слов нет. Увидев охватившую меня, оторопь дракон рассмеялся. Наверное, поэтому я и выдавил застрявший вопрос.
- Интересно. А за что собственно?
- Если ты не дракон - то проблески правды будут восприниматься как достоинства. Остальное - как нормальные свойства твоего вида. Если же ты дракон - ни одна ошибка не будет прощена. Я вырос среди людей. Но телом - один из них. И если я встану на их земли - значит, я буду утверждать, что я равен им. Цена за это оскорбление - смерть.
Кивнув, я тоже уставился на костёр. Маньяки, блин. На площадке повисло неловкое молчание. Чтобы как-то отвлечься, достаю карту. Щурясь в неверном свете, рассматриваю очертания пиков. Постепенно восстановив наш путь, мрачно гляжу на расстояние от грязного пальца до красного пунктира. Если я хоть что-то понимаю, то сегодня мы перелетели “Северное седло”. Тогда сейчас мы на склоне “Южного седла”. А это примерно в двух миле от “горы Эйнир”.
- Гал, кажется, мы серьёзно отклонились к югу. Мы сейчас не около устья Орла, а почти на границе “ гора Эйнир ”.
- Эйнир? Ты уверен?
Подумав, я кивнул. Внезапно улыбнувшись, Гал встал на задние лапы и, сложив передние рупором, закричал в ватную стену тумана.
- Ко-о-о-о-о-овв! - Словно (или действительно?) в ответ на его рев, подувший с юга ветер, словно прорезал в тумане коридор, очистив весь южный склон. Весело оскалившись, Гал снова встал на землю. - Кажется, нас приглашают в гости. Ты голоден?
- Ты издеваешься? Быка бы съел...
- Навряд ли.
Он с сомнением смерил мою фигуру.
- Значит, помер бы счастливым.
- Ну и это навряд ли... Ладно, нас ждут.
Он явно торопился. Быстро закинув на спину все наши скромные пожитки, и почти силой усадив меня, он сдвинул камни очага, гася крохотный костерок. После чего почти без разбега прыгнул с края площадки. Энергично работая крыльями, он компенсировал отсутствие разбега, пролетев почти над самыми камнями. Интересно, какая такая шлея ему под хвост попала? Хотя могу поспорить на свой хво... Тьфу ты! Верно, говорят: с кем поведёшься - от того и наберёшься. Вот и сейчас... Вцепившись побелевшими пальцами в ранец на спине Гала, честно пытаясь не соскользнуть на проносящийся внизу склон, пытаюсь осмыслить происходящее. Хотя могу поспорить - моему чешуйчатому другу понадобилась бы пара слов, чтобы всё объяснить. Но зачем? Я и так всё увижу. В общем: остановите дракона - я сойду (где-то я это слышал только в более глобальных масштабах). Так что на мою долю перепадало относительно немного. Задохнувшись от встречного ветра, прижимаюсь к шершавой ткани ранца. В общем-то, зря. Неожиданный удар о землю заставил меня приложиться скулой о какой-то предмет...

Всё хорошо. Солнышко светит. Птички поют. Или это у меня в ушах звенит? Прямо надо мной озабоченная морда Гала. Правда, увидев, что я открыл глаза, удовлетворённо кивнул.
- Жив, - с улыбкой поставил диагноз он.
- В виде исключения. - Осторожно ощупываю зубы, вроде на месте. - Поаккуратнее не мог? Чудо чешуйчатое...
Дракон чему-то покачал головой.
- В последний раз я подвозил человека и впрямь аккуратнее. Мда...
- Ну, веди, к кому спешил.
Поднявшись, я увидел, что мы находимся прямо перед довольно большим домом, стоящим прямо на холме. Опираясь на Гала, с трудом дохожу до двери дома. Интересно, кого он имел в виду? Явно не предпоследний перелёт... Судя по мечтательной морде - ему было о чём вспомнить. Правда, за пару дней нашего плотного знакомства я усвоил ещё одну довольно неприятную особенность. Начав рассказывать - он говорил ровно столько, сколько считал нужным. Если же попробовать вытянуть что-нибудь сверх этого - в лучшем случае наткнёшься на стену холодного удивления. Однако открывшаяся от его лёгкого толчка дверь мигом заставила меня забыть о его странном мечтательном выражении. Моему взгляду открылось довольно просторное помещение, освещённое мягким светом костра, горевшего под подвешенным над ним котлом и янтарным светом лампад, горевших на треугольной полке в северном углу. Но поразило меня отнюдь не это. Около котла, помешивая закипающее варево, стояла минотаврица. Обычный минотавр это груда мускулов снабжённых одной извилиной в большущей бычьей голове, неведомо как угнездившейся на человеческих плечах. Однако эта была исключением из всего мной видимого. Сомнения в её разуме быстро развеялись, едва я столкнулся с её взглядом. И так же она была одета. Нет, портовые минотавры-грузчики тоже не щеголяли наготой. Но те рубища, что были на них, просто не имели права называться таким гордым словом как одежда. Она же красовалась в просторной явно мужской рубахе и коричневой юбке, поверх всего этого был надет не раз стиранный серый фартук. Хотя одежда была явно поношена, но она скорее производила впечатление повседневной, “домашней”. Что, наверное, так и было.
- Так и есть. - Минотаврица улыбнулась, показав ряд острых белых зубок. - Да не беспокойся ты. Вслух ничего не сказал. Проходи.
- Давно не виделись! - Гал лизнул её в лицо. - Стас, знакомься - это Ковв. Ковв, тебя представлять не буду. Она о тебе всё что нужно. Если ты не понял - туман всего лишь приглашение зайти на огонёк.
Вот ведьма! Ковв кивнула. Мой ошарашенный взгляд встретился со спокойным, всё понимающим. Всё - я пас. Пусть слышит, если хочет. Она сделала широкий жест, приглашая нас к столу. Точнее меня... Я с интересом следил за Галом. Устроится он на полу или возьмёт человечью вилку? Естественно ни то и ни другое. Просто сел на хвост вместе с тем куском мяса, что она выловила специально для него из варева. Ковв же просто поставила две тарелки с похлебкой и, положив рядом ложки, села напротив меня с интересом на меня смотря. Кажется, она что-то от меня ждала. Может для того, что бы тут рассказывать не требуются слова. Она снова утвердительно кивнула. Взяв ложку, я попробовал похлёбку. Сносно. И начал есть. Для начала, просто представляя родной Ёрк. Потом Долай. Потом путь. Что-то странное было в этом диалоге. Я не чувствовал её вопросов, просто время от времени некоторые сцены, которые я представлял, словно зависали перед моим взором, и я пытался представить их ещё подробнее. Неожиданно Ковв накрыла мою ладонь своей.
- Теперь можешь и сам расспросить. Если захочешь, конечно.
- Почему ты так не похожа на своих сородичей?
Ловлю себя на искушении задавать вопросы мысленно, но тут же отметаю. Под конец раз уж Ковв будет отвечать вслух - то пусть Гал слышит вопрос.
- Ведьма - это значит "ведающая мать". А слово ведать - значит знать.
- Мать?
Ковв собрала тарелки со стола.
- Жрица, уважаемая женщина, старшая в клане...
- Но почему так далеко от остальных?
Она мягко улыбнулась.
- Те, кому надо - дойдут. Иных - позову сама. Как вас, например.
- Именно так мы в первый раз и познакомились, - кивнул Гал. - Она ко всему прочему, ещё и страж этой границы. Как наш с Либом пост. Только серьёзнее.
Он широким жестом обвёл комнату.
- Ковв... Ты ведь нас не просто из любопытства позвала? - как можно аккуратнее подбирая слова, спросил я.
- Из-за вашей цели, но об этом завтра. Спи.
Рвущееся в наружу удивление спало на нет, задавленное дрёмой. Единственная мысль, с которой я добрёл до стоящей около стены лавки, была о ещё не распечатанном пакете с заданием. Последнее что запечатлелось перед погружением в сон - мягкая ладонь Ковв, погладившая меня по голове.

Проснулся я на удивление свеж и бодр. Стол сейчас больше всего напоминал лабораторию алхимика. Облокотившись на него, спиной ко мне стояла Ковв. Невольно любуюсь её спиной. Тонкая материя лишь выгодно подчёркивает её.
- Доброе утро, - не оборачиваясь, приветствовала она.
- Доброе...
Я бессильно выругался сквозь зубы. Ковв оглянулась через плечо, одарив меня своей тёплой улыбкой. Кажется, я начинаю понимать, почему она ушла из города.
- Я побеседовала с Галом относительно вашего пути и убедила идти напрямую через заставу.
- Напрямую?
- Так ваш путь безопаснее.
Повернулась ко мне полностью и села на край стола, отодвинув в сторону реторту.
- Через КПП империи?
- Люди доверчивы. Любые. А ваш проход мы давно готовили.
Страшно рад такой трогательной заботе. Перед мысленным взором всплыли мрачные имперские автоматчики. Доверчивые... Какого???
- Итак?
- Дело в том, что сородичи Гала водятся только в горах Долая. И они практически полностью выпали из поля зрения имперской науки.
Убей Бог лаптем - не понимаю. Ковв терпеливо вздохнула.
- Его там не препарируют науки ради? Насколько я знаю, они истребляют всю нелюдь.
- Но не животных.
Притвориться, что я собираюсь сдать его в зоопарк? Не сдерживаюсь от улыбки представив себе угрюмого Гала в вольере. Впрочем, бред. И кто будет интересоваться животными в военное время?
- Думаешь, Гал сойдёт за животное?
- Для человека за зверя сойдёт всё, что абсолютно не похоже на него.
Опрометчиво. Видела бы она наш отдел первого января... Хотя...
- Хочешь сказать, они никогда не встречались с его сородичами?
- Автоматная очередь не лучшее начало беседы.
Угу. Одна сторона неожиданно становиться на удивление молчаливой. Однако что-то в этом есть.
- И что предотвратит такое развитие приятного разговора?
- Например, если ты его оседлаешь. Пока они будут верить, что он лошадь, они и будут обращаться с ним как с лошадью.
Пробую сравнить её предложение с начальным нашим планом перелёта через границу. Пожалуй, блеф оставляет больше шансов. Гал и так худой как щепка, так что если бы попали - проняло бы обоих. Да и не проняло бы... На фанере я бы до земли планировал что ли? Покосившись на обтянувшую её грудь рубаху, усилием воли возвращаюсь к деловому течению мысли.
- Чтобы они поверили в то, что я им управляю, как минимум понадобиться сбруя...
- Именно на это я и уговаривала твоего напарника, пока ты спал.
Кажется, уговорила. Стоп. Сбруя за пару часов не шьётся. Подозрительно смотрю на Ковв. Впрочем, её лукавый взгляд ответил лучше всяких слов. Может спросить её и о содержимом пакета? Ничего не понимаю. Какого перелёта Геонтий держит Ковв здесь? Да с ней пленных не надо. Пригласил дипломата на чашку чая. Посадил её в соседней комнате и сиди, записывай. Правда, потом дипломаты резко меняться начнут. Опять не о том думаю. Значит скоро выход. Точнее лучше сейчас, пока свеж и бодр.
- Где Гал?
- В пристройке.
Открыв входную дверь, вдыхаю влажный, студеный воздух гор. Вот ведь. Закашлявшись, направляюсь к означенной пристройке. Мощным толчком открываю дверь... И напрочь забываю и о кашле, и о ветре с горами. Прямо между поленницей и этажеркой с какими-то склянками на груде соломы спит Гал в обнимку с какой-то драконихой. Точнее я не эксперт, но в него верю. Да и по изящности черт можно предположить то же самое. Ворвавшийся в открытую дверь ветер довершил картину, разбудив обоих. Драконы чисто инстинктивно отодвинулись друг от друга. Я возвёл глаза, к потолку внимательно пересчитывая доски.
- Нам пора.
- Да... - Гал повернулся к драконихе. - Вещи в доме?
- Я всё сложила. - Она провела лапой по ранцу. - Возвращайся поскорей.
- Пока, Лана.
Он обнял её и, быстро лизнув в нос, встал. Забросив ранец на спину, и удерживая его сгибами крыльев, он вышел наружу. Некоторое время идём молча. По пути он ненадолго остановился, чтобы накинуть лямки. Потом снова заспешил вниз по склону.
- Гал, а она...
- Моя сестра.
На секунду сбиваюсь с шага.
- Э-э-э...
- Пол холодный. Места мало. Вопросы?
Я честно помотал головой.

Ситуёвинка... Теперь точно банзай пришёл... Пытаюсь выдавить приветливую улыбку, не обращая внимания на нацеленные на меня стволы. Лишь бы Гал не перетрудился с глубокой идиотией на морде. Осторожно скашиваю на него глаза. Да нет. Меланхолично смотрит на небо... Молится что ли? Или уже? Обнадёживало лишь то, что сразу не пристрелили. Хотя куда им собственно спешить? Из здания поста вышел заспанный имперец на ходу поправляющий походную форму.
- Кто такие?
- Я Станислав Сергеевич Пущин, гражданин Островной республики, откомандирован в качестве инженера-консультанта, сейчас нахожусь в отпуске. Вот бумаги...
Мрачный имперец жестом остановил меня.
- А это?
- Мой транспорт. К сожалению ветеринарного паспорта, на него не имею.
Что за бред я несу... Впрочем, о чём я... Лишь бы поверили.
- У меня сомнения насчёт животного, рекомендую покинуть вам ваш “транспорт”.
- Основания?
Имперец резко выдернул из кобуры пистолет и приставил его к морде дракона.
- Пусть сам их и назовёт, иначе... Доннер ветрр. - Гал с тем же флегматичным выражением морды обнюхав пистолет, лениво попробовал его на вкус. - Думкомф...
- Я всё же настаиваю, чтобы мне перечислили причины, - возвысил голос я, не сводя взгляда с мрачного офицера, вытирающего обслюнявленный ствол.
С надеждой слежу за растущим сомнением в его глазах.
- Борьба с нелюдью. Любой вид, не относящийся к Homo Sapiens, но наделённый разумом подлежит немедленной ликвидации.
- Великолепно. Надеюсь, вам не придётся препарировать мою собственность, чтобы признать в нём животное?
Это я зря взболтнул. Запросто может конфисковать в пользу развития имперской науки.
- Пройдёмте в канцелярию, - сухо ответил офицер.
- Хорошо, - легко спрыгнув со спины Гала, я хлопнул его по боку. - Сидеть.
Гал невозмутимо повиновался, старательно сшибив хвостом одного автоматчика. В сущности, я оказался в небольшой тесной приёмной, в сам кабинет меня не пустили. Офицер просто забрал все интересующие его... а точнее все имеющиеся в наличии бумаги и справки. Подумав, он даже забрал неизвестно как завалявшуюся служебную записку с объяснением о моём отсутствии на рабочем месте. После чего он скрылся со своей добычей в кабинете, тщательно заперев дверь. Почти сразу послышалась приглушенная ругань и разнокалиберные звонки в узле связи. Осторожно усевшись на скамью, приваливаюсь к шершавой стене. Так... Любовь измеряется километрами. А в данном случае даже морскими узлами. Оставалось надеяться, что тех шестнадцати тысяч километров отделяющих мою маленькую родину от империи вполне достаточно, что бы они до сего момента не успели оттоптать друг другу мозоли. А вообще интересно. Долай с его партией биологистов и лозунгом “Жизнь - для всех”. И империя с его добавлением “...Homo Sapiens”. Умудряются существовать бок о бок, до сих пор не вцепившись друг другу в глотки. Хотя технический уровень разнится чуть ли не на два столетия. Хотя с другой стороны нет у империи ни Ковв, ни того странного мышиного народца, неожиданно приткнувшегося к Долаю. Интересно, неужто этого достаточно, чтобы сдержать активно развивающуюся империю? Ой, темнят в Долае власти. Хотя, что я говорю, Геонтий и темнит.
Пытаюсь вспомнить, что он вытянул конкретно из меня за это время. Тяжёлое производство. Роторная линия. Доменная печь. Всё точно из учебника истории. Вот только без этого с пустого места даже лампочку не смастеришь. Интересно, чем сейчас остальные заняты. И что хотел сказать Геонтий имперцам, отправляя меня сюда. Не секунду мне становится неуютно. Одно - когда тебя направляют на неотложное дело. Другое - когда тобой говорят. А уж ожидать в случае, если ты окажешься крайне неугодным словом, можно многого. Вздохнув, поудобнее вытягиваю затёкшие ноги. Под конец можно было бы рвануть из приёмной, надеясь на элемент неожиданности. А вот что делать с Галом? Он-то рвануть никуда не успеет. Однако мои мрачные мысли прервались при виде открывающейся двери.
- Герр Станислав, получите ваши документы. Пропуск выдан. Разрешено пребывание на территории нашей страны семь суток.
- Спасибо.
Быстро кивнув, забираю протянутые бумаги после чего, рассовывая документы по карманам, выхожу наружу. Гал всё с той же постной мордой сидит в окружении автоматчиков. Изображаю что свистом зову его. С несвойственной ему неуклюжестью он, чуть не стоптав двоих самых нерасторопных автоматчиков, вразвалочку направился ко мне. Очутившись в импровизированном седле, тут же по-привычке как с лошадью дёргаю вожжи. В результате получаю мимолётный уничтожающий взгляд, после чего мы лёгкой трусцой выезжаем на дорогу. Уже на выезде с территории заставы вижу причину недоверия к Галу. Прямо за зданием кухне в котловане лежало ещё не засыпанное тело дракона. Вот только Гал смотрелся рядом с ним чуть ли не младенцем. Потому как лежащий в котловане размерами ничем не уступал среднему слону. Однако мимо тела он прошагал с видимым равнодушием. Когда мы порядком миновали заставу, я слез с него и пошёл рядом.
- Здорово держался. Особенно когда мимо него проходил.
- Кого?
Интересно он притворяется или как?
- Сородича.
- Тот, в котловане - не дракон.
Сбиваюсь с шага.
- А кто тогда?
- Оборотень. Он может быть и драконом, только намного больше нас. Может быть человеком. Может быть чем-то средним.
Не снимая на всякий случай узду, и не взлетая в воздух, мы прошагали ещё полдня.

Не знаю, каким образом Ковв всё узнавала. Но только благодаря её усилиям мы и прошли границу. Правда, целиком мы оценили её знания только после того как распечатали пакет. А заодно среди пополненных припасов мы нашли заботливо уложенные и завёрнутые в тряпицу пузырьки с порошками, которые также были снабжены соответствующими этикетками. Итак, вернёмся к нашим баранам. Точнее к заданию:

"Объект: Никта.
Описание: Зеркала. Или возможно обработанные природные сколы. Всего их три. Одно отразит истину. Второе ложь. Третье может отразить и то и другое. Одно ответит на ваш вопрос. Второе попытается убить вас. Третье может сделать и то и другое.
Цель: Определить место положение хотя бы одного зеркала и подробно занести в отчёт всю процедуру контакта.
Центральное управление Долая."

Угу. Сапёр, говорят, ошибается один раз. Интересно, почему именно мы? Назначили бы вознаграждение, да сюда столько бы страждущих набежало... Хотя... Видимо не всё так просто, иначе бы имперцы сами эти зеркала давно бы оприходовали. Так или иначе... Вот они зеркала. Вот они мы. Причём Гал, прочтя задание, среагировал просто. Первым делом скинул с себя узду с рюкзаком и тщательно вымыл чешую в ручье. Ни дать, ни взять хотел понравиться своему отражению. Впечатление портила лишь его короткая молитва. А в остальном ничего... Завещание в камере хранения. Пароль от счёта в банке ма и брат знают - так что жив... Точнее, идём с чистой совестью. Полная луна ярко освещала поляну с тремя монументами. Осторожно подходим к первому. Зеркало. Из него на нас осторожно глядим мы же сами. Машу рукой, мой двойник повторяет то же самое. Осторожно направляюсь ко второму. Тут же отпрыгиваю от поверхности зеркала. Мой двойник - вовсе не двойник. Одет в тяжёлую куртку имперского пехотинца. А сам озадаченно что-то ищет на поверхности зеркала со своей стороны. Тот Гал тоже изменился. Крылья покрывает причудливая татуировка, плавно сходящая на нет к концу перепонки, он явно что-то говорит моему двойнику, указывая на нас. Прохожу мимо. Так, если это ложь, тогда что это? В третьем зеркале наши двойники заняты работой. Лично мой, укутанный в старый походный плащ, что-то чертит на земле перед самой гладью зеркала. То и дело по его немой просьбе Гал подаёт ему какие-то склянки из рюкзака. Отойдя от зеркал, присаживаемся, чтобы немного поразмыслить.
- Если первое правдиво, то два остальные врут.
- Какой ответ может дать попугай?
Положив голову на скрещённые лапы, он задумчиво обводил взглядом зеркала.
- По-твоему это ловушка?
- Да. А теперь посмотри на нас в этом зеркале. Здесь мы полная противоположность.
Слежу за его взглядом. Да это там, где мой двойник химичит. Только сейчас замечаю, что второй Гал упакован в спецкостюм по последнему (даже моему островному) слову техники. Тогда как мой двойник, игнорируя все новомодные новинки, в средневековых лохмотьях.
- А что думаешь вон про того татуированного?
- Ничего не думаю. Лично мне они просто не нравятся.
Мой двойник с той стороны беззвучно выругался и разрядил в гладь зеркала обойму. Интересно, чем я, незлобивый, ему не понравился? Так или иначе, идти в ту сторону какое-либо желание отсутствовало.
- А тот, который химичит?
- Он не попугай, как в первом и не явный агрессор, как во втором. И обрати внимание на пузырьки.
И в самом деле, при первом же пристальном взгляде я признал почти каллиграфический почерк Ковв. Осторожно вынимаю один из пузырьков из ранца и показываю зеркалу. Мой двойник с той стороны кивает, что-то беззвучно говоря. А второй Гал жестом приглашает поближе. Переглянувшись, подходим. Следуя немым инструкциям с той стороны, достраиваем сложный рисунок на земле и с нашей стороны. Мельком смотрю на остальные зеркала. Во втором пусто. Зато в первом кипит ожесточённая драка. Наши двойники из первого и двойники из второго. С трудом отвожу взгляд от тех зеркал, и снова продолжаю рассыпать снадобья в строгом порядке, указываемом моим двойником. То и дело он показывал на одну из баночек, специально расставленных вдоль зеркала, и проводил пальцем по какой-нибудь линии со своей стороны. Дракон же за его спиной в кого-то стрелял из позиции лёжа, опустив прицел на глаза. Неожиданно линии вспыхнули, заливая всё окружающее пространство дикой пляской света. От неожиданности я отпрянул, а мой двойник наоборот резко метнулся вперёд, старательно перепрыгнув горящий узор. Следом за ним метнулся второй Гал. Кубарем пролетев сквозь узкий для него проход, он замер, направив на медленно мутнеющею гладь ствол автомата. Хотя, на мой взгляд, это больше всего напоминало снятую вертолётную турель.
- Ну и какой ответ вы должны были дать?
- Ответ? - мой двойник нервно рассмеялся. - Ответ дали вы.
Он показал на смутные фигуры, ещё ломящиеся с той стороны.
- То есть мы были для вас правдивым зеркалом?
- В зависимости от мира, их расположение меняется. Мы путешественники.
Тем временем оба дракона замерли друг напротив друга. Ни один не задавал вопросов, молча смотря на другого.
- Путешественники?
- Да... Любой мир для нас чужой. Мы не можем попасть туда, где нет наших двойников.
Невольно напрягаюсь. Путешественники. Значит, не в первый раз. Кой чёрт они делали в том мире? И почему тогда там не осталось их двойников, раз они туда попали? Поймав мой взгляд, он грустно кивнул.
- Почти правильно догадался. Но к их смерти мы не причастны. Они погибли ещё раньше, чем мы добрались до Ковв.
- Так или иначе, что собираетесь делать дальше?
Он задумался.
- Наверное, попробуем обосноваться здесь. Если будет очень беспокойно, двинем дальше.
- В Долае вам хватит места. Заодно и дополнишь отчёт. По рукам?
Улыбнувшись, он ударил по моей ладони.
- А вот всё это придётся снять, - неожиданно подал голос Гал.
- Какого перелёта? - поинтересовался двойник, непонимающе осматривая свою амуницию.
Вспомнив лежащую в ранце сбрую, я улыбнулся. Так или иначе, нам ещё предстояло выбраться из Империи...
Группа "Запад".

Лиска.

И всё-таки Стас кретин! Нет, кретин - это звучит гордо (точно переврала какой-то лозунг, но не важно). Идиота кусок... Какого перелёта он попёр дракона к зеркалам? А как он на нём среди имперцев гарцевал? Неужто было трудно сообразить что Гала нужно было оставить у Ков? Пусть бы с сеструхой посидел. Так нет же. Теперь у нас не только два Стаса, но и ещё два дракона. Либертэ, к примеру, сам предложил оставить меня около границы, когда узнал об имперцах! И никакой возни.
Устало облокачиваюсь на песчаную стенку маленькой ниши меня приютившей. Итак, не будем перекладывать проблемы с больного хвоста на здоровый - теперь с этим Геонтию разбираться. А не мне. Осторожно открываю лежащий на коленях планшет. Единственное - если не считать лёгкого однослойного комбинезона - имущество на данный момент. Больше в лисьем облике на себе не потаскаешь. Выдохнув, погружаюсь в работу.
На самом деле все эти поиски нужны были для того, что бы определить место положения “Сумеречного города”. Точнее, может он и назывался по-другому, но именно так его окрестили в Долае. Хотя бы потому, что в отличие от иных аномальных областей его местоположение определялось с точностью до градуса. И, наверное, мы бы гонялись за ним ещё много лет, если бы не одна особенность. При приближении к любой из аномальных областей, связанных с иными мирами, область временно активизировалась. И не только. Ещё она притягивала город. Точнее не сам город, а один из входов в него. И если расчеты верны, то если последовательно активировать две - проход окажется как раз на полпути к каждой из них. Так или иначе, мне предстояло основательно запастись терпением. Впрочем, это имело и свои плюсы. Например, мне не грозило ничего страшнее, чем отсидеть свой хвост в ожидании появления прохода.
Устроившись поудобнее на импровизированном посту, наблюдаю за степью.

Галитэ.

Грр-р-р. Слов нет! Хвосты в узел позавязываю! Только сейчас замечаю, что мой собственный хвост нервно хлещет меня по бокам. Усилием воли останавливаюсь. И перевожу взгляд на Лану. Поймав мой взгляд, она смущённо опустила остренькую мордочку вниз. Впрочем, смущение искреннее даже хвост обогнув задние лапы, смущённо обогнул передние. Впрочем, она ладно. А вот каким местом Ковв думала? Нарочно она ей что ли помогла до нас добраться?
- Гал...
- М-м-молчи женщина!
Всхлипнув, она подняла на меня покрасневшие глаза.
- Скажи честно, зачем за нами пошла?
- Ковв велела вас предупредить.
Из глотки снова вырывается сдавленное рычание. Провожу передней лапой по земле, оставляя глубокие борозды. Заглушая ярость, всё отчётливее проступало глухое отчаянье. Первый же имперский патруль и всё. И я уже ничего не сумею сделать. Если всего пару часов назад мы вчетвером в сугубо мужской компании спокойно обсуждали, как лучше пересечь границу Империи с Долаем, то теперь... Так, не выражаться. Спокойно. Спокойно. Вон солнышко... Светило... Ничего, что его тучки закрыли - зато дождик накрапывает. В голове билась лишь одна трезвая мысль. Отдать сбрую Лане, посадить на неё Стаса и послать через границу. Нет. Сначала дать ей по хвосту, передать обжигающе-горячий привет Ковв, а потом всё остальное. Может сработать. Прохладные капли дождя, остужая разгорячённое тело, скатывались по крыльям и чешуе, смывая дорожную пыль. Постепенно глухая злоба и отчаянье начали отпускать, и я, почти полностью опустошённый, сел на хвост, подняв взгляд к раскачивающимся на ветру вершинам деревьев. Я почувствовал, как Лана села напротив и обняла меня, прижавшись ко мне всем телом.
- Гал... послушай. Вам не надо идти через границу.
- Ковв сказала?
Отрываю взгляд от раскачивающихся вершин и вижу зарёванную мордочку драконочки с покрасневшими изнутри ушками. Она быстро лизнула меня в нос.
- Она! Гал... Послушай. Ковв говорит о том, что с Империей случилась беда! И мы свободно можем выйти из Империи через морские границы. Они сейчас не охраняются, - испуганно заглядывая мне в глаза, заговорила она. - Она сказала, иначе пропадёте.
- Теперь если через границу с Долаем, точно пропадём.
Мягко прижав к груди её хрупкое тело, мягко поглаживаю её спину. Больше всего сейчас хотелось очутиться просто дома... Дома? А в сущности, где он, дом? На посту рядом с Либертэ? Или может в казармах? Чувствуя, как дыхание Ланы постепенно выравнивается, неожиданно понимаю, что мой дом рядом с ней...
Немного отстранившись, пытаюсь тепло улыбнуться.
- Понимаешь, я боюсь. Очень боюсь. Не рискуй так больше, хорошо?
- Да... Наверное, нам стоит пойти к остальным?
Разжав объятья, бок о бок идём к нашей временной стоянке.

Лиска.

Сегодня вечером землю тряхнуло. Наверное, даже звери в лесу не обратили на это внимание. Но городу этого хватило: только-только начавшие очерчиваться на пустыре дома внезапно подёрнулись туманом и растаяли.
И неизвестно когда он снова появится. Однако, главное прецедент! Остаётся подготовить ещё две группы, и мы окончательно сможем нащупать вход. Главное - отработанная схема. Ловлю себя на том, что уже сочиняю строчки для объяснительного отчёта. Причём нужно, чтобы обе новые - именно новые группы - явственно верили, что они всерьёз что-то открывают. Только тогда они будут с искренней уверенностью считать, что хранят страшную тайну. Если вернутся, конечно. А пока - к делам насущным. Необходимо было сложить всё обмундирование и приготовиться к ещё одному перехожу через границу.

Рыжая лиса очень спешила, то и дело настороженно оглядываясь по сторонам.

Галитэ.

На поляне я увидел своего двойника, укрывающего своими крыльями обоих Стасов. Сейчас, судя по всему, между ними разгорался жаркий спор. Увидев нас, он устало улыбнулся.
- Кажется мы в пролёте.
- Не совсем. - Я посмотрел на сестру. - Лана расскажет нам план Ковв.
Оба Стаса наконец-то замолчали, удивлённо посмотрев на нас. Кивнув, она начала.
- Ковв сказала, что заморские земли в крупной беде...
- А мы можно подумать... - вклинился какой-то из Стасов, но мой двойник строго шикнул на него.
- Очень крупной. Сейчас на их месте - новое море. И Империя сейчас слаба. Потому что лучшие из них стояли там. И морские границы не охраняются.
- Перелететь море?
Это уже мой двойник не удержался. Но на него мстительно шикнули уже оба Стаса. Однако Лана кивнула.
- Да. Ветры и течения меняют направления. И если мы взлетим с заходом солнца - то ветер отнесёт нас до острова Анклава.
- Не было печали - да в Анклаве накачали...
Она улыбнулась.
- Потом нужный нам ветер снова повториться. Но у нас уже будет несколько путей. Либо в Амазонию, либо до Драконьего хребта.
- Амазонки... Матриархат кажется... А вот о драконьем хребте я ничего и не слышал. Ну, за исключением своего конечно.
- Ковв сказала только, как определить направления. Больше ничего.
Итак, у нас есть выбор. Либо лететь неведомо куда, положившись на слово молодой ведьмы-минотаврицы. Либо пытаться прорваться через кордон, следуя тщательно продуманному плану. И что же? Подняв глаза, я увидел, что мой двойник пришёл к тому же выводу.

Свежий ночной ветер приятно щекотал перепонки. Именно щекотал, а не охлаждал горящие от напряжение крылья. Неожиданный порыв ветра был настолько силён что, даже держа на спине Стаса, я мог спокойно парить, не шевеля крыльями. Впрочем, если верить моей интуиции, то под нами давно уже простиралось море. И единственное во что оставалось верить - это лишь в то, что ведьма сказала правду. Однако правду или ложь - я всё равно сейчас сказать не мог. Пока сбылся лишь сильный ветер. И каким бы ни был исход дела - я им наслаждался. Всё равно - даже луна зашла за тучи, и мы летели практически в кромешной темноте.

Лиска.

Мрачно провожаю взглядом едва видимые на фоне ночного неба силуэты. Даже с моим зрением еле угадываю очертания трёх драконьих тел. Сильный ветер, неведомо почему подувший в сторону моря, играл им на руку. Или на лапу, если точнее. Кажется, у нас завелись первые дезертиры. Хотя... Даже в Империи пока вина не доказана - подозреваемый считается невиновным. Некоторое время сижу раздумывая. Гал. Его двойник. Оба Стаса у них на спинах... Интересно кто третий дракон? Уж не ещё ли один двойник из зеркал? Непохоже. Слишком изящный силуэт. Скорее всего, дракониха. Интересно, как она могла сюда попасть? Уж не Ковв. Неожиданно меня озарила страшная догадка. Ковв! И её напарница Лана! Она же сестра Галитэ... Вот ведьма! Какая ей корысть, если они все впятером выпадут из жизни Долая? А леший её знает... Можно конечно наведаться и спросить. Но не люблю я в такие гости в одиночку да без приглашения. И вообще - пусть Геонтий думает.

Стас.

Как ориентировался Гал - тут оставалось только догадываться. А также - верить и надеяться, что он вообще хоть как-то ориентируется. Один раз я прямо кожей почувствовал, как под нами прошло что-то огромное и быстрое. И не раз. Потом, правда, всё стихло, и пошёл дождь. Время от времени драконы переклинивались, чтобы не потеряться в кромешной тьме. А потом мы увидели маячившее в темноте светлое пятнышко. Только пристально приглядевшись, я опознал окно. Впрочем, от меня сейчас что-либо не особо-то и зависело. Уж кто, а драконы точно видели лучше меня. Правда, они и свернули прямо на свет. Вжавшись в мокрую чешую, я предусмотрительно держал голову подальше от спины Гала, чтобы не приложиться как в прошлый раз...
И в самом деле. Как в прошлый раз - и не приложился. А просто припечатался челюстью. Хорошо хоть молчал - а то бы язык оттяпал себе запросто. Так или иначе, едва я успел слезть с него, как услышал, что мой двойник барабанит в невидимую в темноте дверь.
- Открывай, хуже будет!
- А если не открою, лучше? - обречённо поинтересовался кто-то с той стороны.
- Не... Это будет значить, что смерть твоя пришла, - мрачно сказал Гал.
- Ну и что?
Не проснулся он что ли?
- Ну и всё.
- Ша! Вы пошутили - я тоже посмеялся.
В открывшимся дверном проёме появился невысокий мужичок в одежде врача. Увидев нас, он попятился, уступая нам дорогу. Первыми прошли мы, потом проскользнула Лана. Потом еле-еле протиснулись оба Гала. Спасало то, что дверь была явно приспособлена для довольно крупных предметов. Так и есть. Внутри нас ожидала ярко освещённая лаборатория. При виде драконов страх в его глазах сменился интересом.
- А не проще ли принять человеческий облик?
- Мы не оборотни.
Страх и недоумение окончательно исчезли, вытесненные интересом. Я тяжело вздохнул. Кажется, везде такие есть.
- Вы не против, если я задам вам пару вопросов?
- Нет. Какой второй?
Лана села рядом с Галом, и он обнял её крылом, прижав к себе. Отхожу к остальным.
- Куда решили?
- Наверное, к Драконьему Хребту. Не хочется в Амазонию, - задумчиво сказал второй Гал. Мой двойник кивнул.
- Матриархат. Чтобы мной бабы руководили?
- Кентаврия?
Оба переглянулись.
- Дикари, - нахмурился дракон.
- Кони педальные, - с той же интонацией поддержал мой двойник.
Кажется, в том мире они пообщались и с теми, и с другими, и с третьими. Я оглянулся на врача. Он как раз, что-то объясняя, подходил к Лане и Галу, вертя в руках какой-то подозрительный прибор.
- Стой. Это что такое?
- Я просто хотел взять пробу крови. Конечно, они родственники, но и по ним я смог бы судить об их виде.
Я отстранил его руку с прибором. И достал нож. С удовольствием отметив, как по лицу врача мелькнула тень страха, я обжег лезвие пламенем карманной зажигалки и протянул Галу.
- Поверь, лучше так. Иначе вколет дрянь какую.
- Хорошо.
Он небрежно провел ножом по краю перепонки и дал скатиться нескольким каплям крови на подставленный врачом прибор. Быстро зализав ранку, он протянул мне нож. Я снова обжёг его. Гал неуверенно повернулся к Лане. Дракониха, улыбнувшись, кивнула. Он осторожно проколол кончик крыла. И тут же лизнул место укола, стряхнув каплю крови на прибор прямо с лезвия ножа. Врач кивнул и отошёл к лабораторному столу.
- Лан, нам скоро вылетать?
- Ковв сказала, что если на Драконий Хребет, то сразу после того, как развеются тучи. Если на Амазонию - то сейчас ветер дует куда надо.
Гал задумчиво посмотрел на тёмный провал окна.
- Наверное, лучше к хребту.
- Хоть там и Империя. Но сам Хребет и Загорье свободны.
Мда, и в самом деле лучше уж через Империю. Я почему-то был склонен верить нашим двойникам: амазонки и кентавры - не лучшее окружение для нашей маленькой группы. А там хотя бы для них есть родня. Пусть отдалённая - но родня.
- Если ждёте когда развеяться тучи - то это будет примерно за час до рассвета.
- А ты откуда знаешь?
Анклавец улыбнулся.
- Конечно, волна повредила большую часть оборудования, но мы успели подготовиться.
- Значит можно отдохнуть. Кстати, высмотрел уже что-нибудь?
Врач испытующе посмотрел на них.
- Высмотреть, высмотрел. Вот только не знаю, как вам сказать...
- Говори, как есть.
Анклавец задумчиво почесал подбородок.
- Вы не родственники.
- Сказал...
Гал и Лана ошарашено застыли на месте, не сводя взгляда с врача.
- Ты уверен?
- На все сто. Биологическое родство лишь на уровне вида.
Они переглянулись.
- Кажется, нам нужно немного поговорить.
- Не обязательно идти под дождь. Там склад.
Врач махнул в сторону двери. Я посмотрел как они, нетвёрдо шагая, скрылись за ней.

Галитэ.

Мы миновали почти две комнаты, прежде чем остановились. Под высоким потолком горела лишь слабая лампочка, еле-еле освещавшая огромное помещение, выхватывая тянущиеся вдоль стен стеллажи. Мы неловко сели друг напротив друга, не находя нужных слов. Кажется, неумолимым грузом навалилось всё напряжение прошедших дней.
- Лан... Думаешь, Ковв знала это?
- Думаю да.
Она задумчиво глядела на меня. Потом улыбнулась.
- Гал... Что думаешь делать дальше?
- Ничего. Точнее... - я почувствовал, что что-то сильно сжало горло, словно не давая словам вырваться наружу. - Я всё равно хочу быть с тобой...
Я смотрел на неё, следя за тем, как её глаза блестели в неверном свете. Она поняла, что я имел в виду. И если откажет, если сейчас она... Я почувствовал пропасть, в которую готов был провалится.
- Я тоже.
- Лана.
Мы медленно обнялись. Она неуверенно улыбнулась, глядя на меня. Хотя уже минуту спустя нам оставалось лишь смеяться над недавними страхами.

Стас.

Я рванулся, вырывая руку из цепких рук моего двойника.
- Убью, клоп научный!
- Стой!
Теперь уже двойник Гала вмешался, обхватив меня передними лапами и оторвав мою брыкающуюся персону от пола. На столе ещё искрил разбитый монитор слежения, а сам врач, с явственно проступающим фингалом, пытался слиться со стенной.
- Отпусти. Он же знал!
- Да, я соврал! Да, они брат и сестра! Но посмотри на них! Они были несчастны!
Я ещё раз дернулся, пытаясь вывернуться из цепких драконьих лап. Тем временем ко мне подошёл мой двойник.
- Послушай меня. Тебе лучше молчать. Ты сам видел. Сказать сейчас... Значит убить обоих. Я не уверен, что они оправятся от подобного удара. Хочешь, чтобы они были счастливы?
- Да. Всё. Можешь поставить меня на землю.
- Хорошо.
Дракон медленно отпустил меня, настороженно следя за мной. Я резко выдохнул. Анклав! Врач, всё ещё не отойдя от моих выкриков, белый, как и его халат, смотрел на меня. С его точки зрения он был гуманен. Если им мешали такие глупости как кровосмешение - почему бы и не помочь? Вот гад... Ещё и камеру включил. Объясняя, что с научным любопытством. Может оно и так. Но я разбираться не больно-то стал.
- У драконов тело набирает очень много личного опыта. Вырождения не будет. И их дети родятся здоровыми.
- Ещё раз откроешь рот... Убью, - спокойным, даже немного скучным голосом пообещал дракон.

Когда они вернулись, полная луна уже освещала начавшее успокаиваться море. Если они и удивились по поводу беспорядка и подбитой физии врача, то не подали вида. Сейчас я понял по-настоящему - буду молчать. И сдерживать меня будут две пары счастливых глаз. Уже когда мы летели над залитым лунным светом морем, я пришёл к мысли, что нужно было поинтересоваться насчёт записывающего устройства. Но, поняв, что поздно я лишь скрипнул зубами и попытался прогнать эту мысль из головы.

Инферно
Выжженная земля

это просто лунный свет,
никакой защиты нет,
в сердце - пламенный рубец,
ты уже мертвец.
“Мертвец”. Группа “Мельница”

Лай собак становился всё отчаяннее, постепенно переходя в жалобный вой.
Стражник, стоявший на пороге караульного помещения, зябко поёжился, покрепче перехватив алебарду. В часовне сорвался с верхнего гвоздя прибитый к стене крест, перевернувшись книзу.
Монашка, подметавшая пол, перекрестилась и бросилась к опрокинутому распятию и, обдирая ладони об обитые железом углы, пыталась перевернуть его обратно.
На сердце было легко. Спешить было некуда. Ослепительная луна, то и дело вырываясь из-за туч, заливала обжигающе-ярким светом всё вокруг.
Скоро, уже скоро.

Змея дороги изогнулась, огибая поросший страшной осиной холм. Но я тут же забыл о проклятом дереве. Передо мной во всей красе предстал графский замок. Улыбка сама по себе появилась на губах. Впервые. Шаг постепенно ускорялся, перетекая в бег. Подойдя ко рву, заставляю себя идти потише. Месть - дело святое. И негоже в нём спешить. Если идёшь за чьей-то жизнью - дай себе прочувствовать момент. Медленно подойдя к воротам, бью в них рукой.
Доски жалобно скрипнули. В открывшемся окошке появилось белое как полотно лицо стражника, он подслеповато щурился в темноте. Моя улыбка становилась всё шире в ожидании, когда свет факела попадёт на моё лицо. Увидев меня, стражник издал невнятный звук и попытался молниеносно отскочить от окошка. Молниеносно. Дурацкое слово. Тем более что ещё в начале движения мои пальцы пресекли его, смяв ворот кирасы. Стражник безнадёжно обвис.
- Это ты, Стэн?
- Думаю, что я, Клей. Думаю, что я...
С наслаждением слежу за тем, как он отчаянно ищет какие-то слова. Выходы. Оправдания.
- Зачем пришёл?
- За долгом... В этом замке все мои должники.
Он обречённо поднял на меня глаза.
- Тогда в чём дело?
- В тебе. Забыл? Серебряник?
Его глаза изумлённо расширились.
- Деньги? Зачем?
- Не зачем. Ты мой должник. Открой ворота. Я хочу войти тихо.
Он неуверенно оглянулся по сторонам.
- А я?
- Откроешь. И уберёшься от сюда. Обманешь... - я приблизил своё лицо к его, - лучше не делай этого.
Не дожидаясь ответа, разжимаю пальцы. Некоторое время было тихо. Потом звякнул ворот. Рассмеявшись, со всей силы бью в створы. Они распахнулись, припечатав Клея к стене. Когда я проходил мимо него, он с трудом разлепил окровавленные губы:
- Стэн...
- Да?
С интересом смотрю на его искажённое агонией лицо.
- Ты скотина...
- Ты обманул меня первым.
Он захрипел и уронил голову на расплющенную воротами кирасу. В этот момент раздался топот бегущих на шум стражников. Увидев меня, они в ужасе замерли. Не в силах больше сдерживаться, прыгаю им на встречу. Всё-таки они оставались солдатами. Шею мне прошил пущенный в упор, арбалетный болт, почти перерубив шею, а в животе у меня застрял наконечник ближайший алебарды. Не глядя переломив древко, сжимаю шлем, из глазных прорезей вылетает кровавое облачко. Подхватив тело, швыряю навстречу остальным и прыгаю следом. Краем глаза вижу, как трое арбалетчиков отступают вглубь замка, на ходу вращая ворот. Этого короткого мгновения хватило, чтобы ближайший стражник пробил мне грудь насквозь. Дёрнув древко на себя, притягиваю его вплотную. Позволив себе полюбоваться на широко раскрытые глаза под шлемом, сминаю ему кадык. С отставшими не церемонюсь. Просто вдавил шлемы в головы.
В это время мне в бок врезаются три арбалетных болта. Медленно поворачиваюсь к арбалетчикам. Двое выхватили кинжалы, третий, жахнув арбалет о брусчатку, с каким-то заячьим криком побежал к часовне. Рассмеявшись, поворачиваюсь к трупам.
- Встать...
Труп Клея первым задергался, словно его вздёргивали на дыбу, скрюченные пальцы, обламывая ногти, заскребли по вмятой кирасе, словно пытаясь разодрать грудь. Медленно начали поднимать остальные стражники. Мёртвые остекленевшие глаза с ненавистью следили за мной.
- Кровь. Её много. За каждой дверью. Она ваша.
Ненависть ко мне сменилась жаждой. Постепенно, ещё не обвыкнувшись, они, неуклюже переваливаясь, пошли вглубь замка. Полюбовавшись своей работой, присоединяюсь к ним.

Оставшиеся в живых люди бежали к часовне, надеясь найти там спасение. Зря. Спасают не кресты. И не серебро. Спасает вера. Но в этом месте её не было. Иначе бы они не вставали с такой охотой. Переворачивались могильные плиты, вылетали люки стенных камер. Все спешили к пиру. Осталось только одно. Аббат. Для меня его запах было чёток, несмотря на манящие ароматы крови и смерти. Выбитая дверь. Галереи. Зомби добивают обезумевших монахов в их же кельях. Близко. Близко. Лестница. Дверь. Дверь. Дверь. Она! За окованной дверью коленопреклонённый аббат, перед ним огромное распятие.
- Да не убоюсь я зла...
- Именно!
Услышав мой хохот, он неуверенно отступил вглубь покоев.
- Ты и есть зло.
- Я?! - аббат тоже захохотал. Правда, его смех постепенно перешёл на повизгивание. - Ты мертвец! Ты убил всех, кто был в замке!
Протянув вперёд руку, шагаю ему навстречу.
- Здесь и так была падаль. Наёмники. Сборщики налогов. Приближённые.
- А женщины и дети?
Делаю последний шаг.
- Падшие женщины. И... Помнишь мою дочь? Что ты с ней сделал, помнишь?
- Это не я... Нам нужны были достоверные сведения.
Вырвав из его нечестивых рук распятие, обжигаясь, заставляю себя бережно положить на стол. С руки как перчатка сползает кожа, но это неважно. Другой рукой ломаю ему кадык. Всё кончено. Поднятые мертвецы сгорят с рассветом...


все кончается, мой друг,
разрывают кольца рук,
свитые в тугую плеть
боль и сказка, свет и смерть.
“Мертвец”. Группа “Мельница”
Сплавленные души

Пленных разделили на две группы. Женскую и мужскую. Даже не людей. В очередное доказательство примитивности, имперцы срывали с нелюдей их одежду, скидывая в одну кучу. И только потом, помогая себе прикладами, сгоняли их в группы. Минотаврица по имени Нээп философски вздохнула, получив свою порцию стимула по рёбрам. Как раз в этот момент к ней подскочили два потных и злых от работы имперца, почему-то с двумя парами наручников. Имперец обернул каждое из её запястий тряпкой, после чего защёлкнул на них по одному наручнику. Она не успела удивиться неожиданной заботливости своих пленителей, когда свободные концы наручников защёлкнули на запястьях кенорихи. Она испуганно по лошадиному всхрапнула, увидев напротив себя “хищницу”.
Подобное поведение было характерно для кеноров, чисто инстинктивно боящихся всех мясоедов. Вообще-то они были довольно симпатичны. Экзотическое сочетание почти зебриной головы на человеческом теле. Стройные ножки оканчивались нераздвоенными копытами. А когда с них сняли одежду, стало видно, что чёрно-белый узор находится на всём теле, благодаря покрывавшей его короткой шерсти.
Однако лишь мельком взглянув на черно-белую раскраску своей товарки, Нээп отвернулась, смотря, куда их тащат. Когда показалась на скорую руку переделанная под тюремную машину мясовозка - её сердце упало куда-то к копытам. Сидений не было. Только приваренные к потолку крюки. Худшие подозрения подтверждались. Пленных девушек-нелюдей, тоже скованных по парам, словно туши, развешивали на этих крюках, зацепляя цепями наручников. Словно нарочно длину цепей выбирали так, что лапы или копыта ели касались пола. Когда и их пару повесили на крюк, оставалось лишь надеяться, что путь предстоял не очень долгий. После того как двери захлопнулись, в отсеке воцарился полумрак, разбавляемый лишь еле сочащимся светом через вентиляционные отверстия.
- Зацепи мою ногу за свою.
- А?
Близкая к истерике кенориха непонимающе посмотрела на Нээп.
- Если сцепим ноги, будет меньше вероятности, что нам их сломают болтающиеся соседки, - пояснила та.
- Ты уверенна?
Мысленно прокляв всех тупых травоядных, минотаврица сама сделала задуманное. Как оказалось, вовремя. Бывшая мясовозка, подпрыгивая и трясясь по неровной дороге, создавала не лучшие условия в отсеке. Многих кидало друг на друга, кого-то даже начало рвать прямо на своих соседок, послышалась ругань. Нээп же, закрыв глаза и попытавшись ни к чему не прислушиваться, попыталась успокоиться. Соски кенорихи были практически на уровни её, от них шло постоянное стойкое тепло. Однако вместе с теплом минотаврица чувствовала, как сердце кенорихи, словно сумасшедшее, начинает биться всё быстрее. Нээп медленно открыла глаза. Так и есть. В глазах её товарки по несчастью всё больше разгорался огонёк панического безумия. Она крутила своей почти лошадиной головой ища путь спасения от чего-то. Если она вздумает биться в истерике, то они слетят с крюка прямо под ноги остальным. А подняться, будучи скованной, вместе с истеричной кенорихой не представлялось возможным.
- Что случилось?
- Она её ест.
Наполненные безумием глаза смотрели куда-то через плечо минотаврицы. Скосив глаза, она мельком увидела, как полуящерица обгладывает обезображенную голову эльфийки. Вмешиваться уже было поздно. Да и раньше не представлялось возможности. Шерсть, начиная с основания хвоста, медленно поднималась дыбом. Повернувшись к собеседнице, она поняла, что ещё немного и разгорающееся в ней безумие возьмёт верх.
- Успокойся.
- Она же её ест!!!
Кенориха забилась, пытаясь освободиться от сковывающих её наручников.
- Успокойся иначе я съем тебя.
- Ай...
Наклонившись вперёд в попытке прекратить её безумие, Нээп осторожно прикоснулась зубами к её шее. Она почувствовала, как живот кенорихи словно одеревенел. Но зато она прекратила попытки сбросить их с крюка. Подождав ещё немного, минотаврица, лизнув кенориху в шею, отстранилась и спросила:
- Успокоилась?
- Хищница!
Минотаврица вздохнула.
- Я всего лишь хотела тебя напугать. Иначе ты могла бы сбросить нас с крюка под ноги остальным.
- Не верю!
Как раз в этот момент одна из пар, ближайшая к полуящерице, слетела с крюка. Они катались по полу среди крови и рвоты, не в силах подняться, будучи скованы. Минотаврица с улыбкой отметила, что остальные истерички тоже успокоились. Лишь невнятные жалобы и крики катающейся по полу мясовозки пары напоминали о произошедшем.
- Видишь? Если бы мы упали, нас могли бы затоптать... Расслабься, дура!
- Но ведь...
Не обращая ни на что внимания, минотаврица, наклонив голову набок и поймав момент, накрыла своими губами её. Краешком сознания она отметила что животные, с которыми у людей ассоциируются их головы, такого не могли проделать принципиально. Отрешившись от происходящего вокруг, она сосредоточилась на поцелуе. Неожиданно сначала застывшая кенориха ответила ей. Нээп с отвращением чувствовала всю мерзость сложившейся ситуации. Да и рот быстро наполнился тягучей, с привкусом травы слюной кенорихи. Её шершавый язык яростно скрёб нёбо, то и дело, борясь с языком Нээп. Однако она почувствовала как кеонриха начала расслабляться, а дыхание выравнивалось, подстраиваясь под её. Постепенно увлекаясь, она неожиданно поняла, что жалеет о скованных под потолком руках. Не будь они скованы, всё могло бы перерасти в...
Минотаврица медленно отстранилась от кенорихи. Смущённо посмотрев по сторонам, она вспомнила, где находиться. Но никому не было дела до них. Откуда-то доносились стоны ещё не растоптанной пары, улыбалась окровавленными клыками ящерица. Ругались или плакали висевшие на крюках пленницы. И вонь. Жуткий, почти неуловимый для человека и очень явственный для кенорихи и Нээп, запах смерти витал здесь. Рвота и кровь. Она почувствовала, как ледяной ком страха всё явственнее поднимается от низа живота. Чтобы успокоиться, она снова сосредоточилась на идущем от тела кенорихи тепле. Кенориха же, кажется, пыталась сделать то же самое, закрыв, правда, глаза.
Неожиданно качка прекратилась, и открывшиеся створки впустили яркий дневной свет почти ослепивший пленниц. Мрачные гвардейцы выволокли их наружу, сняв по одному наручнику с каждый пары, чтобы могли стоять по линии. Лишь ящерицу сковали, целиком освободив от обезображенного трупа эльфийки. Прямо перед ними стоял вахмистр, задумчиво покачиваясь с пятки на носок. Окончив осмотр, один из ефрейторов подбежал к нему.
- Докладываю. В результате осмотра выявлено: две раненых. Один труп. Одна помешалась. Прикажете добить?
- Только помешанную. Но сначала отдай солдатам, а то парни совсем озверели. Пусть разрядятся. Оценщик готов?
Поблёскивая стёклами солнцезащитных очков, он рассматривал выстроившихся в строй девушек-нелюдей.
- Так точно.
- Зови. Пусть отберёт рабынь для постели. Остальных - на поле. Дальше сам, я в часть...
Развернувшись, он залез в кабину к водителю, и опустевшая мясовозка запылила по дороге. Двое подскочивших солдат подхватили лежащую на земле перед строем ящерицу. Поняв, что сейчас будет, она дико закричала, но один из солдат ловко засунул ей в пасть свёрнутую ветошь, дополнительно стянув её челюсти верёвкой. Её отчаянный вопль перешёл в невнятное мычание. После чего её потащили в один из грузовиков сопровождения. Оставшиеся автоматчики завистливо прислушивались к невнятным звукам, долетавшим из кузова.
Внезапно Нээп почувствовала, как кенориха сжала её ладонь. Нээп погладила её запястье большим пальцем, понимая, что, в сущности, в этот грузовик может попасть любая из них. Минотаврица смогла ещё и разглядеть раненых. Орочья девушка и уцелевшая эльфийка перестали всхлипывать, зажимая кровоточащие рубцы, заворожённые случившимся. То и дело все отводили глаза, боязливо переминаясь, когда отчаянные стоны ящерки становились громче.
Всё это время оценщик, как ни в чём не бывало, осматривал строй. Закончив с очередной подопечной, он чертил что-то в блокноте и делал пометку краской на её плече. Вот он подошёл к кенорихе... Беззастенчиво помяв её груди, он измерил их сантиметром, сделав пометку в блокнот, и одной рукой взял кенориху за горло, другую же опустил между её ног. Не обращая внимания на текущие из её глаз слёзы, он некоторое время ощупывал ее, после чего отпустил, убрав руку. Краем глаза минотаврица заметила, как он сделал пометку в блокноте “не девст. не рож.”, и на плече кенорихи появился двенадцатый номер.
Закусив губу, минотаврица подняла глаза к небу. Холодные жёсткие пальцы больно сжали её груди. Некоторое время они словно что-то искали в них, после чего их обнял сантиметр. И хотя она стояла спокойно не по-человечески сильная рука перехватила её горло, заставляя тянуться вверх. Тело само вытянулось в струнку, в попытке спастись от удушья, потом она почувствовала мокрый от чужих утроб палец оценщика. Стенки инстинктивно сжались, отказываясь пропускать его вглубь. Секундой позже она почувствовала, как палец выскользнул из неё и страшная рука, сжимавшая её горло, разжалась. Она увидела, как оценщик начертил номер у неё на правом плече. Странная краска быстро впиталась в шерсть, и кожу начало нестерпимо жечь. Минотаврица почувствовала привкус крови от прокушенной губы, но заставила себя стоять прямо. Неожиданно она почувствовала, как оценщик похлопал её по плечу. А вот это уже было совсем плохо. Наверное стоило подёргаться и пустить слёзы наподобие кенорихи... Впрочем, сделанного не вернёшь.
Окончив обзор строя, оценщик лениво посмотрел на список.
- Номер 2, 7, 14, 23... Выйти из строя и подойти ко мне. Остальных проводить в барак.
- Так точно.
Козырнув, гвардейцы погнали оставшихся к небольшому дощатому зданию, то и дело подбадривая их прикладами. Пошатываясь и не обращая внимания на болезненные тычки, Нээп шла к открытым дверям. Такой грязной она довольно давно себя не чувствовала. Перед входом в барак с них сняли последние пары наручников и каждой дали свёрток с одеждой, после чего парами запустили вовнутрь. Уже изнутри минотаврица, подняв ушки, услышала, как за последней захлопнули дверь. Взяв за руку кенориху, она отвела её в одну из грубых деревянных камер, которые, судя по всему, отныне являлись их пристанищем. Посадив её на странную деревянную лавку, Нээп деловито распаковала куль с одеждой. Штаны, ремень и куртка. Всё из грубого брезента. Философски вздохнув, минотаврица натянула на себя эту форму. Как ни странно, она почувствовала себя немного увереннее. Повернувшись, она заметила, что кенориха так и осталась сидеть, свесив голову вниз и прижимая к груди данный ей куль.
- Ты чего не одеваешь?
- А толку?
Минотаврица подсела к ней и, мягко отобрав куль, развернула одежду.
- Ты это брось. Нам, можно сказать, ещё повезло.
- Почему это?
В её затянутых паникой глазах блеснул тусклый огонёк интереса.
- Видела, кого отобрали? Самых грудастых. Вот их-то седлать и будут по десять раз на дню. А нас что? Просто осмотрели.
- Осмотрели... - грустно повторила кенориха.
Минотавриха почти силой заставила её начать одеваться, помогая натягивать данную им форму.
- Оставь её. Она сломалась.
- Тебе чего? - мрачно поинтересовалась минотаврица у вошедшей.
Прищурившись, она рассмотрела гоблиншу, уже одетую в такую же форму, как и они. Улыбнувшись, она по-хозяйски вошла, почти упав на лавку.
- Можешь считать, что это мясо. Я серьёзно. Как голодно станет, можно будет забить.
- Пошла вон.
Минотаврица медленно выпрямилась, сжимая кулаки. Гоблинша тоже вскочила с лавки. Потом, под её пристальным взглядом, попятилась к выходу.
- Ну и дура. С травоядными якшаться.
- Я не ем тех, кто говорит.
Метко плюнув на пол перед её копытами, она вышла. Постояв ещё немного, Нээп села рядом с кенорихой. Она загнанно смотрела на опустевший проход.
- Меня зовут Нээп. А тебя?
- Йлла...
Они некоторое время молча сидели, облокотившись друг на друга.
- Спать хочешь?
- А если она придёт?
Нээп задумчиво почесала рог.
- Тогда по очереди.
- Только я первая... Идёт? - Йлла просительно посмотрела на неё.
Скрепя сердце, Нээп кивнула. Поджав ноги, она свернулась на тесной лавке, положив голову ей на колени.

Всё оказалось проще, чем все думали. Империя протянулась и расцветала в местах по тем или иным причинам почти полностью лишённых магии. Зато на самых её границах имперским частям приходилось туго. Маги пытались заглушить давящую силу, протянув сеть амулетов. Лучше всего эти амулеты чуяли женщины. А поскольку истинными людьми рисковать не полагалось... Следили очень простым способом. На вышках дежурили самые обычные имперские снайперы. Так что за четко выраженной чертой были видны трупы тех, кто пытался убежать, их запрещалось хоронить, в результате чего они гнили у всех на виду, пока от них не оставались одни кости. Нээп и Йлла в скором времени поняли это. Однако при этом предпочитали приходить в барак лишь за очередной пайкой. Причём последняя отнюдь не из-за любви к просторам. Странно, но прочие “травоядные” периодически куда-то исчезали, что наводило на очень неприятные мысли. И примерно через неделю она не выдержала.
- Я так больше не могу.
- Так и делай по-другому, - на автомате ответила Нээп. - А что, собственно, не можешь-то?
Она видела, как из глаз Йлла выступили слёзы.
- Тут не могу. Съедят ведь. Ты говорила, что сегодня дождь будет?
- Говорила... - она мрачно посмотрела на напарницу. - Бежать хочешь?
Та отчаянно закивала головой. Минотаврица подняла голову, следя за часовым на вышке. Она знала, что периодически он спускался в небольшую служебную каморку, где “грелся” самодельной бражкой. Это занимало минуты три. Достаточно, чтобы убежать в поле, но недостаточно, чтобы уйти из сектора обстрела. О чём молчаливо свидетельствовали смутно белеющие в поле кости.
- В таком случае делай то, что я скажу, идёт?
- Всё что угодно.
Наклонившись, минотаврица подняла кусок сырой глины и протянула его кенорихе.
- Когда я скажу, намажешься этим. Сейчас надо дождаться, пока он спуститься вниз и добежать вон до того бугорка.
- Зачем?
Она непонимающе переводила взгляд с поля на непонятный бугор.
- Если мы останемся, то до начала дождя нас отзовут в барак. А так нас будут искать в другой стороне. К тому же, к этому бугру мы будем бежать по траве. А это скроет следы от дальнего наблюдателя. Понятно?
- Да.
Йлла кивнула. Присев, Нээп покачала в пальцах один из добытых сегодня амулетов. Он приятно грел пальцы и мог... Мог, к примеру, защитить вампира от солнечного света. Осторожно свернув цепочку, она положила его в нагрудный карман. Он чем-то отличался от всех найденных ею. И Нээп сердцем чуяла, что отдавать его было нельзя. Когда солнце начало краснеть над горизонтом, фигурка снайпера исчезла с обзорной площадки. Не сговариваясь, они вскочили, вкладывая в этот бег все силы. До бугорка было около полукилометра. Не останавливаясь, они упали под его спасительную защиту.
- А теперь мажь себя глинной.
- Хорошо. Вот только потом нам надо будет немного помочь друг другу и намазать спины.
Нээп кивнула. Измазавшись грязью, они попытались слиться с болотистой землей. Очень кстати начавший моросить дождик, подтапливал болотистую местность. А заодно их следы, уже и так почти не различимые в сумерках. Явившиеся имперские гончие сунулись было в поле, но ничего не найдя, быстро завернули в казармы, спасаясь от сыплющейся с неба влаги. Да и вязкая глина противной кашицей застревала в ткани одежды и их шерсти, не давая им смыться дождём, что позволяло сохранять маскировку. Ещё не до конца веря в спасение, они поднялись и, сначала медленно припадая к земле, а потом и в полную силу, пустились бежать к чернеющему вдали лесу. Лишь войдя под спасительную защиту стены деревьев, они позволили перевести себе дух.
- Как всё просто.
- Просто все бежали напрямик, - отмахнулась минотаврица.
Однако смолчала при этом, сколько времени она продумывала этот маршрут. Наведывалась в гости к охранникам. Перед её глазами всплыли потные, раскрасневшиеся лица. Или упёршаяся в живот табуретка и руки, сжимающие рога. Её снова передёрнуло... Но цель себя оправдала.
Не отвлекаясь более ни на что, они рука об руку шли в кромешной темноте, отгораживаясь от врага самой древней из преград - расстоянием. Скорее полагаясь на осязание и интуицию, они нашли поваленное дерево, застрявшее в густой кроне своих соседок. Сняв куртки, они соорудили подобие палатки, повесив их по обе стороны дерева. Грязные и мокрые, но зато живые, они забрались внутрь. Под куртки не проникало вообще никакого света.
- Что дальше?
- У минотавров хорошее чувство направления... Ты не знала? Так вот. Я домой.
Йлла повернулась боком к ней.
- Я тоже к родне. Но это ближе.
- Не проводишь?
Она засмеялась, толкнув её в плечо.
- Хоть на край света. Ты же меня вытащила из... - она помолчала. - Никогда так не боялась.
- Правда? - в голосе Нээп появились насмешливые нотки. - А в первый день?
Неожиданно Йлла обвила своей ногой её, как это сделали они в тот день, чтобы не поломать их в общей толчее. Улыбнувшись, Нээп наклонилась чуть вперёд и поцеловала Йлла. Как в первый день. Вот только их ничего не держало, как тогда.
Вынося приговор

Войдя в дом, Йлла устало села на край деревянной кровати, с удовольствием растирая гудящие ноги.
- Ну и зачем было хоронить? Тут таких трупов сотни. - Нээп укоризненно посмотрела на кенориху. - Если хоронить, то всех.
- Да. Но заночевали мы именно в их доме. Значит, и должны были только им.
Минотаврица улыбнулась, покачав головой. Кончив рассортировывать по двум тарелкам приготовленный из уцелевших припасов завтрак, она протянула одну подруге.
- Поешь. Может быть, похлёбку тоже будешь?
- Спасибо... Но ты же знаешь... Я не ем мясо, - чуть виновато сказала Йлла, беря тарелку.
Нээп снова покачала головой, смотря, как Йлла с удовольствием ест салат из капусты и моркови. Нээп по привычке передернулась и опустила глаза в свою тарелку. Воронам крупно не повезло. Разжирев, они настолько обленились, что минотаврица успела убить троих, прежде чем остальные вспомнили, зачем им всё-таки даны крылья. Так что найденные здесь копчёности перекочевали в дорожную суму, поскольку тушки незадачливых падальщиков с лихвой обеспечили минотаврицу провизией на этот день. Некоторое время они если молча.
- Как думаешь, что случилось с этим городом?
- Не знаю. Но точно не мор, - облизнув ложку, сказала минотаврица.
Прежде чем позволить кенорихе войти в ворота, она лично осмотрела ещё не сгнившие тела погибших. Все они скончались от глубоких ран. И ни один из трупов не лежал целым. Так что с этой стороны по городу можно было ходить безбоязненно.
- Тебе совсем не интересно?
- Именно. С рассветом сразу тронемся дальше.
Закончив с едой, они поставили пустые тарелки на стол, и молча сели рядом, смотря на горящий в очаге огонь.
- Тебе не показалось, что за нами кто-то следит?
- Это нервы. - Йлла придвинулась к Нээп. - Просто тебе надо немного расслабиться.
Минотаврица и кенориха поцеловались. Неожиданно рассмеявшись, Нээп отстранилась.
- Надо было до еды.
- Капуста? - смущённо спросила кенориха.
Кивнув, Нээп снова сжала её в объятьях. Некоторое время они просто целовались, лаская друг друга. Нээп чувствовала, как ладонь кенорихи медленно проскользнула под её пояс... Неожиданный порыв холодного ветра ворвался внутрь, чуть приоткрыв входную дверь. Девушки отпрянули друг от друга. Настороженно подняв ушки, они настороженно смотрели на открывшийся дверной проём.
- Кажется, и впрямь смотрят...
- Может быть просто ветер, - голос минотаврицы неожиданно дрогнул. - Не нравится мне здесь.
Кенориха прижалась плечом к ней.
- Завтра в путь?
- С самого утра. А сейчас, наверное, лучше всего поспать.
Йлла кивнула и, встав, закрыла дверь.
- Только посменно...
- Тогда на этот раз первой сплю я, - улыбнулась Нээп.
Задумчиво посмотрев на деревянную кровать, которая почти не отличались от тех, что остались в бараке, Нээп свернулась калачиком напротив очага, подобрав копыта. Йлла села рядом, облокотившись на её спину. Наблюдая за игрой пламени, она с улыбкой слушала негромкое посапывание Нээп. Главное было не уснуть ей самой.
***
Отомстив, он не обрёл покоя. И потеряв цель, так и остался стоять посреди опустевшей церкви, мучимый тяжкими думами. Но, когда в его городе появились два живых огонька, он радостно засмеялся, освобождаясь от мрачных размышлений. На сердце снова было легко. И он зашагал к ним. Пора было вершить суд. Раз сама судьба привела их к нему. Он видел каждую секунду их пребывания в его городе. Все их мысли. Решив, что видел достаточно, он вошёл внутрь, бесшумно открыв входную дверь. Взглянув на кенориху, он улыбнулся и, подняв со стола железную ложку, без труда скатал её в шарик, словно хлебный мякиш. Видевшая это кенориха, справившись с дрожь, спросила.
- Убьёшь? - Стэн, не отводя взгляда, кивнул. Йлла погладила спящую Нээп. - Тогда подари хотя бы ей безболезненную смерть во сне.
- Хорошо, - ответил он, разлепив давным-давно спёкшиеся губы.
Он подошёл к кенорихе и медленно сжал её горло. При этом, не отрываясь, следя за ней. Вопреки его ожиданиям, она не вздрогнула и не отвела взгляда. Стэн чуть усилил хватку, наблюдая, как её зрачки начали медленно расширяться, заполняя всю радужку. Однако она снова не сдвинулась с места. Он чувствовал её страх... Но и железную уверенность, которая подкреплялась странной теплотой, засевшей в ней. Ещё некоторое время он наблюдал за ней, после чего вынес приговор.
Отпущенная на свободу Йлла со всхлипом вдохнула воздух, впустив его в горящие лёгкие. А проснувшаяся от этого звука Нээп удивлённо посмотрела на держащуюся за горло кенориху, потом, переведя взгляд на стоящего рядом мертвеца, сжала кулаки.
- Ах ты...
- Не рекомендую. Иначе я могу пересмотреть свой приговор.
Ещё держась за горло одной рукой, другой Йлла обняла Нээп, не давая ей подняться. Поймав её молящий взгляд, минотаврица осталась на месте. Стен развернулся и зашагал к выходу. Ему больше нечего было тут делать.
- Стой!
- Да?
Он развернулся, безразлично глядя на минотаврицу. Кенориха же испуганно смотрела на свою подругу. Та же, чуть наклонив голову вперёд, явно решалась что-то сказать.
- Скажи, ты можешь освободить пленников из одного места, которое мы укажем?
- А чем ты можете мне за это заплатить? Учтите... У мёртвых в ходу иные ценности, чем у живых.
Поняв, кенориха восхищённо посмотрела на минотаврицу.
- Я готова служить тебе, если освободишь их.
- Я тоже...
Стэн покачал головой.
- Недостаточно...
- А это?
Расстегнув нагрудный карман, она протянула ему амулет. Мертвец, вздрогнув, посмотрел на него.
- Откуда он у тебя?
- Ими маги отгораживаются от империи...
Стэн покачал головой.
- Я знаю. Меня интересует иное. Он твой?
- Да... Я нашла и сберегла его.
Мертвец протянул руку.
- Он будет действовать в моих руках только отданный добровольно.
- А ты освободишь их?
Мертвец кивнул. И амулет оказался в его ладони.

Ученичество Демона
Рождение

1. Shadow

Вместе с сознанием вернулась жуткая непереносимая боль. Каждый вздох давался с неимоверным трудом.
- Получше не мог достать?
- А чем он плох-то?
Кажется, обо мне говорят. Интересно чем я могу быть хорош? Вопрос не праздный. Ещё удивительно, что я вообще жив.
- Да у него половины потрохов нет! И только не надо говорить, что так и было.
- Не капризничай. Даже я его на лапы поставлю.
Я ощутил слабое прикосновение к развороченному животу. Неожиданно боль начала медленно угасать. Тем временем обладатель второго голоса, судя по шуму шагов, обошёл меня кругом, придирчиво осматривая.
- Поставишь, поставишь. С целительством у тебя всегда здорово было. Но по-хорошему эту падаль надо было бы на мясо пустить или отдать некромантам. Говорят, из драконов хорошие боевые зомби получаются. Почти демоны.
- Второй раз в тот мир не полезу. Давай работать с этим.
Придирчивый недовольно закряхтел. Потом, кажется, махнул рукой.
- Давай. Всё равно времени мало. Эй, чешуйчатый! Да, я тебе говорю. Хочешь жить?
- Смотря как...
С трудом открываю уцелевший глаз. Пустую правую глазницу неприятно дёрнуло. Ещё жив... Какого??? Как минимум я должен был истечь кровью... В памяти всплыли последние секунды. Развороченная кабина грузового вертолёта. Окровавленный имперский лётчик, обеими руками сжимающий тяжёлый армейский пистолет. Свист разрывающего перепонки ветра, грохот выстрелов, сломанная в трёх местах лапа, застрявшая в приборной доске и страшный удар о землю. Пользуясь временным отсутствием боли, пробую пошевелиться. Тут же понимаю, что я лежу распятый на каком-то плоском камне.
- Стреляный воробей. Точнее дракон. Даром что измельчал. А как насчёт службы нам?
- Душу - не продам.
Только сейчас сквозь рассеявшуюся муть могу различить моих собеседников. Люди. Ещё совсем молодые.
- Нам не раб нужен. А партнёр.
- Так как вербуете вы... Вербуют рабов.
- Зазнался, ящер?!
Ломающей тело лавиной боль обрушилась со всех сторон. Когда сознание снова вернулось ко мне, я услышал ругань своих нанимателей.
- С ума сошёл? А если бы загнулся? Под конец нам от него нужна вовсе не служба. И не партнёрство.
- Тихо. Он очнулся.
Медленно закрываю глаз. Смотреть на лица своих палачей особой радости не было.
- Нам нужно, что бы ты выступил на поединке. За нашу команду. Победишь - свободен. Проиграешь - не многое теряешь. Идёт?
- Поединок?
Говоривший терпеливо кивнул.
- Поединок... Хочешь, опишу ситуацию целиком.
- Да...
С трудом втягивая пропитанный дымом воздух разбитой грудной клеткой, я отчаянно пытался собрать уплывающее внимание.
- Мы ещё не настоящие маги. Только подмастерья. Сейчас ведётся турнир между командами. Каждая создаёт своего бойца. И вызывает на бой одного противника. Победители будут допущены до экзамена на степень мага до необходимых сроков. Я и Нэд выбрали тебя. Причём твой отказ отнюдь не отменит твоего участия. Про зомби слышал? Так вот, согласишься - дадим всё что можем. Вооружим. И возьмём клятву до окончания боя. Потом закинем обратно. Откажешься... Спокойно ночи. И к некромантам.
- Даю согласие и слово. Но после окончания поединка, я свободен от клятв.
Тот, кого он назвал Нэдом, неприятно засмеялся.
- Вот уж. А ты знаешь, что с арены выходит только один? Или вообще никто? Впрочем, я принимаю твою клятву. И даю слово отпустить после окончания поединка.
- Я тоже принимаю твою клятву... Попробуй расслабиться. Сейчас необходимо залатать твоё тело.
Медленно опустив веко, я провалился в долгожданный сон.

- А ну вставай!
- В самом времени у нас мало времени.
Открыв глаза, ошарашено понимаю, что их снова оба, лапа метнулась к животу и нащупала лишь здоровую чешую. Нэд улыбнулся.
- Это Флэш тебя латал. Ему полезно попрактиковаться. Вставай. Разомнись немного.
- Кстати, насчёт нашего дара к бою... Просто мы толкнули тебя к магии. Но учить тебя, не имеем права. Твой противник тоже не будет иметь представления о своих силах.
- Спасибо, - вполне искренне ответил я, спрыгивая с алтаря.
Только сейчас вижу, что лежал распятый на восьмиконечной звезде. Впрочем, это неважно. Оба мага-подмастерья критически осматривали мою фигуру.
- Как тебя зовут?
- Эгалитэ.
- Юморишь? - Я честно покачал головой - Ладно. Пусть так. Подготовься как умеешь. Кстати - стражи нет. Здесь ещё ценят слово дракона. И будут ценить, пока ни один дракон его не нарушит.
- А слово человека?
Флеш улыбнулся.
- Слово мага тоже ещё ценят. Готовься. Шансы есть.
- Обнадёживает.
Я замер осматривая помещение, в которое попал. Большой просторный зал. Из мебели только алтарь. Если конечно его можно считать за мебель. Я стал мягко раскачиваться, припадать на передние и задние лапы, медленно расправлять крылья, внимательно прислушиваясь к тому, как работает тело. Параллельно размышляя над словами Флэша... Интересно, что я такого могу, что раньше не мог? Плиты когтями не процарапываю, огнём вроде тоже не дышу. В человека обернуться не могу. Качался и разминался до тех пор, пока тело не загудело... Прервав тренировку, я сел на хвост и, выбрав едва заметный на расстоянии шов в стене, стал его внимательно разглядывать, пытаясь прогнать из головы лишнее. Как на посту. Вот только там был горизонт или дождь... Но для созерцания и это подойдёт. То и дело всплывал образ смеющейся Ланы. В ту единственную для нас ночь. Грустно улыбнувшись своим мыслям, я прогнал этот образ. Наверное, мой двойник давно уже с ней. И в этом нет ничего зазорного... Ведь они считают меня за мёртвого. Какого перелёта! Я и сам так считал! А значит, единственное, что мне остаётся - это забыть... Прогнав навязчивую мысль, я снова вернулся к созерцанию.

Я услышал, как открылась большая дверь.
- Пора. Готов?
- Готов.
Надеюсь не как мясо - через пять минут, кисло подумал я, следуя за Нэдом. Около входа нас ждал мрачный Флэш.
- У них тролль.
- Мрачно.
Сам я троллей не видел... Но по рассказам можно было предположить, что дело усложняется. Какого перелёта усложняется?! Абзац! Мы пошли вдоль арены огороженной плетёной металлической решёткой. Прямо посреди арены потрясал боевым молотом мой противник. Я выругался. Флэш ещё больше помрачнел, осматривая моего противника.
- Сможешь что-нибудь?
- Попробую.
Ну и вопрос. А что я ещё могу делать, если не попробовать? Глотку себе до боя разодрать что ли? А так попытка не пытка - как любили поговаривать господа инквизиторы... Недоучки, чтоб им! Что они мне дали-то? Склонность к магии? Сами вон сколько учились... Лучше бы что-нибудь потяжелее. Но не с собой же этот зеленозадый доспех с молотом принёс? Подавив расползающийся в животе холод, смотрю на соперника. Похлопав его по бедру (выше ему не доставали) они отошли. Я лишь поймал сочувственный взгляд Флэша, после чего он с Нэдом тоже покинул арену.
Внезапно загоревшиеся прожекторы заставили моего противника прикрыть глаза от яркого света. Потом, опомнившись, он медленно пошёл на меня. Я медленно пошёл в бок, кружа вокруг противника. Внезапно он сделал резкий выпад молотом, я лишь чудом успел отшатнуться и скорее инстинктивно ударил его по запястью. Отшатнувшись, тролль, шипя, перебросил молот из окровавленной руки в здоровую. Я продолжал медленно кружить вокруг него, внимательно следя за ним.
Итак, коротко о нём. Рожа дебильная, кирпичом. Зубы из-под нижней губы торчат как бивни, ей богу. Надбровные дуги нависают, еле-еле глаза видно. Ага. Этот бастардо дегенерате снова в атаку идёт.
На этот раз я попался. Увернувшись от молота, я не заметил пинка ногой. Точнее заметил как раз в тот момент, когда носок сапога ударил мне по рёбрам. Отлетев к сетке, я почти сразу сполз вниз. Подняв глаза, я увидел несущегося на меня тролля. Извернувшись, я нанёс удар хвостом по молоту, вышибая его из пальцев тролля. Тролль ошеломлённо остановился, тупо уставившись на оставшийся в кулаке обломок рукояти. Не дожидаясь пока до него дойдет, что думать надо не об утерянном молоте, я подхватил брошенный обломок молота. Тролль заревел, отбросив бесполезную рукоять и, широко расставив руки, пошел на меня. Встав на задние лапы, я, крутнувшись, метнул обломок молота прямо в его лицо. Тролль отшатнулся, прижав обе ладони к физиономии. Не давая ему прийти в себя, я снова упал на четыре лапы и с разворота ударил хвостом по колену. Сухо треснуло и тролль, словно подрубленный, упал, правда, сграбастав меня. Рыча и уставившись на меня чудом уцелевшими глазами, что дико смотрелись на том кровавом месиве, что недавно было лицом, он начал подтягивать меня к себе, обеими руками прижимая к арене. Рванувшись к нему, я сжал челюсти у него на шее. Я похолодел, когда под клыками заскрежетал кольчужный ворот. Тем временем, прижав мои лапы и крылья к телу и обхватив меня руками, он начал сжимать. Я тоже начал сжимать челюсти, несмотря на хрустящие зубы. Постепенно кровавая муть начала заволакивать взор. И совсем неожиданно я услышал его хрип и почувствовал, как его хватка ослабла. Рывком мне удалось высвободить одну лапу и, воткнув когти ему в незащищённую руку, я провёл вниз. Тролль окончательно ослаб и попытался оттолкнуть меня. Но это было уже бесполезно. Продолжая сжимать челюсти, ломая когти об кольчугу и находя бреши, я продолжал драть его когтями. Неожиданно вопль тролля из боевого окончательно перешёл в вопль ужаса. Я почувствовал, как из многочисленных ран на его теле на меня дохнуло жаром. Потом он захрипел и смолк, а мои челюсти сошлись, насколько позволяла кольчуга, перетерев его шею внутри неё.
Я поднялся с него и отошел, наблюдая за тем как его труп, постепенно начинал дымиться, а потом и откровенно заполыхал. Я облизнул стекавшую по носу кровь. Она была горячей и со странным привкусом. Подняв глаза, я почувствовал, что только что ревущие трибуны затихли. Потом один из тех, что привёл тролля, вскочил.
- Они смошенничали! Они научили его магии!
- А вот и нет! - поднялся торжествующий Флэш, - мы лишь дали её ему. А научился он сам!
Трибуны возбуждённо загомонили.
- Тихо! Арбитр!
- Сейчас...
С высокой ложи прямо по воздуху спустился немолодой человек лет шестидесяти на вид. Остановившись передо мной, он взял меня за нижнюю челюсть, легонько направив мой нос к себе, и посмотрел мне в глаза. Некоторое время я созерцал его бесцветно-серые глаза. Потом человек названный арбитром обернулся к притихшим трибунам.
- Этот дракон не знал магии до сего дня!
- Это ложь!
Ага. Это один из тех недоучек, кто привёл тролля. Арбитр холодно посмотрел на него.
- Стелков! Ты бросаешь обвинение мне? - спокойный голос перекрыл рёв трибун. Упомянутый Стелков опустил глаза.
- Нет. Я признаю ваше слово.
Дождавшись пока Стелков сядет, арбитр направился к своей ложе. Зато на небольшом балконе появился другой человек. Язык не поворачивался назвать его стариком. Тем не менее, седая борода свидетельствовала о длительном жизненном пути. При его появлении трибуны притихли.
- Подмастерья Флэш и Нэд! Ваша победа засчитана. Более того! Засчитан экзамен на степень мага! Сегодня вам будут даны Имена. - Подняв руки, он заставил трибуны замолчать. - Ты, творение! Ты проявил способность к магии и в любой момент можешь быть принят в наш орден. Нет ни одного правила, запрещающего принимать нелюдей.
- Спасибо...
Наверное, надо было сказать что-то более насыщенное. Выспреннее. Но увиденное слишком ошеломило меня.
- Кроме постоянной возможности возвращаться в Lost Town, тебе даётся право на одно желание.
- Верните туда, откуда я пришёл.
Он кивнул.
- Твоё старое имя принадлежало рабу. И ты не вправе его носить. Ты свободен. Твоё новое имя Shadow.
- Я принимаю его.
Кажется, я сказал то, что надо. Трибуны в очередной раз взревели.

Я летел над внутренним морем, радуясь простору и свету. И силе. Той силе, что не было ранее. Много, очень много надо было осмыслить. А пока... Я открыл в ясном дневном небе кусочек ночного. Сквозь прорыв лениво мигали звёзды. Прорыв продержался несколько секунд, после чего исчез. Неожиданно я понял, что на эти несколько секунд меня увидели все, кто хоть немного обладал магией. Люди и не люди. Живые и ожившие. Бессмертные и не родившиеся. Остановил на секунду камлание шаман. Прервал мессу анклавец. Суеверно оглянулся деревенский колдун. Улыбнулась Ковв. И так все... Секундой позже я ушёл из фокуса взглядов и снова засмеялся, радуясь ветру.

2. Теряя прошлое

Shadow

Кто я? Очень, знаете ли, непростой вопрос... Shadow - Тень то есть... От прежнего меня, кстати, во мне всё меньше. Хотел сначала к Лане лететь. Обрадовать, что живой. Хорошо хоть решил отоспаться. Пока спал - на меня накатило. Проснулся - ничего не соображаю. Весь горю, чешуя шелушиться, перед глазами круги. А так хоть глаз выколи - новолунье. Чест слово - думал, помру. Уж решил, что изнутри горю. Как тот тролль. Ан нет. Только чешуя осыпалась... Ну, далее по списку. Мир повернулся новой стороной. Узнал что муравьи - кусачие, ветви - колючие, а роса - холодная. Полный набор. В общем, понял, что люди понимают под выражением "чувствовать себя голым". Однако тряпки всё равно не надену. Уж лучше так помру. А ещё лучше - совета спросить. А советчик мне сейчас известен только один. Ковв. Больше некому. Уж если она не разберётся, что почём - тогда с воскрешением придётся повременить. Окончательно решившись - я взлетел. И тут же обнаружил, что перемены коснулись и полёта. Сейчас я обогнал бы себя вчерашнего - абсолютно без усилий. Вот только радости от этого ни на пфенинг. Особенно когда над имперской колонной летел. Высыпали они из грузовиков - и давай по мне палить. Взревел тогда со злости. Чуть не обделались. Я, правда, тоже... Выругался для успокоения нервов - так голос не узнал.
В общем, как долетел до Ковв, не помню. Лапы дрожат. Хвост кренделя вычерчивает. От греха подальше наступаю на него лапой.
- Линяешь, друг мой...
- Почему?
Ковв задумчиво посмотрела на меня.
- Меняется суть - меняется форма.
- Весело. Значит, я перестаю быть драконом?
И в самом деле. Меня всегда устраивала моя прежняя суть. И моя прежняя форма. Тем временем минотаврица, зевнув, села за стол.
- Зачем? В твоей новой сути хватит место и дракону тоже...
- Пока я летел сюда - меня обстреляли. Раны от пуль затянулись за считанные секунды.
Она удовлетворённо кивнула.
- А также вспомни последние недели. Допустим, двойников.
- А что с ними?
Я непонимающе посмотрел на неё. Интересно они-то с какой стороны замешаны?
- Ты ведь знаешь примету? Встретить двойника - к смерти.
- Ещё в детстве слышал.
Она замолчала, выжидающе смотря на меня. Потом, не дождавшись продолжения, вздохнув, сказала:
- Это древнее правило. Древнее и жестокое. Раньше люди и нелюди специально искали своих двойников в разных мирах. После поединка сила победителя удваивалась.
- Значит, когда ты дала нам возможность встретиться со своими двойниками, ты предполагала именно такой исход?
Она покачала головой.
- Тот, что произошло - вы пошли вместе - было лишь частью колдовства.
- Стоп, ты хочешь сказать, что я... Лана и все остальные это лишь часть одного обряда?
Бурлящая ярость постепенно подкатывала к горлу.
- Да. И цель этого обряда - ты. Есть много путей ученичества.
- Умирать было больно... Воскресать ещё больнее.
От того, чтобы кинуться вперед, меня удерживал лишь странно тёплый взгляд её глаз. И в самом деле, ведьма.
- Иначе на это уходят годы. Многие годы. Сейчас у тебя есть всё что необходимо. Сила. Те, кто поможет её отшлифовать. И один мой дар. Власть над телом. Если ты захочешь - снова станешь таким как прежде. Возжелаешь - станешь абсолютно другим.
- Как я понимаю, ты считаешь, что моё мастерство отшлифуют в Lost Town? А как же Лана? Под конец у неё от меня будут дети.
Минотаврица снова кивнула.
- Будут... Shadow. Но они уже вместе.
- Двойник?
Еле сдерживаемая ярость прорвалась наружу. Я рванулся к ней... Убить, наверное. Но в последний момент остановил когти. Она даже не шелохнулась, чтобы уклонится от удара. Хотя удар лапой замер в самый последний момент. Вон и из-под дрогнувшего когтя, случайным касанием прорезавшего кожу на шее, лениво скатилась капля крови, оставляя тёмно-красный след на её шёрстке. Я отдёрнул лапу.
- Она была частью колдовства, - снова повторила Ковв. - Обычно о таких, как она, в моём случае не думают. Но я сделал все, чтобы не причинить ей лишней боли.
- Я вернусь к ней...
Ковв покачала головой.
- Сделаешь больно. Себе, ей и ему. Для них ты мёртв.
- Тогда я попрощаюсь. Как мёртвый...
Накатившая было ярость давно отступила, оставив после себя звенящую пустоту. В этот момент я и в самом деле чувствовал себя покойником.

Стас

У... Дурила железная! Металлолом высокоточный! Я пнул кожух компьютера и тут же сам зашипел, прыгая на здоровой ноге. Невиданное везенье обернулось насмешкой. Когда мы нашли неизвестно как здесь оказавшуюся заброшенную лабораторию Искусственного Интеллекта с материка - все мы готовы были поверить в чудо. Самое главное, что в лаборатории не стояло никаких защитных систем от взлома. Впрочем, очень быстро выяснилось, что перед нами даже не лаборатория... А просто неоконченная стройка. Причём законсервированная более чем столетие назад. В сущности, искусственному разуму не было нужды создавать пароли или охранную систему. Наверное, он подсчитал, что перевозка соответствующего оборудование и его установка превышает допустимые энергозатраты. Чудом сохранившийся центральный процессор был безнадёжно устаревшим. Куда ему до современных материковых аналогов. У него даже отсутствовал узел радиосвязи. Потому что его должны были монтировать отдельно. Спокойно переварив наше заявление, что мы есть сверхновые биокибернетические организмы, посланные для развития данной базы, он отрыл нам доступ ко всем данным... В общем, первый день мы, на пару с оставшемся в живых Галлом, промывали ему мозги, практически заново перепрограммируя. И вот теперь от столь интенсивной работы последний не издохший аккумулятор выдает, что осталось пять процентов от нормы... В дверном проёме показалась голова Гала.
- Нашёл что-нить?
- Дамба. Он предлагает установить турбину как временный источник энергии.
Дракон присвистнул. А потом безнадёжно посмотрел на слабо светящийся монитор.
- А там ветряки... Солнечные батареи?
- Последняя заявка поступала сто двадцать шесть лет назад. Хотите связаться с центральной базой? - злорадно процитировал я горящую на мониторе надпись. - Мой двойник и Лана уже пошли за мешками. Лопат, кстати, нет. Так что с сегодняшнего дня у нас начинается совсем другая жизнь.
Обречённо закатив глаза, Гал отошёл от проёма.

Песок грузили двумя оторванными листами пластика, то и дело, подменяя друг друга. Время от времени появлялся надсадно дышащий Гал, хватал четыре мешка и летел к реке, где Лана уже начала возводить плотину. От песчаного откоса до выбранной нами горловины было метров двести. А песка в каждом мешке килограмм по пятьдесят. В общем, самая незавидная участь досталась как раз ему. Хотя с другой стороны меня или моего двойника через два часа такой работы можно было бы смело закапывать.
- Слушай. А что ты намерен делать, после того, как запустишь эту... Как её...
- Турбину?
Мой двойник кивнул.
- Попробую собрать киберов. Или ещё что-нибудь полезное.
- Киберов?
Я поискал подходящие слова.
- Големов знаешь?
- Их очень тяжело создавать.
Я кивнул.
- С этими тоже геморрою не оберёшься. Но они уже почти готовые... Точнее... В общем, неважно. Будет турбина - будет смысл их собирать.
- Тогда и работать, не придётся, - просёк он.
С интересом смотрю на него. Неужто я такой же лентяй? Нет, правда? Хотя и трудоголиком меня уж точно не назовёшь. Внезапно он замер на полпути, уставившись на склон холма. Проследив за его взглядом, я увидел небольшой костерок. Хотя нет... Не костерок. Грубо сделанный из двух веток горящий крест.
- Кто там был?
- Не знаю... Тень. Я видел, как что-то промелькнуло, оставив после себя это. Угроза?
Сглотнув, я покачал головой, наблюдая за уже гаснущими ветками.
- Нет. Горящий крест - это обещание защищать землю... Будь это враги - то момент для нападения тот самый. Мы сейчас уже порядком вымотались.
- А друзей здесь у нас не наблюдается...
- Не тронуло - уже хорошо. Доделаем дело, поговорим все вечером.
Он согласно кивнул, после чего снова вернулся к работе.

Shadow

Как и с Ковв, я снова в последний момент остановился. Гал, Лана и оба Стаса строили запруду на реке. Некоторое время я наблюдал за их работой. Вот притащил мешки и шесты для временной запруды Гал. Лана устало улыбнулась ему, что-то сказав... Я отвернулся.
Постояв какое-то время на гребне, я медленно поднял лежащую ветку и, расщепив её когтем, вставил в неё другую. Получился грубый крест. Воткнув его в землю, я поджёг его обретённой силой. Это была клятва. Кто бы или что бы ни решило угрожать их дому - я вернусь. Откуда не важно. Но окажусь здесь мгновенно. Постояв несколько мгновений, я взлетел. Осталось лишь одно место, где меня ждали.

Поступление

1. Ученичество демона

Кто-то саданул мне по рёбрам и тут же отпрыгнул. Что за?..
- У вас проблемы, - открывая глаза, пообещал я.
- О! Демоны по-нашему говорят!
Тряхнув головой, я огляделся. Пустынная площадка между двумя заброшенными домами, которую я выбрал для сна, преобразилась. Причём это преображение пришлось мне не по душе. А более всего мне пришлись не по душе трое недорослей с горящими в буквальном и переносном смысле глазами. Решив более не тратиться на пустые обещания, я шагнул вперёд и тут же словно от мощного удара по зубам под радостное хихиканье отлетел назад. Причиной тому был очерченный прямо на бетоне круг.
- Договор стандартный. Три желания... Каждому!
- Три желания?
Вытряхивая последние остатки сна, я приходил в себя. Так. Чем прочерчен круг? Опустив голову вниз, я втянул ноздрями воздух. Кажется, мел. Не обращая внимания на стоящих недорослей, я потянул за торчащую из бетона скобу. Сказывались рассказы Ковв. Магическая охрана тем и слаба, что если начать разбирать дверь на кусочки, а не проходить в неё - она не сработает. Именно поэтому нечисть ловили на гладких, лишённых посторонних предметов поверхностях. Скоба подалась и, разворачивая бетон, полезла вверх. Я тянул до тех пор, пока одна из трещин не пересекла меловой круг. Я безбоязненно перешагнул нарушенную фигуру.
- А почему у вас такие кислые лица? Вы же хотели три желания? Каждому? Погодите секунду. Сейчас загадаю.
- Мама...
Сев на хвост я наставительно поднял коготь.
- Скорее папа. Впрочем, возится я с вами, не собираюсь. Эй, мордатый. Подойди.
- Это первое желание?
Я коротко глянул.
- Остришь? Эт хорошо. Значит так. Сколько дней назад был турнир, где дракон с троллем бились?
- День назад.
Я кивнул.
- Когда новичков принимают на занятия?
- Сегодня...
Успел. Наверное, радость слишком отчётливо проступила на морде, потому что один из них спросил:
- Так вы тот самый дракон, который...
- Тот самый. Который. Которее просто нету. Так. Ты, мордатый, меня проводишь до места приёма, а остальные слушать мои желания. Смирно! Кругом! По прямой марш отседова! - Глядя на быстро удаляющихся горе-чародеев я не удержался и заорал: - Я сказал по прямой! А вы зачем дом обходите?
Полезли. Даже на брошенные сумки с амулетами не обернулись. Я повернулся к оставшемуся недорослю.
- Ну а теперь залазай на шею и веди.
- На шею?
Я недовольно покосился на него.
- Хочешь, в когтях понесу? Не хочешь? Точно передумал? Башкой так резво не тряси. Ушами хлопаешь. Лезь.
- Спасибо...
А за что собственно спасибо? Или это он с переляху? Ладно. Оттолкнувшись от земли, я энергично заработал крыльями, набирая высоту. К счастью мой седок действительно ориентировался в городе, то и дело правильно указывая направления. Следуя крику сквозь ветер, я с интересом осматривал проплывающий внизу город. Много намешано. Почти деревенские окраины, перемешенные с руинами, постепенно сменялись развитым центром с гигантскими домами. Я невольно вспомнил Долай... Там самый высокий дом мог похвастаться шестью поверхами. Да и то... На дверной проём я мог лишь скалиться. Вроде есть дом. А вроде и нет. Постепенно внизу пошли леса, словно клиньями врывающиеся в городской массив. И я, следуя указаниям проводника, начал спускаться вниз. Опустились мы прямо перед разношёрстным сбродом, который, судя по всему, являл собой новоиспечённых рекрутов. Здоровущий детина, никак не смахивающий на благообразного волшебника, зато снаряжённый списком в руке, смерил нас недовольным взглядом.
- Shadow?
- Собственной персоной.
Он кивнул. И посмотрел на моего проводника.
- Зак? - Тот мрачно кивнул. - Где остальные?
- Он выбрался из круга и...
Детина жестом остановил его.
- Подробности меня не интересуют. Их заявки на обучение аннулированы. Поскольку ты всё-таки здесь... Ты зачислен. Но как получивший самый маленький рейтинг за входной контроль. Будешь находиться рядом с ним, пока не подтянешь уровень.
- Зачем?!
Это мы уже хором. Но бугай всё тем же надменным жестом остановил нас и показал на строй. Это был входной контроль? Интересно, что же тогда на практическом занятии... Зак обрёчённо посмотрел на меня и понуро побрёл мимо строя. Не зная, куда направиться, я пошёл следом. Каждый раз, когда мы пробовали приблизиться к более-менее свободному месту, рекруты становились плотнее, меря нас недоброжелательными взглядами. Я лениво отметил, что после людей пошла откровенная нелюдь, а потом и вовсе нежить. Кроме вполне опрятных вампиров я видел пару непонятно как сюда затесавшихся зомби. Сразу за последними, кто мало-мальски напоминал людей, шли остальные. Двое грифонов с готовностью подвинулись, освобождая нам место в редком строю. Очутившись вместе с остальными в строю, я втянул ноздрями воздух. Началось...

2. Новички

Больше всего мне хотелось просто спать. Ничего больше. Даже начавший накрапывать холодный ливень ничуть не повлиял на моё состояние. В результате, когда нас стали разводить по нашим апартаментам, я еле переставлял лапы, то и дело задевая хвостом незадачливых соседей. Когда людей и вообще всех, кто походил на них хоть издали, направили к роскошным особнякам. Я с удивлением увидел, что Зак всё ещё идёт рядом, зябко передёргивая плечами от шедшего дождя. Впрочем, приглядевшись, я насчитал ещё шестерых подобных бедолаг... Лапы чуть не разъехались на быстро размокшей глине, и я снова сосредоточился на ходьбе. Интересно вообще, куда нас ведут, что это для них наказание? Словно в ответ на мои мысли из груди идущего рядом грифона вырвался протяжный стон. Подняв голову, я на секунду отбросил подступающий сон. Мдя... Наши апартаменты, если сиё творение можно было так назвать, представляли собой большущее одноэтажное здание с распахнутыми настежь воротами. Куда мы и направились угрюмой толпой.
- З-здесь мы будем жить?
- Я тебе конуру потом смастерю... Если захочешь.
Хотя, в сущности, от упомянутой конуры наше жилище мало отличалось. Сразу после того, как мы попали внутрь, шедший впереди проводник начал на ходу выкрикивать имена и цифры закреплённых за нами мест. Неожиданно я заметил, что мой подопечный совершает странные маневры перед моим носом, явно пытаясь мной от кого-то прикрыться. Задержав это чудо лапой, я покосился назад и встретился взглядом с плотоядно улыбающейся вампиршей. Подумав, я улыбнулся в ответ.
- Укушу... - тихо пообещал я.
Оценив мои габариты, вампирша, обиженно фыркнув, удалилась куда-то вглубь толпы.
- Shadow и его воспитанник Закери! Шестьдесят шестая комната, шестой поворот налево.
- Хорошо.
Воспитанник? Интересно как я его воспитывать-то должен? Тем более что до комнаты я дошел, ориентируясь на его куртку очень кстати маячившую впереди. Когда мы дошли до оной комнаты, оказалось что внутри с мебелью туговато. Хотя нет. Просто никак. Имелся стол с колдовской свечёй, сразу зажёгшейся при нашем входе да полка с какими-то книгами. Стены и пол комнаты представляли собой почти дикую кладку из плохо отёсанного серого камня. Однако меня в данный момент это мало волновало. Дойдя до соломенной кучи, я просто рухнул на неё и почти провалился в сон, когда в дверь заскреблись.
- Не заперто. - В открывшемся дверном проёме я увидел незнакомого (а какого перелёта ему быть знакомым в первый день?) грифона и приснопамятную вампиршу.
- Нас залило... Можно к вам?
Я оценивающе посмотрел на странную пару. Судя по взъерошенным мокрым перьям и липнущему к телу платью вампирши, он не врал. Я покосился на Зака. В этот момент он делал всяческие знаки, что в этом коридоре ещё полно иных дверей. Проигнорировав его нервные тики, я повернулся к визитерам.
- Проходи... А вам, леди, я рекомендовал бы сдержать свои гастрономические вкусы.
- Она сдержит, - клятвенно заверил грифон, закрыв ей рот лапой.
Я невольно усмехнулся. Если вампирша и собиралась что-либо говорить, то сейчас ей приходилось отплёвываться от попавшей в рот глины. Я покосился на свои лапы... Мда. Не подумал. Впрочем, сейчас уже всё равно. Грифон, неуверенно осматриваясь по сторонам, зашёл к нам. И не найдя иного места, лёг рядом со мной. Между нами устроились Зак и притихшая вампирша.
Я покосился на горящую свечу. Интересно она так и будет гореть? Однако одного пристального взгляда хватило, чтобы она погасла. Любопытно. Зачем им потребовалось обеспечивать нам столь скотские условия? Да и строить подобные помещения. Это для нас они тесные комнатушки - а для людей вполне просторные залы... Впрочем, так или иначе, всё завтра должно выясниться. Я полежал ещё некоторое время, слушая как крупные капли дождя, барабанят по крыше. Постепенно я присоединился к моим уже сопящим соседям.

Неожиданно я понял, что стою в каком-то помещении, залитом ярким светом, исходящим со всех сторон. Я невольно прикрыл глаза крылом. Тень бы... Невольно улыбаюсь, вспомнив перевод своего имени. Так это сон или как? Люди в таких случаях себя за ухо щипают. Ау-у-у-у! Попадётся мне этот паршивец, кто эту примету придумал. Я сжал подушечками пальцев разодранное когтями ухо. Правда тут же понял, что рана зажила. Опустив лапу, я удивлённо посмотрел на нее, потом понюхал. Кровь. Я осторожно лизнул коготь. Кровь. Правда секундой позже она растворилась прямо перед моим изумлённым взором. Значит всё-таки сон...
- Это измененное состояние сознания. В нём мы проведём испытания и установим ваш базовый уровень.
- А на слово не поверите?
Кажется, кто-то хмыкнул, и всё вокруг изменилось. Под лапами вспух песок арены, а прямо передо мной ухмылялся мёртвый тролль. Нет, меня они опредёлённо не уважают... Если уж в реальности не всякая стенка могла выдержать мой удар, то уж тут... А мёртвый тролль это не стена. Тем более он тут какой-то полуразложившийся, хотя в реальности он сгорел. Да ещё и медлительный как не знаю кто... Кончив бить, я критически осмотрел проделанную мной работу. Где-то я слышал, что зомби надо уничтожать целиком... Интересно, превратить в кашу - это уничтожить?
Судя по тому как обстановка резко изменилась - ответ был утвердительный. На этот раз я оказался наедине с огромной акулой где-то глубоко под водой. Огромная пасть, в которой свободно разместились бы два-три Стаса, стремительно приближалась ко мне. Расслабившись, я, не обращая внимания на начавшие гореть легкие, спокойно висел на месте, не делая никаких попыток двигаться. Когда до акулы оставалось совсем немного, я резко, насколько это возможно в воде, мотнулся в сторону и, изгибаясь всем телом, пропустил мимо себя жуткую пасть, тут же вцепившись передними когтями ей в морду. Очутившись на хищнице, я вонзил когти задних лап в её хвост, а передними перехватился за плавники, направляя её вверх... Снова смена обстановки. С каждой сменной во мне крепла странная уверенность, что я могу управлять сном. Последней попыткой была ни с того ни с сего бросившаяся на меня Лана. Наверное, от меня ожидали чего угодно, но только не этого. Поймав её в полете, я кубарем покатился вместе с ней по земле. И тут же прижался к ней всем телом, не давая возможности сбросить меня или атаковать. Пользуясь тем, что сцена пока не сменилась, я втянул ноздрями воздух, ощущая свежее дыхание девушки... Так или иначе, но кошмар с моей лёгкой руки поменял знак.

Неожиданно сон кончился. Это я понял сразу без всяких дурацких тестов. Зак и вампирша бормотали во сне, явно с кем-то борясь. Впрочем, об этом я мог лишь догадываться, поскольку грифон буквально прижался ко мне, припечатав этих бедолаг к моему телу. Я осторожно отстранился от него. А за одно и снял его лапу со своего плеча. Вот уж где ей точно не место. Некоторое время я рассматривал борющуюся во сне вампиршу. Ну кто, собственно, ложиться спать в платье? Да ещё с такими разрезами. Мало того, что не скрывает и разрезов может прибавиться, но так ещё и вид как у нечто, не дожёванного коровой. Постепенно её дыхание выровнялось, да и сама она, кажется, полностью перешла в обычный сон. Я решил разбудить её первой, чтобы она успела привести себя в порядок. Почему-то для людей, а особенно женщин - это важно. Я осторожно лизнул её в лицо. Она поморщилась во сне и попробовала, зарыться носом в сено. Тогда я мягко потряс её за плечо.
- Скоро рассвет. Ничего?
- Солнца бояться низшие... - буркнула вампирша. Правда секундой позже она широко открыла глаза. - Подъём?
Я кивнул.
- Решил поднять тебя первой.
- Спасибо, зубастик. - Она чмокнула меня в нос, вскочив с импровизированной постели.
Зубастик. На себя бы посмотрела... Хотя... Я улыбнулся, вспомнив одну гостью. Аллиссон, кажется. Мда. Всё-таки, как говорится, - здесь вам не там! Р-р-разговорчики! Вампирша тихо кашлянула в кулак, деликатно напоминая, что готова. Я удивлённо посмотрел на неё. Только что помятое платье выглядело свежевыстиранным и выглаженным. Я осторожно разбудил остальных. В коридоре послышался хриплый голос, выкрикивающий номера комнат. Постепенно очередь дошла до нашей.
- Комната шестьдесят шесть! Смежная! На выход! Все вчетвером!
- Вчетвером? - удивлённо произнёс грифон.
- Кажется, мы теперь здесь вместе. Я Shadow... Это Зак.
- Лайк. А это...
Он замялся, смущённо глядя на свою спутницу.
- Анна.
- Очень приятно.
Почти не вру, самое главное. Так или иначе, из комнаты мы уже вышли более-менее знакомыми. Да и на улице в строй встали, вопреки распределению по росту, вместе. Мало ли...

3. Правила игры

“Начинать учиться управлять миром - надо с себя. Именно на этой территории вы сильнее всего. Начало - ясное понимание действий своего тела. Ощущение его работы. Осмысленное управление всеми процессами. Второй этап - энергетика. Прямой выход воли за границы своего тела. Любое орудие - ваше продолжение...”

Я тихо застонал и захлопнул учебник. Управление собственным телом?! Да я собственных лап не чувствую! С утра - физические тренировки... Индивидуальные... Чтобы под конец все выглядели одинаково. То есть дракона с грифоном или уж тем более с вампиршей вы не спутаете даже в состоянии сильного подпития, но вот ходим почти что только при попутном ветре... Впрочем, отпускать-то нас сразу никто и не собирается. Нам начинают читать лекции. Хотя от тех лекций, про которые я знал - тут одно название. Думаете, нам дают вздремнуть под успокаивающее нудение наставника? Как же... Он с нами беседует. Благо за каждым наставником не более трёх комнат. Потом нас буквально гонят в столовую. Конкретно наша комната получает стандартный набор: три куска мяса и термос. Мясо для меня, Лайка и Зака... Его кусок раз в десять меньше, но зато прожаренный. Термос достаётся Анне. Знать не знаю, что там налито, и знать не хочу. Анна кстати тоже. Говорит что это не кровь. С сегодняшнего дня нас теперь ещё и в библиотеку гоняют... В закутке между стеллажей каждый остаётся наедине с учебником и свечой. Сначала я, кстати, боялся продрать книгу когтями... Потом, почуяв неладное, даже подержал пожелтевшие страницы над пламенем свечи. Ничего. Магия чтоб её. Честно пытаюсь погрузиться в чтение.
- Не помешала? - спросила вошедшая в закуток минотаврица.
- Ковв?!!!
Минотаврица неожиданно нахмурилась.
- Это оскорбление?
- Нет... Имя...
Неужто я обознался? Или это всё-таки она? Но тогда к чему эти игры? Я удивлённо смотрел на гостью... Она же, ещё хмурясь, смотрела на меня.
- Позволь узнать чьё?
- Одна минотаврица... Ковв. Она направила меня сюда.
Взгляд незнакомки стал растерянным... Потом неуверенно улыбнулась и неожиданно рассмеялась, показав острые зубки.
- Тээс?
- Вам виднее... Я не слышал, что бы она себя так называла...
Она кивнула.
- Очень на неё похоже... Ковв, это не имя. А детская дразнилка. Она росла среди людей. А люди всегда жестоки. Даже дети.
- И что она обозначает?
Минотаврица вздохнула. А потом закрыла ладонью шею.
- Никого не напоминаю?
- Тээс...
Она улыбнулась.
- Дурень. Я про животное...
- Коро... - я замялся, смущённо отведя взгляд.
Убрав ладонь, она кивнула.
- Именно, корова, - она снова засмеялась - тело-то почти человеческое.
- Тээс ваша сестра?
Гостья кивнула.
- Дога-а-адливый. Я Рээл. Кээд Рээл.
- Shadow, - представился я.
Не поверю, если мне скажут, что Рээл тут последней уборщицей работает. Интересно, что ей от меня вообще надо? Тем временем её зубки снова сверкнули в улыбке.
- Точно не уборщица! Я курирую вашу группу. Знакомлюсь с составом.
- Вот... А... М-м-м... Точно сёстр-р-ры!
Рээл откровенно веселилась, наблюдая за мной. Интересно она так каждого индивидуально осадила? Ой, мама... Я выругался и попробовал сосредоточиться на кончике своего хвоста. Успокаивает. Тем временем Рээл примиряюще подняла руку.
- Всё нормально. - Она заговорщически наклонилась к моему носу. - Кстати, я этому малышу Заку очень даже понравилась... Правда о том, что я это знаю, он узнал, лишь когда я дорассказала ему правила.
- А что за правила?
Я на секунду задержал взгляд на фигуре Рээл. Бедный Заккари. Теперь он от неё шарахаться будет... Вот только что за правила?
- Сначала города. В сущности, они просты. Придя сюда, ты не можешь уйти таким, каким ты был. Ты уже изменился, попав сюда. И изменишься ещё, уходя отсюда.
- Мне снова дадут новое имя?
Рээл покачала головой.
- Нет необходимости. Изменится суть. Как и у всех выпускников.
- Я снова начну с нуля?
Она задумалась. Потом медленно сказала.
- Нет, в новой личности будет больше места. Хватит места и старой. Это как в большом доме, где мебели хватает на одну комнату.
- Сначала его надо построить, - мрачно заметил я. Она кивнула.
- Именно построить. И этим займётся наш Орден. Правило первое. Важен каждый миг. Вы обучаетесь в бодрствовании. Вы обучаетесь во снах. Да-да. Те странные сны, что вас посещают искусственны. В них вы развиваете собственную волю. Весь первый курс вам будут специально оставлять ровно столько сил, чтобы вы смогли дойти до комнаты. Во втором начнётся практика. Там вы столкнётесь с проблемами мага. Рядом будут наставники. Вас будут поддерживать. Все ситуации в кои вы попадёте - будут искусственно смоделированы, но в реальных условиях. На третьем курсе вы столкнётесь с самостоятельной работой. Там от вас будет требоваться результат. Погибшие выгоняются из Ордена. В четвёртом курсе вам будет предоставляться возможность самостоятельных исследований, при удачном завершении которых вы получите статус мага с правом покинуть город. Весь путь вы пройдёте по четвёркам.
- Погибшие выгоняются? Не понял...
Рээл с грустной улыбкой посмотрела на меня.
- Маги, даже недоучки, не умирают так просто. Кто-то может ожить по второму разу. Кто-то лишь частично, став нежитью.
- Стоп. Но как же Анна?
Действительно. Молодая вампирша, кажется, пользуется теми же правами что и мы.
- Она была рождена вампиром. Это наследственное. И она не боится солнца.
- А как же обычные правила?
Рээл удивлённо посмотрела на меня.
- Какие?
- Ну... Не начинать поединков. Не буянить...
Она рассмеялась.
- Я же сказала. На первом курсе у вас будет хватать сил после тренировок лишь для того, чтобы дойти до своей комнаты... Ну и до клозета в случае необходимости. - Она хитро прищурилась. - Научился пользоваться?
- Есть такое...
А куда деваться? Я вспомнил эти дыры в полу. И снова передёрнулся. Гадость. Однажды еле успел поймать чуть не ухнувшего туда Зака. Теперь ходит только в те, что для людей. Интересно, а Анна куда-нибудь ходит? Впрочем, меня не очень интересуют подробности жизни вампиров. Рээл задумчиво посмотрела на меня.
- А ты ей, кстати, понравился.
- В самом деле?
Забыл, что думать сейчас всё равно, что в слух говорить. Значит понравился?
- Просто она представляла драконов, - Рээл смущённо пощёлкала пальцами, - несколько иными... Скажем так, ты очень даже не вписался в это представление. Только девушке не говори, засмущаешь.
- Хорошо.
Она, не прощаясь, вышла. Ну и дела. Я поставил учебник на полку и, по-кошачьи потянувшись, встал. Высунув нос в коридор, я увидел, что библиотека уже опустела. Вздохнув, я поспешил к нашей комнате. Открыв дверь, я увидел погашенную свечу. Все остальные уже спали. Правда, оставив мне свободное место. Стараясь не шуметь, я прикрыл дверь и осторожно улёгся на оставленный кусочек. Значит, понравился... Интересно, зачем она это сказала? В сущности, она могла сказать так каждому, что-то в этом духе, чтобы Анна не была изгоем. Ведь вампирам почти никто не доверяет. Впрочем, думаю, с ней рано или поздно мы всё равно сработаемся... Устроившись поудобнее, я уснул.
Практика

1. Святой Орден

Рээл замерла, с ног до головы облитая святой водой. Неправильно истолковав её ступор, монах воздел перед её носом распятие.
- Изыди, дьяволово отродье! - Он замер неуверенно шаря глазами по её фигуре, но ни исчезать, ни кататься в муках из-за святой воды минотаврица не собиралась. Вместо того, тихо скрипнув зубами, она провела пятернёй по мокрому носу.
- Новенький?
Он неуверенно кивнул, потом опомнился.
- Да не убоюсь я...
- Аббат Кори надо мной просто издевается, - пробормотала Рээл. - Уважаемый (хотя кого я обманываю)! Я из Магического Ордена! К вашему аббату.
Оторвавшись от молитвы, он совсем осоловелыми глазами посмотрел на нашу группу.
- К аббату Кори?
- Есть ещё? - оживилась Рээл.
- Н-н-нет... Поцелуй распятие перед входом в дом божий!
- А больше мне тебе ничего не поцеловать дружок? - подозрительно поинтересовалась минотаврица. - Свои руки видел? У меня копыта чище! Хватит, что святой водой окатил.
Монах побагровел.
- Оскорбление духовного лица...
- Пиши аббату. Я ему лично передам. Не хочешь? Ну и ладно.
Подхватив его под мышки, минотаврица подняла его и подчёркнуто осторожно как драгоценную вазу прислонила к стене. После чего махнула нам рукой, зовя за собой. Несколько секунд я поколебался. Вообще я не люблю людских помещений. Не развернуться толком, не осмотреться. Однако конкретно здесь ворота, кажется, очень даже нечего. Тяжело вздохнув, я первым последовал за ней. Краем глаза я заметил, что Зак толкнул Анну, чтобы та не улыбнулась, проходя мимо монаха. Вампирша в храме может оказаться перебором для его ранимой психики. Интересно, зачем они такого на ворота поставили? Никого поадекватнее не нашлось? Однако, войдя в храм, я на секунду замер, поражённый его красотой. Лепнина и настенные орнаменты, от пола до уходящих в тёмную высь колон. При всём этом оставалось странное ощущение строгости и порядка. Лайк тоже замер, открыв от удивления клюв. В сущности, было от чего. Это помещение было огромным даже с нашей точки зрения. А с точки зрения людей? Увидев наше замешательство, Рээл лишь философски хмыкнула и направилась к ближайшему монаху, метущему выложенный плитами пол.
- Где сейчас аббат Кори?
- Летописный чертог. Южное крыло.
Благодарно кивнув, она уверенно направилась к входу в коридор. Нам ничего не оставалось, как идти следом. Уже в коридоре я с содроганием заметил, что от него ответвляется множество тесных галерей. В такой я мог запросто застрять. Однако к счастью минотаврица выбирала наиболее широкие проходы.
- А что в летописном чертоге?
- Аббат Кори, - сухо ответила минотаврица, уверенно сворачивая в один из боковых коридоров.
- Я не об этом...
- Скоро увидим, я там была только один раз. Десять лет назад.
В животе неприятно похолодело. Я с содроганием отметил, что не могу отличить, из каких проходов мы выходили. Судя по округлившимся глазам остальных, их посетила аналогичная мысль.
- Мисс Рээл... Вы уверены, что помните дорогу?
- За этим поворотом статуя человека с изукрашенной палкой в правой руке. Слева дверь.
Пройдя вслед за ней под аркой, мы увидели упомянутую статую. Рээл улыбнулась, наблюдая за нашей реакцией. Зак восхищённо присвистнул.
- Как вы ориентируетесь в этом лабиринте?
Рээл странно покосилась на него.
- Наследственное.
Я с любопытством посмотрел на неё. Ничего себе наследственное... Её уверенный шаг то и дело создаёт ощущение, что она тут каждый день ходит. Тем временем за очередным поворотом вместо нового коридора перед нами предстал огромный зал, заполненный столами. Здесь трудилось сотни три монахов. Свитки и пожелтевшие от времени книги, всё это заливалось янтарным светом свечей. Я остановился на пороге... С моими габаритами снести стол - раз плюнуть. К счастью при виде нас из общей кучи к нам поспешил один из монахов. Увидев его, минотаврица улыбнулась.
- Приветствую вас, аббат!
- И я вас, достопочтимая Рээл. Пройдёмте вместе со всеми ко мне в приёмный покой.
К моему великому счастью, долго плутать нам не пришлось. Приёмный покой оказался немногим меньше летописного чертога. Да и снабжён он был одним единственным столом и гигантским шкафом, что как изломанная тень охватывал три стены, с неохотой прерываясь перед дверью. С полок, отражая пламя жаровен, таинственно поблёскивали корешки каких-то фолиантов.
- Итак... Чем я вам обязан?
- Разрешение на проведение практики данной четвёрки.
Рээл вынула из кармана вчетверо сложенный лист. Аббат Кори развернул его, с интересом погрузившись в чтение.
- Так-так... Надеюсь, вы понимаете, что Святой Орден не одобряет магической и любой другой деятельности со стороны некрогенных существ? А в частности некоей вампирши Анны.
- Есть поручительство, подписанное советом Магического Ордена.
Рээл протянула ещё один листок. Я покосился на Анну. Она неуверенно осматривалась по сторонам. Если бы не едва виднеющееся из-под верхней губы клыки, её бы можно было бы спутать с самой обычной девушкой. Мда. С доверием к вампирам всегда было тяжко. Правда, не на пустом месте.
- Поручитель, как я понимаю, лично вы? - поинтересовался аббат, оторвавшись от чтения.
- Правильно понимаете.
Он кивнул. Потом протянул ей бланк.
- Подпишите, пожалуйста.
- Хорошо.
Рээл поставила размашистую подпись, после чего аббат убрал бланк в стол.
- Кажется, у вас был маленький инцидент при входе?
- Уже доложили? - искренне восхитилась минотаврица.
Аббат Кори ехидно покачал головой.
- Нет, достопочтимая Рээл. Просто из-за промокшей ткани вы мне всех послушников во искушение введёте.
- Я не знаю, чей он брат, но в его семье точно без урода не обошлось.
Тихо вздохнув, она потянула за низ льнущей к телу рубашки. Аббат примирительно поднял руки.
- Под конец я вооружил их самым мягким комплектом. Ни осиновых кольев, ни серебряных стрел. Это могло бы иметь плачевные результаты.
- И для дежурного тоже. Выдайте им амулеты.
Только сейчас заметил. Впрочем, весь путь она держалась впереди... Интересно у этого монаха хватило ума попросить кого-либо его подменить? Он выложил на стол четыре амулета. Они напоминали небольшие фляжки, зачем-то подвешенные на цепочки. Две из них явно предназначались нам с Лайком. Рээл подбадривающе кивнула в их сторону. Решившись, мы надели их. Тонкие на вид цепочки оказались довольно-таки тяжёлыми и плотно облегали шею. Вампирша невольно скривилась. Поймав взгляд Рээл, аббат замахал руками.
- Абсолютно безопасно! Даже для неё.
- Как я понимаю, вы за это поручаетесь? - ядовито спросила Рээл.
Улыбнувшись, аббат кивнул.
- Именно я. На сим вопросы Святого Ордена к сиим адептам иссекают. Не смею вас задерживать.
- Спасибо. Прощайте.
Я улыбнулся, заметив, что она избежала слова до встречи. На обратном пути я честно пытался запомнить дорогу, но быстро сбился со счёта поворотов. Перед самым выходом Рээл метнула испепеляющий взгляд на вжавшегося в стену монаха, после чего вместе с нами вышла наружу. Первой не выдержала вампирша.
- Магический Орден находится в подчинении?
- Нет. Но мы согласуем свои действия в спорных областях.
Интересно, а что за практика нас ждет, если разрешение на её проведение пришлось выписывать в другом Ордене? Однако раз Рээл решила не рассказывать - лучше не приставать с лишними расспросами.
- Подъём как обычно. Но я бы рекомендовала вам хорошенько выспаться. Вопросы?
- Нет.
Кивнув, она ускорила шаг, спеша к территории нашего Ордена.



2. Задание

У-а-ау-у-урр-р-ррр! Нет вставать раньше солнца - определённо дурной тон. И вообще иногда я чувствую непреодолимую потребность уступать дорогу старшим... Остальные, кажется, разделяли моё мнение. Во всяком случае, красные глаза вампирши были уже не заметны на общем фоне. Интересно, а драконы-вампиры бывают? Я попытался представить себе красноглазую драконочку. Любопытное должно быть зрелище.
- Зак, ты больше всех в библиотеке просиживаешь... Драконы вампирами становятся?
- Не приведи боги, - он испуганно покосился на меня. - Хвост трубой, а вещаешь как чёрный ангел...
Лайк звучно щёлкнул клювом.
- Это с утра. Сон разума рождает чудовищ. - Он ехидно покосился на меня. - Судя по мечтательному взору, симпатичных.
- Есть вдохновители. - Мысленно выругавшись, я прижал хвост к полу.
Анна, приводившая себя в порядок, неожиданно остановилась.
- Кстати о снах... Ребята, кому ещё они сегодня снились?
- Мне точно. Дом видел, - неуверенно откликнулся Зак.
Так, просто здорово... Интересно, что случилось, что ночные тренировки сегодня отменились? Уж точно не из порыва гуманизма.
- Ох, не люблю я эти перемены.
- Во всём нужно искать позитив! В крайнем случае, расслабиться и получать удовольствие, - бодро сообщил Лайк.
Вампирша задумчиво покосилась на него.
- Грустные ассоциации...
- Всё равно нам всё сегодня сами скажут. Наверное...
Стоп. А где подъём? Впервые за всё время проснулись сами. Мы тревожно переглянулись Что-то много сегодня чудес.
- Нас не будили... И дверь не раскрывали.
- Ну и утро.
Я подозрительно посмотрел на освещённую свечкой дверь.
- Значит, откроем сами, - бодро сообщил Лайк. - Под конец, сидеть тут я смысла не вижу. Пошли?
- Лемминги вперёд... - кивнула Анна.
В сущности, сидеть и выжидать непонятно чего, было без толку. Так или иначе, причину столь крутых перемен нам предстояло выяснить в скором времени. Как автору идеи - дверь открывать мы предоставили Лайку. Театрально вздохнув, грифон толкнул её лапой.
- День добрый, сони. - За дверью нас ждала улыбающаяся Рээл.
- Добрый? - интересно она специально ждала, давая нам выспаться?
Улыбка минотаврицы стала ещё шире.
- А то! Первый день практики.
Практика! Вот и все чудеса. Я невольно улыбнулся. И в самом деле, до чего с утра не додумаешься... Впрочем, я тут же помрачнел. Давать лишние перекуры не входит в привычки Ордена. Скорее даже наоборот. Наверное, та же мысль посетила остальных.
- Не вижу радости на ваших постных лицах, - продолжила минотаврица. - У вас есть возможность проверить, чему вы научились за время пребывания на территории Ордена!
- А если чему-то не научились? - грустно поинтересовался Зак.
- Если что останется, соберут целители, - обнадёжила Рээл. - Ну а если нет, то горевать не придётся.
- Ага. Значит либо на коне, либо...
Анна тихо пихнула его острым локотком.
- Балда. Там про щит говорилось.
- Кстати, риск не забесплатно, - подняла палец к верху минотаврица.
Не забесплатно? Точно - день открытий. Интересно с чего это Орден так расщедрился?
- Платить будет Орден? - поинтересовался Лайк. - И за что?
- Нет, не Орден... А платить будут за работу. Причём обычные жители города.
Ого. Работу? Я стал лихорадочно прокручивать пройденный материал за последнее время. Ничего серьёзного мы сделать пока не можем... Или всё-таки можем? С Орденом не поспоришь. Раз целитель сказал - закапывать, значит... Я помотал головой. Против настоящего мага или даже колдуна мы не выйдем. Дом построить не сможем... Разве что снести. А уж если целительствовать возьмёмся - лучше бедняге сразу верёвку намылить. Безболезнее будет. Видели бы, что с этими бедными големами в тренировочных залах происходило. Итак, что имеем в результате? Четверо недоучек, которые только ломать и горазды. Ломать. Ага. В городе я что-то не видел ветхих строений. Значит, ломать нечего. А вот некого ли? Я подозрительно посмотрел на минотаврицу.
- Рукопашный бой пригодится?
Она улыбнулась.
- Дога-а-адливый. Пригодиться... - вздохнув, она посмотрела на нас. - Сюрпризы любите?
Оторвавшись от своих мыслей, грифон удивлённо посмотрел на неё.
- С сегодняшнего утра нет.
- Оно и правильно. Большая часть данных средств пойдёт на дальнейшее обучение. Орден обеспечивает себя сам.
Что ж вы, господа маги... Или это дополнительная учебная нагрузка? Чтобы мы заранее готовились к самостоятельному плаванью? Я мысленно махнул хвостом на все догадки. Всё равно от них ничего толком не меняется.

Мать моя женщина... Чтобы не свалиться, я сел на хвост. Первой тягостное молчание нарушила Анна.
- Нам туда?
- Именно! Ближайшие два месяца вам всем “туда”.
Минотаврица откровенно веселилась, наблюдая за нашей реакцией.
- Но как... Там же...
- Очень просто. Во-первых, работайте и нанимайте строителей. Или сами штудируйте справочники и практикуйте нужные магические разделы. Кстати, вот ваши справочники и ключи от здания.
Зак неуверенно посмотрел на обуглившийся остов. Я проследил его взгляд. Либо я что-то не понимаю - либо ключи нам ещё долгое время будут ни к чему.
- А что здесь случилось? - закономерный, в общем-то, вопрос.
- Прошлая партия студентов провалилась.
Куда?! Куда она провалилась? Судя по обгорелым стенам - я туда точно не хочу...
- А поддержка?
- Там же...
Чем дальше в чащу, тем гуще буреломы... Интересно, во что ребята вляпались. Впрочем, перелёт с ними! Им уже без разницы. Во что мы вляпались-то? Куда нас законопатили?
- Им просто не повезло, - продолжила Рээл. - И будьте уверены, в случае чего я окажусь здесь очень быстро.
- Как это? - недоверчиво поинтересовался Лайк.
- Ваши амулеты. Те самые, что вручили в Святом Ордене. Это и знак отличия, и благословение. Но самое главное, они оповестят в случае беды.
- Как того куратора? - мрачно поинтересовалась Анна. Она продолжала всматриваться в обвалившийся фасад здания.
- Надеюсь с другим исходом, - сухо заметила минотаврица. - Ни пуха.
- К чёрту, - злорадно послал уходящую минотаврицу Зак. Он почти с ненавистью посмотрел на стопку книг со связкой ключей на них. - Для начала определимся, кто у нас главный. А значит, за всю эту почешиху отвечает.
- И возможно даже сможет разгрести... - протянула Анна.
Они посмотрели на меня.
- Ребята я честное слово...
- Единогласно! - заключил Лайк, припечатав мою речь в зародыше. - Не обижайся Shadow, но ты у нас единственный с наиболее богатым жизненным опытом. И на арене побывал, и службу на границе тащил...
Точно Рээл разболтала. Я мысленно выругался, сосчитал до десяти и снова выругался. Ладно... Сами виноваты.
- Жизненный опыт? Хорошо! Тогда я распределю работы на сегодня. Возражения?
- Огласи весь перечень, пожалуйста, - чему-то, улыбаясь, попросила вампирша.
- Отлично. Лайк, займись мусором. Сгреби его в кучу. Доски и уцелевшие кирпичи складывай отдельно. Анна, на всякий случай будь настороже. Возможно, посетители появятся уже сегодня. Зак, проверь дом. Вышвырни то, что нам точно не пригодится. Я займусь книгами. Авось откопаю нечто полезное... Возражения?
- Доски помочь таскать не хочешь?
Я честно помотал головой.
- Ни грамма! Пока не найду нужной информации, к вам не присоединюсь.
Зак недовольно надул губы.
- Вообще-то книги по моей части.
- А также местная архитектура. Кто из нас разбирается в том, что тут нагородили? Ещё вопросы? Нет? Тогда за дело.
Подхватив стопку книг, я направился на чудом уцелевший второй этаж. Найдя чудом уцелевший стол, я, осторожно разложив книги, попытался собраться с мыслями. Так. Сначала стихийный справочник. Вода, земля, воздух - это для уборки. А вот огнём стоит заняться засветло. Отчаянно искрящий под мат Зака электрощиток не вызывал доверия... Провозился со справочником примерно час, прежде чем смог соорудить магическую лампаду. В отличие от магической свечи, она не сама восстанавливалась, вытягивая силы из окружающего мира, а именно работала с данным запасом энергии. Да и лампадой её можно было назвать лишь условно. Я подозрительно посмотрел на весёлый язычок пламени, невесть как примостившийся на ручке ложки, торчавшей из стеклянной банки. Ладно, пока сойдёт. Потом придумаю, что-нибудь более эстетичное. Навострив уши, я услышал приглушенное шипение Лайка и нелестные замечания Зака по поводу профессиональной пригодности строителей данного дома, а также возможном происхождении на свет такой ошибки, как упомянутые выше строители. Улыбнувшись, я снова погрузился в чтение. Живём.

3. Член совета

В лихом бессознательном прыжке я успел поймать гостя за исчезающий в проломе плащ. Вытащив покрытого испариной визитёра из дыры и поставив нужным концом на пол, я осведомился:
- Стучать не пробовали?
- Двери нет...
Я кивнул.
- Потому и полов перед дверью тоже нет.
- Почему?
Я сел на хвост, массируя потянутую в прыжке лапу.
- Ну, во-первых, мы крышу чинили, потому часть полов и разобрали. А во-вторых... Хороший человек без стука не войдёт, - тем временем человек постепенно приходил в себя, - а плохому полезно охладить свой пыл.
- Вы член данной организации?
- Что за пошлости! Он наш мозг! - бодро отрекомендовал Лайк.
Бросив на него короткий взгляд, я тяжело вздохнул.
- Это Лайк... Чудо в перьях... Мы только что прибыли, так что ещё не успели навести тут надлежащий порядок. Вы по какому вопросу?
- О вашей работе. Ваши предшественники оставили после себя репутацию первоклассных специалистов.
Чем-то с аппетитом хрустя, Лайк подошёл поближе. Интересно где он едой разжился? Желудок жалобно взвыл, напоминая, что с позавчера в нём ничего не было.
- И вообще светлую память! Земля им пухом... Или на что у них там аллергия?
- Пожалуйста, прикрой клюв. - Анна, разбуженная нашими голосами, по-вампирьи грациозно потянулась, вставая. - В какой области?
При виде вампирши глаза визитёра расширились. Но он совладал с собой.
- Они помогали устранять вредные для города элементы.
- Киллеры на содержании?
Он неуверенно улыбнулся.
- Если вам будет так угодно. Хотя они выполняли и иные задания, к примеру, по розыску.
- Хорошо... Как я понимаю, вы предлагаете нам работу? И кто вы?
Он смущённо хлопнул себя по лбу.
- Прошу прощения, не представился. Член городского совета Дэйл Хордри.
- Я Shadow. Это Анна, Лайк и Зак... Зак, подъём!
Из-под мешковины появилось заспанное лицо.
- Уже утро?
- Нет. Уже день! - Я снова повернулся к нашему гостю. - Все мы ученики Магического Ордена.
Он кивнул, потом резко выпрямил руку и с неё сорвался длинный язык огня. Анна ловко перехватила его, обернув в воздушный кокон. Со стороны казалось, что пламя в её ладони превратилось в огненный хлыст. Я отнял у неё “хлыст” подпитывая воздушный кокон и ревущее в нём пламя. Смяв хлыст в шар, я протянул его визитёру. Он испуганно отскочил на шаг.
- Извините, просто впервые...
- Впервые видите команду, которая лишь на одну четвёртую из людей? - я позволил себе улыбнуться, показав ему клыки. - Тогда простительно. Но впредь советую отказаться от подобных проверок.
Он поспешно кивнул, заворожено смотря на переливающийся шар. Встав на задние лапы, я, постепенно прекратив подпитку, сделал вид, что растёр его ладонями.
- Конечно гос... - он покосился на вампиршу, - уважаемые маги. Если вы согласны работать на официальное управление. Вот аванс. - Он протянул нам туго набитый кошель.
- А есть и другие организации?
Он поморщился.
- Частные заказчики... Но вы имеете право принимать заказы и от них. Если они, конечно, не идут в разрез с нашими.
- Хорошо.
Я взял у него кошель.
- Кстати говоря... У вас есть первое задание.
- Какое? - поинтересовался окончательно проснувшийся Зак.
- Кладбище. Там оскверняют могилы.
Вот те раз. И в самом деле, нам не доверяют.
- По-моему это дело для городской стражи.
Анна в кои-то веки согласно кивнула.
- Понимаете... - член совета замялся. - Их интересуют сами тела... Так или иначе, родственники усопших готовы доплачивать за возвращение останков в могилу.
- Вам известно, с какой целью?
Хордри раздражённо дёрнул плечом.
- Возможно, на артефакты. Большинство населения обладает магическими способностями... Возможно для создания некрогенных сущностей. В любом случае они настаивают на возвращении их в могилу.
- Мы берёмся.
Улыбнувшись, он кивнул.
- Вот и славно! Тогда я пошёл у меня ещё много дел. Удачи!
- И вам того же.
Чуть не ухнув на выходе в выше упомянутый пролом, он всё-таки вышел на улицу. Некоторое время мы молча стояли. Потом я молча развязал тесёмки и высыпал на пол содержимое кошелька. Пятнадцать золотых. Судя по тому, как Зак присвистнул - нам должно хватить. Лайк с интересом подцепил один.
- Что-то рожа у короля какая-то странная... А вообще, сколько за него дают?
- За короля? - улыбнулась Анна.
- Нет за золотой.
- Ну... Если в тёмном переулке, то, как минимум, разок по черепу.
Хорошо хоть не файерболом по загривку...
- Зак, сколько мы сможем прожить на этом?
- На месяц хватит точно.
Лайк щёлкнул клювом.
- Больше! К тому же там, в кладовке от прошлых хозяев немало осталось.
- Здорово. - Я скрипнул зубами. - Раньше не мог сказать?
Он смущённо посмотрел на меня.
- Ч-чудо пернатое. Собери мне еды, пойду, посмотрю на кладбище.
- Я с тобой, - скорее проинформировала, чем спросила Анна.
Я покосился на вампиршу.
- Зачем?
- Во-первых, ты не знаешь город. Во-вторых, моё чутьё.
Чутьё - это здорово... Временами работает лучше, чем оберегающие заклятья. Тем более что после еды это самое чутьё у меня сильно притупится. Кстати, насчёт еды. Допустим, продукты у нас есть и если надо - ещё достанем. Эта проблема решена, а вот как быть Анне?
- Кстати насчёт питания. Что тебе потребуется?
- С третьего раза угадаешь? - огрызнулась вампирша. Однако, очутившись на перекрестье наших взглядов, она со вздохом вынула из-за пояса кожаную тетрадь. - Вот.
Зак с интересом посмотрел на неё.
- Вроде на флягу не похоже.
- Это рецепт. Помните, меня всё обучение настоем поили? Рээл перед выходом дала. Правда, придётся наведаться к мясникам.
Я кивнул. Вроде одной проблемой меньше. Кстати я где-то слышал, что важна не сама кровь и жертва, а сила в ней заключённая... Не помню точно. Об этом лучше у Зака поинтересоваться. В этот момент вернулся Лайк с завёрнутой в ткань снедью.
- Там не богато. Сушёное мясо, сыр... Зато рыба солённая есть!
- Рыбу выкладывай. Сам солёную жевать будешь.
Теперь понятно от кого так соленьями несло. Я некоторое время следил за тем, как он заново завязывал узел. Тем временем Лайк повернулся к Заку.
- Займешься покупками?
- А ты? - поинтересовался Зак, складывая руки на груди.
- Я? А что я? Я домом займусь. Хочешь, поменяемся? - Зак поспешно помотал головой.
- Да не... Я согласен.
Грифон весело встопорщил перья.
- Правда? А я думал...
- Садись мне на спину, - шепнул я вампирше.
Взяв свёрток у Лайка и посадив её на шею, я вышел наружу, перешагнув через пролом. Мда... Наш дом так и оставался бе... то есть закопчённой вороной в данном квартале. Интересно, остальные дома вроде людских размеров. Впрочем, ладно. Оттолкнувшись, я взлетел.

4. Стычка

Оглядев раскинувшийся за северной оконечностью города некрополь, я присвистнул. И свистел до тех пор, пока Анна не наступила мне на хвост, чтоб не перевелись деньги.
- Хорошо живут... Тьфу, пропасть! То есть жили господа маги.
- Скажи ещё, хорошо лежится, - ехидно поддакнула она. - Лучше давай придумаем, как остаться незамеченными до их прихода.
В самом деле. Вопрос.
- Твои соображения?
- Ну не знаю... - Анна лукаво сощурилась - Можешь притвориться горгульей. Когда недоволен, так не отличишь... Прямо родственники.
Сосчитав до десяти по-имперски, я медленно выдохнул.
- А серьёзно?
- Хорошо. Есть такой птице-зверь, страусом зовется. Вот только тут в основном брусчатка...
Я покосился на неё.
- Укушу.
- Украл любимый аргумент... - деланно обиделась вампирша - А вообще труднее всего найти того, кого здесь нет.
Увидев непонимание в моих глазах, она улыбнулась, показав изумительно белые зубки с острыми иголочками клыков.
- Заклятье ясновиденье. Нам достаточно поддерживать его интересующее нас время, и мы сможем наблюдать с комфортом.
- Вроде ни разу не кусала, а уже галлон крови вытянула.
Она шутливо развела руками.


Трое магов. И около шести подмастерий, выполняющих роль охранников. Маги, встав на лучи огромной звезды, охватывающей могильный памятник, заканчивали последние приготовления. Если бы всё это время мы не таились в рощице, одним богам известно, что стало бы с нами, если бы нас заметили первыми. Я наклонил голову к уху вампирши.
- Маги мои. Займись охранной, чтобы мне никто хвост не прижёг.
- Идёт.
Она сделала шаг в сторону и словно растворилась в ночной темноте. Проводив её завистливым взглядом, я вздохнул. Центнер живого веса так просто не спрячешь. Распрямив лапы, я, не таясь, медленно направился магам.
- Это что ещё за живность? - оторвавшись от приготовлений, один из магов сурово упёр руки в бока. - Где оцепление?
- Мне тоже интересно. Эй, ты кто такой?
Не останавливаясь, я на ходу развешивал в любой момент готовые сорваться заклятья.
- Ваша смерть.
- Забавно... - я услышал смешок. - Ну и что?
Я махнул хвостом.
- Ну, собственно... И всё...
- Тогда начали.
Взять мага, а тем более троих, в плен - не реально. Единственно на что можно рассчитывать в бою - так это с меньшими потерями убить всех. Чётко, как на тренировках, я прощупал оборону огненным валом. Ближайший ко мне маг зрелищно перехватил его, превратив в хлыст. До жути знакомая работа с заклятиями... Неужто воздушный кокон? Не тратя времени на просматривание заклятий, я ударил по скобам предполагаемого воздушного кокона. Высвободившийся огненный вал взревел, отбросив в темноту ничего не успевшего сделать мага. Двое оставшихся начали работать одновременно, не давая мне времени что-либо предпринять. Я чудом отпрыгнул от открывшейся у меня под брюхом крипты - заклятье передвижной могилы. Поставленный мною купол раскололся от пущенной вторым магом молнии. Но это дало мне несколько драгоценных секунд, чтобы перенаправить всё ещё ползущий ко мне зев могилы в направившего его мага. Пущенный файербол, от которого я просто не успел укрыться, отбросил меня на ближайшую могильную ограду. Падая, я успел сотворить ещё один защитный купол, что отвёл огненный меч и водяную стрелу, которая должна была разрезать меня пополам, но лишь бессильно соскользнула вниз по куполу. Подпитав чудом не исчезнувший купол, я увидел, что ещё одним противником стало меньше. Маг по грудь провалился в крипту и что-то отчаянно ворожил, борясь с утягивающей его под землю живой могилой. Однако, любуясь положением своего противника, я подарил несколько секунд оставшемуся. Каменный ливень не мог пробить выставленную мной защиту, но буквально похоронил меня, давая магу ещё пять секунд такого необходимого в бою времени. Выругавшись, я сотворил воздушное кольцо, разметавшее кучу заваливших меня камней, накрыв картечью всё окружающее поле боя. Я увидел последнего оставшегося в строю мага. Он держал бессильно свисавшее обожженное тело первого мага, и только что заканчивал вытаскивать второго. Прежде чем я сплёл первое атакующее заклятье, я увидел разгорающееся заклятье перемещения.
- Чтоб ты споткнулся и сломал себе шею, - в сердцах пожелал я ускользающему магу. Услышав, он засмеялся.
- Свидимся.
Наконец-то сорвавшееся заклятье огненного вала лишь обратило в стекло ни в чём не повинный песок. Только по завершению боя я понял, как сильно болит обожженный файерболом бок. Тишина. Только потрескивает, остывая раскошенные камни на месте ударов огненных заклятий. Покачав когтем светящийся малиновым в кладбищенской тьме камень, я решил, что ещё хорошо отделался. Под конец файерболы - это в основном ударные, а не испепеляющие заклятья... Откуда-то из темноты вынырнула Анна. Она тыльной стороной ладони вытерла кровь с губ.
- Всех?
- Воевали много... А твои-то где? - огрызнулась вампирша.
Я отвёл взгляд. Вот что точно хотел бы знать - так это куда они смотали. Увидев мой бок, она покачала головой.
- Надо обработать.
- Ты ещё скажи прижечь, - вяло пошутил я. - Заживёт и без целительства. Удар на человека был рассчитан... Потому я всё ещё на лапах.
Она кивнула. Итак... Первый боевой вылет подошёл к концу.

- Упустили? - с порога поинтересовался Лайк.
- Частично.
- А именно?
Вампирша деликатно промолчала, сохраняя непроницаемое лицо. В последнее время она начинает мне определённо нравиться... Так о чём это я? Ага. О неприятном. А именно - о положении дел.
- У Анны чисто. У меня убежала одна половинка с двумя четвертушками.
- Зря. Обрастёшь поклонниками. Кто?
С трудом преодолевая грызущую бок тупую боль, я добрёл до матраса.
- Трое магов.
- А может и не успеешь, - задумчиво покачал головой Лайк.
Знает, как обнадёжить в трудной ситуации. Я с трудом закрыл глаза.
- Так или иначе, можно считать, что мы вручили им визитную карточку.
- А меня эти маги чем-то смущают...
Лайк с интересом посмотрел на спустившегося со второго этажа Зака.
- А конкретнее?
- Одного практиканта хватило на троих. Даже помощь Анны не понадобилась.
Здраво. Я с трудом перевернулся на здоровый бок, чтобы лучше видеть беседующих.
- Однако набор заклятий определённо относиться к нашему ордену, - заметил я. - Даже жесты. Например, один из них свернул вал в хлыст через воздушный кокон.
- Может понахватались где-нибудь? - предположила вампирша.
Лайк покачал головой.
- Не похоже. Слишком уверенно пользовались... Может, наши предшественники пытались обучить кого-либо?
- Возможно. Тогда таких подарков наподобие данной тройки в городе может оказаться намного больше.
Анна задумчиво кивнула.
- Может. На мой взгляд, лучше всего позвать Рээл.
- Я "за", - кивнул я, рассматривая висящий на шее амулет.

5. В осаде

Отряхнув намокший под дождём плащ, минотаврица грациозно перешагнула так и не заделанный пролом. Ехидное замечание на эту тему, уже осветившее её лицо, умерло при виде наших мрачных лиц.
- Вляпались, - полуутвердительно сказала Рээл.
- Не сильно... Макушки, возможно, ещё виднеются, - мрачно пошутил Зак.
Рээл повесила тяжёлый плащ на крепкую с виду вешалку... Как тут же выяснилось, зря. Издав тихий стон вслед исчезнувшей в злополучном проломе вешалке, минотаврица подошла к креслу. На всякий случай пару раз толкнув его копытом, она осторожно села в него.
- Итак?
- Не далее как вчера к нам пришёл член городского совета Дэйл Хордри...
Она, удобно откинувшись в кресле, положив голову на скрещенные руки и прикрыв глаза, стала слушать мой рассказ.
- Ты уверен, что это был Огненный Хлыст?
- Я ударил по скобам Воздушного Кокона, хотя не успел различить его...
Рээл едва заметно кивнула, предлагая мне продолжать. Тщательно, во всех подробностях, я восстановил весь бой. Потом слово взяла Анна, как можно более сжато рассказав о своём похождении. Когда мы замолчали, Рээл ещё некоторое время сидела не двигаясь, потом медленно выпрямилась в кресле, окинув нас хмурым взглядом.
- Ждёте поклонников?
- Увы...
Минотаврица медленно выдохнула.
- Где охранные заклятья? Или вы надеетесь, что они все в вашу дыру перед входом попадают?
Мы неуверенно переглянулись.
- В голову не пришло...
Рээл беззвучно пошевелила губами. И сжала жалобно всхлипнувший под её пальцами подлокотник.
- Лайк. Поставь три файервола на подходе. Контур замкни на себя. Если что-нибудь почуешь, запускай не думая.
- Любопытный трюк.
Она устала, махнула рукой.
- Простейшее охранное.
- А почему бы нам просто не смотать отсюда? Или наоборот ещё кого-нибудь из Ордена позвать? - поинтересовался Зак.
Рээл мрачно посмотрела на него.
- Нельзя. До нас тут уже один раз проиграла одна наша команда. Причём в полном составе! Даже маг-куратор ничего не смог... И если облажаемся мы, на наше место придут адепты Святого Ордена. И тогда этот сектор будет передан под их патрулирование. А значит и под влияние их Ордена.
- Так тем более... Позвать сюда с десяток магов.
Он осёкся под её насмешливым взглядом.
- А архимагов не хочешь? С десяток? В принципе возможно. Но в этом случае об этом раструбит Святой Орден. Причём в весьма невыгодном для нас свете.
- А если мы тут погибнем... Это будет в выгодном?! - холодно поинтересовалась Анна. - Две команды подряд... За какой-то сектор города? Да и как он вообще нам достался?
Минотаврица грустно улыбнулась.
- Здесь погибли две бригады инквизиторов из Святого Ордена. После чего они передали этот район под наш контроль. Удержать его теперь дело чести.
- Идущие на смерть приветствуют тебя.
Минотаврица рассмеялась, весело рассматривая вампиршу.
- Именно. А вообще хорошо, что свободное время не только на отдых от тренировок тратила. - Она резко поднялась с кресла. - Зак займись провизией. На голодный желудок много не навоюете. Анна, тебе надолго...
- Шестерых надолго.
Минотаврица кивнула.

На втором этаже, сквозь не заделанный пролом в стене, я с Лайком, лёжа плечом к плечу, наблюдал за улицей.
- А я вот думаю... Обязательно им нападать?
- Ты о чём?
Я удивлённо посмотрел на грифона. Он чуть повернул голову ко мне.
- Зачем им лезть на рожон, когда нас можно спокойно переловить по одному на улице к примеру?
- А почему они не переловили таким образом наших предшественников?
Грифон чуть заметно дёрнул крылом.
- Не знаю... Есть два варианта, один мрачнее другого.
- Ну-ка? Что-то я давно в депрессию не впадал.
Лайк щёлкнул клювом.
- Либо они настолько сильны, что им были по боку все их преграды...
- Либо?
Лайк замолчал, всматриваясь в освещённую редкими огнями улицу.
- Либо им кто-то помог. Кто-то из своих.
- Исключено, - неуверенно заявил я. - Обмануть куратора? Полноценного мага?
Лайк щёлкнул клювом.
- Они тоже живые. Рээл, к примеру, от наших новостей даже забыла плащ достать.
- С такими новостями вообще обо всё забудешь.
Как не прискорбно, а с ним приходилось согласиться. Обмануть того же архимага - было бы не возможно. Но вот обычного... Посложнее чем обычного человека, но всё-таки возможно. Но это при условии, что будешь равен ему. Иначе переиграет в твоей же игре. В это время Лайк оглушительно зевнул, с громким щелчком захлопнув клюв.
- Я спать. Зак, по-моему, перестарался с ужином. Потом, как станет невмоготу, буди - сменю.
- Ага. А если запахнет чем-то жаренным, тоже просыпайся. Это будет либо мясо на сковородке, либо я, под удачно пущенным файерболом.
Отсалютовав лапой, он почти мгновенно провалился в сон, оставив меня наедине с мрачными мыслями. Погрозив кулаком довольно сопящей грифоньей морде, я вернулся к наблюдению за улицей, для порядку обновив заряд у спящих файерволов.


Наверное, поэтому я не сразу заметил, как около меня возникла неслышно подкравшаяся тень. Когда я наконец-то заметил, вампирша, улыбнувшись, села рядом.
- Чего не спишь?
- Моё время.
Я с завистью посмотрел на неё. Её время. Наверное, удобно иметь такое время суток, когда чувствуешь себя абсолютно свободным. Впрочем, как раз Анне-то и прятаться не приходиться. Сев на пол, Анна вместе со мной глядела на пустынную улицу.
- Ждёшь, гостей?
- Обязательно... Но вот всё больше уверенности, что не сегодня.
Она удивлённо подняла бровь.
- О...
- Слишком хорошо я одного из троицы отделал. А они слишком уж привыкли работать в команде.
Подумав, вампирша кивнула, продолжая молча смотреть наружу. Некоторое время, поколебавшись, я решился задать наболевший вопрос.
- Не обижайся, но ты не похожа на высших.
- А я и не высшая...
Поймав мой ошарашенный взгляд, вампирша, улыбнувшись, оттянула ворот и бережно достала висевший меж грудей амулет.
- Солнечный оберег. Подарок от Рээл.
- Ого...
Я ошарашено рассматривал круглую бело-зелёную каменную пластинку, целиком исписанную какими-то замысловатыми символами. Анна грустно улыбнулась, опустив его обратно.
- Значит ты...
- Новообращённая. Объедок...
Я озадаченно покачал головой. Расспрашивать, почему Рээл дала ей этот амулет, было, мягко говоря, не вежливо. Не на пустом же месте она решилась на эту ложь. Внезапно поняв, я выругался. Она же передо мной раскрылась. Причём с ходу и доверила то, что тщательно скрывала от остальных. Я осторожно обнял её сгибом крыла и пододвинул к себе.
- Я не знаю твоей истории. Но я понял, почему Рээл тебе помогает. Ты способная.
- Спасибо, - вампирша прижалась к моему боку. - Как-нибудь расскажу.
Вздохнув, она, мягко вывернулась из-под моего крыла и растаяла в ночной темноте. Я некоторое время смотрел на то место, где она только что была. Странная. Даже для вампирши странная. Впрочем, ладно... Пожуем - увидим.

6. Бой

Ночь разорвалась ослепительной вспышкой файервола. Почти одновременно в дом ударила молния, буквально снеся стену на втором этаже. На ходу создав воздушный щит, прыгаю в образовавшийся проём. Твою за хвост. Обычным, даже драконьим зрением ничего не видно. В дополнение к ночной тьме дым и пыль, изредка озаряемые проблесками весело пляшущего на досках пламени и пролетающих пока мимо молний. Магическим зрением вижу истекающею непереносимо ярким белым светом фигуру. Святой Орден? Но арсенал почти наш. Плевать. Даже если орден - то он сам объявил войну.
Оттолкнувшись четырьмя лапами, в полёте кидаю до оскомины затверженный на тренировках набор. Вал - огненная стена. Град - оживление куска земли под ногами противника. Инферно - в случае удачи исторгает душу мага. Рядом с фигурой неожиданно возникают ещё две. Перенос? Твою за хвост! Они же просто стояли, отлично зная, что для магического зрения на фоне этой кутерьмы почти не видимы. Однако какова бы ни была их защита, секунда или даже больше у меня есть. Упав на брусчатку, направляю все силы для укрепления щита. Ага. Град сработал. Троицу разбросало по переулку ожившей под их ногами брусчаткой. В которую вдобавок врезалось инферно. Не слышимый обычному уху рёв уносящихся в ад земляных духов заставил отпрыгнуть. Вовремя. Взорвалось опустошённое земляное “тело”. Правда, разлетевшиеся осколки вопреки моим надеждам на моих противниках никак не сказались.
Из темноты начали выныривать новые фигуры. В мой щит ударил слитный сноп молний. Простой и надёжный способ срыва любой защиты - перегрузка. Даже сосущий из окружающего мира щит-вампир запросто мог бы взорваться от перезарядки. Шипя, создаю один щит за другим, не дожидаясь пока предыдущий развалится. В этот момент по сосредоточившимся на мне противникам ударили заклинания всей команды. Вовремя. Впрочем, на мою долю перепало двое. Один продолжал безостановочно лупить по щиту молниями, второй, закрывшись на мой манер, медленно подходил ко мне. Так, какое у меня перед ними преимущество? Пожалуй, эффект неожиданности.
Воспользовавшись ослабшим напором вместо того, чтобы бросить подпитываю щит. И направляю на приближающегося противника Могилу - подсмотренную в прошлой стычке. Окружённый как луковица щитами маг провалился на два метра под землю, после чего земля сошлась над его головой, временно отрезав от схватки. Ага. Теперь один на один. Едва успеваю создать новый щит. Разъяренный маг повторил мой манёвр с могилой. Но я успел сплести левитирующее заклятье. А ещё спрашивал на тренировках - на кой оно мне? При моих-то крыльях. Ага. В щите особенно крыльями не помашешь. Один непредусмотренный кульбит - и перелом обеспечен. Воспользовавшись замешательством противника, перехожу в наступление. Первым делом переадресую ему им же сотворённую могилу и ударяю молнией. Он успел повторить мой манёвр с левитирующим заклятием, но молния развалила его щит. Дальше времени на что-либо, кроме как защищаться, у него не оставалось.
Краем глаза замечаю, как полуразмытой тенью мимо меня проскользнула Анна. Приходится тратиться на поддержание воздушного щита и снять заклятье левитации. Мой противник тоже начинает выдыхаться. Запускаю огненный вал. Один из нападающих, стоявший ко мне боком и ведущий поединок с кем-то из наших, живым факелом падает на брусчатку. Вслед за огненным валом посылаю сноп молний. Не давая противнику, опомнится, бью сплетённым про запас воздушным лезвием. Рассечённая пополам фигура мага падает. Сил едва хватает, чтобы сплести воздушный щит. Приплыли...
На ватных лапах опускаюсь на тёплые после огненного вала камни. Где-то сзади гремит взрыв и из-под земли выпрыгивает освобождённый маг. Абзац. Последний воздушный щит медленно растворяется. Продолжаю лежать, распластавшись на тёплой брусчатке не шевелясь. Ближе дружок. Ближе. Он, подозрительно взглянув на лежащего меня, начал плести что-то сложное. Видимо, намереваясь добить меня. Не тратя более ни секунды драгоценного времени, прыгаю навстречу. Гигантский файербол, едва слетевший с его рук, взорвался от соприкосновения с моим щитом. Щит немного ослабил удар, но ударная волна с жуткой силой ударила по мне, выбив воздух из груди. Жалобно хрустнули рёбра, и меня отбросило куда-то назад.
С трудом открываю глаза. Бой всё ещё идёт. Как бы то ни было - троих врагов я снял. Да и сам ещё жив. Внезапно замечаю Рээл, спокойно идущую на застывшего человека. Магическим зрением вижу, как маг шлёт непрерывный поток заклятий на минотаврицу. Но она спокойно идёт на него, сосредоточившись на защите, сокращая и сокращая уменьшающееся расстояние. Я видел, что они примерно равны по силам. И лично я против этого соперника не продержался бы ни секунды. Когда до него остался лишь шаг, Рээл метнулась вперёд. В этот момент магу удалось сорвать с неё всю защиту, и он победно улыбнулся, поднимая руку с готовым сорваться заклятием. В этот момент её копыто припечатало его пах. Тихо всхлипнув, маг, преломившись пополам, упал на дорогу. Подготовленное им заклятье растворилось в астрале. В этот момент я увидел яркую вспышку портала. Из неё выходили новые фигуры. Белые с золотом. Цвета Святого Ордена. Вот это точно они. Белые фигуры, ещё остававшиеся на ногах, собрались в круг. Общий щит смог лишь на секунды отсрочить сыплющиеся со всех сторон на них атакующие заклятия. Но этого хватило, чтобы их поглотил открытый ими телепорт. Уже обычным зрением я видел освещаемых заревом пожаров инквизиторов и мрачно смотрящую на них Рээл с висящей на плече вампиршей. Я позволил себе заснуть.

Проснулся оттого, что меня облили холодной водой. Прямо передо мной стояла покачивающаяся от усталости Анна. Бок больно тянуло. Покосившись, я увидел ровный шов и Рээл, аккуратно продевающую нитку.
- Почему не магией?
- Надо было восстановиться. Тебе повезло, всё самое болезненное проспал.
Я с трудом кивнул. Осмотрелся. Рядом со мной лежал Лайк. Он был особенно плох. Судя по обгоревшим перьям и хриплому дыханию, ему досталось больше всех. Зак как раз закончил перевязывать ему лапу. Минотаврица поднялась и зашипела, схватившись за живот. Потом, сосредоточенно пощупав кожу, с сомнением посмотрела на нас.
- Кто-нибудь ещё шить умеет?
- Я... Крестиком, - смущённо призналась Анна.
Рээл глухо застонала.
- Крестик мне поставят, когда Святой Орден во главе с аббатом Кори по мне заупокойную отплясывать будут.
- Я зашивал, - неуверенно откликнулся Зак.
Минотаврица кивнула и поманила его пальцем. Дав ему в руки иглу с ниткой, она сняла пропитанную кровью и гарью рубаху. И полила тянущуюся от левого бока к правой груди рану вином. Поморщившись от боли, она удивлённо посмотрела на впавшего в ступор Зака. Краснеть он начинал с ушей. Не сводя взгляда с её груди.
- Зак?
- Да... Шью, - быстро отводя взгляд кивнул он.
Наклонившись, он неуверенно проткнул кожу иглой и, с трудом сведя края раны, поддел другую сторону. Потом попытался повторить и дрогнувшей рукой ткнул иглой в рану. Рээл выругавшись, дёрнулась в сторону, а Зак отскочил назад, забыв выпустить иглу. Нитка порвала края раны и остановившаяся было кровь потекла снова. Минотаврица пожевала губами, подыскивая приемлемое слово. Правда Анна вовремя оттолкнула Зака и, отобрав у него иглу с ниткой, быстро зашила рану облив напоследок шов вином.
- Спасибо.
- Он на самом деле хорошо шьёт... Просто...
Рээл сумрачно кивнула, доставая чистую рубаху из сумки. Накинув её на тело, она прислонилась спиной к моему боку и с наслаждением вытянула ноги.
- Что с нападающими?
- Ты про того страдальца?
Я кивнул.
- Его забрали инквизиторы.
- Как?
Рээл задумчиво посмотрела на свои ногти. Потом перевела взгляд на меня.
- Они предъявили официальный протест за разрушение части жилого района. А потом подоспевшие стражи потребовали компенсации...
- И?
Анна осторожно умостила Зака около спящего Лайка.
- Инквизиторы согласились оплатить счёт за выдачу единственного пленного их дознавателям.
- Мы в...
Минотаврица кивнула. В нашем доме снова царил такой же разгром как в первый день заселения. Однако это сейчас никого не волновало. Сбившись в кучу, чтобы хоть как-то защититься от пронизывавшего холодного ночного ветра, мы заснули.

7. Все вместе

Мрачный рассвет только лишний раз подчеркнул масштабность вчерашнего побоища. Однако, наскоро поев, мы стразу принялись за работу. Лайк был ещё очень плох, поэтому ему досталось самое простое: вовремя подбрасывать дрова в костер, разожжённый на месте того телепорта, через который ушли вчерашние визитёры. Над костром, словно кусок мяса, поджаривался хрустальный шар, оставшийся, по-видимому, ещё от прошлых хозяев. Рээл же стояла напротив пламени и что-то беззвучно шептала, вглядываясь в его глубины. Должен отметить, что шарик был явно не простой. На нем не задерживалась копоть от смоченных дождём досок, что нам приходилось кидать на бушующее пламя, да и сам он почему-то отражал лишь бушующий под ним костёр. Принеся очередную партию досок, я просто осел около Лайка.
- Не в курсе, что она затеяла?
- Кажется, напрашивается в гости...
Тихо застонав, я положил голову на лапы. Не хочу... У меня болит голова. Болит обожженный бок... Болит... Вообще всё! И лапы ватные. Я посмотрел на лежащего рядом лайка. Всклоченные, обожженные перья и промокшая грязная шерсть. Да и я наверное выгляжу не намного лучше... На местах ожогов ещё не успела нарасти чешуя, а на безобразный шов - вообще смотреть неохота. Да ещё и зудит, зараза. Мои мрачные мысли прервала Анна, тоже бросившая ещё одну охапку досок в кучу хвороста. Я приподнял крыло, и она юркнула под перепонку, прячась от холодного дождя.
- Кажется, нам вчера досталось.
- Как знать... - улыбнулась вампирша.
Грифон мрачно посмотрел на неё.
- То есть?
- У них не меньше десятка трупов и один в плену. У нас ни одного убитого.
Угу. Вот только я чувствую себя, так, как будто на мне сотня сородичей Рээл танец огня отплясывала. Впрочем, с ней нельзя не согласиться. Трупов нет... Просто в бою от нас будет немногим больше пользы. Как минимум - ещё неделю. Вздумай они заявиться сюда сегодня утром - то не встретили бы особого сопротивления. Появился Зак, волочивший за собой сорванную с петель дверь. Подумав, он положил её на костер целиком, приложив сверху файерболом. Даже от такого простенького заклятья он слегка пошатнулся, после чего, пошатываясь, сел рядом с нами, подставив лицо дождю. Два раза наведывались стражники с требованием погасить не положенный костёр на проезжей части. Два патруля удовлетворились нашими объяснениями, что здесь проводиться магическое расследование. Третьему хватило обаятельной улыбки Анны, ради такого дела выглянувшей из-под моего крыла. Оценив зубки вампирши по достоинству, стражи ретировались. После чего нас уже не беспокоили. Редкие жители, вернувшиеся к обгоревшим домам, мрачно поглядывая на нас, принялись разбирать завалы. Надо заметить, что пришедшие в негодность доски они, не сговариваясь, носили к нам. За что им отдельное спасибо... Тем временем картинка в шаре изменилась. Заполнявшее весь его объём пламя исчезло. Вместо него появилось изображение огромного замка. Рээл устало улыбнулась.
- Нам туда? - безнадёжно поинтересовался Лайк.
- Нам? Нет... Нам сейчас просто сидеть и смотреть. Если есть желание. А вот их местонахождение сейчас уже известно в ордене.
И действительно... Шар услужливо увеличился в размерах, зависнув безо всякой опоры над беснующимся пламенем.

Стало видно, как пустошь озарилась вспышками сотен телепортов. На жухлую траву ступили маги ордена. Они не скрывались. Спокойно и без спешки они выстроились вдоль одной известной им линии, абсолютно игнорируя засуетившиеся в замке фигуры. То, что началось далее, не могу толком описать. Даже сюда через шар докатывалось эхо невиданных мною магических атак. Из которых я мог опознать в лучшем случае каждую десятую. Небо над замком сходило с ума. Тучи, словно невиданные тени, носились по небосводу, закручиваясь над крепостью в тугую воронку, из которой не переставая били молнии. Они наталкивались прозрачные белёсые купола, что возникали из ниоткуда и, истратив своё сияние, распадались искрами. Маги, не спеша, приближались к крепости...

Рээл устало провела над шаром ладонью, и он, уменьшившись в размерах, вернулся на своё место в цепях, по-прежнему свисая над пламенем.
- Поздравляю... Ваша первая практика окончена.
- Они разбиты?
Минотаврица задумчиво посмотрела на огонь.
- Скорее нет... Они просто попробовали силы. Конечно, мы будем искать, откуда они вообще узнали про наш Орден. Но это была лишь временная стоянка.
- Нас вернут на территорию Ордена?
Я вспомнил тесную комнатенку, в которой мы буквально отключались после изнурительных тренировок. Но Рээл лишь улыбнулась.
- Нет. Ваше место занято другими первокурсниками.
- Тогда по домам?
Она снова покачала головой.
- Слишком долго. Лучше обживайтесь здесь. Орден нанял гномов для ремонта этого дома. Завтра они прибудут.
- А ты? - неожиданно поинтересовался Зак.
- Я? В сущности, куратор вам более не нужен. Скорее всего, я возьму новую группу первокурсников. Или уйду в отпуск и отдохну у родни.
- Жаль, - задумчиво ковыряя доску когтем, заметил Лайк.
Тем временем Зак, закусив губу и побледнев, с отчаяньем смотрел на минотаврицу. Потом сдавленным голосом спросил:
- Значит, насовсем?
- Точно.
Решившись, он встал и подошёл к ней.
- Можно тебя на пару слов?
- О... - она с любопытством посмотрела на него. - Пойдём. Вот только лучше в дом.
Кивнув, он пропустил её вперёд и пошёл следом. Некоторое время с удивлением гляжу им в след. Ну и дела. Интересно, почему никак не прокомментировала Анна? Чуть приподняв крыло, я увидел мирно посапывающую вампиршу. Ладно... Пусть спит.
- Что скажешь? - шёпотом поинтересовался я у Лайка. Покосившись на меня круглым глазом, Лайк сделал неопределённый жест лапой.
- Сам не знаю. Ты умеешь работать с шаром?
Поняв, к чему он клонит, я нахмурился.
- Тебе не кажется, что это их разговор?
- Какой ты правильный, - хитро сощурившись, протянул он. - Под конец в любой момент можешь погасить заклятье.
Я ещё раз посмотрел на дом, в котором они скрылись.
- Знаешь...
- Так я начинаю?
Решившись, согласно киваю. Наверное, из-за того, что Лайк ещё не до конца восстановился, шар не увеличился в размерах, зато картинка получилась чёткой. Даже было немного слышно.

Зак сидел на диване, напротив него стояла разъярённая Рээл.
- У тебя с головой не в порядке?
- Не знаю...
Уперев руки в бока, она немного наклонилась, вперёд, нависая над ним. Уже открыв рот для длинной речи, она осеклась, столкнувшись с его упрямым взглядом.
- Ты в серьёз этого хочешь?
- Я тебя люблю.
Выругавшись, Рээл закрыла глаза, потом, выдохнув, посмотрела на него.
- Если я вдруг соглашусь, то слабой половиной будешь как раз ты...
- Я уже сказал...
Кажется, Зак решил не отступать.
- Пойми я ведь... - тут Зак схватив её за талию, резко дёрнул минотаврицу к себе. Она испуганно вскрикнула от неожиданности, сев верхом ему на колени. - Ой мама...
- Я тебя люблю.
Он упрямо повторил, глядя прямо в испуганно-удивлённые глаза минотаврицы. Некоторое время они смотрели друг на друга, потом Зак поцеловал её в шею. Минотаврица сначала качнулась назад, а потом, внезапно улыбнувшись, начала расстегивать его куртку.

Внезапно шар погас. Только сейчас понимаю, что мог запросто пропустить этот момент. Посмотрев на Лайка, вижу аналогичное смущение. В это время из-под моего крыла вылезла недовольная Анна.
- Значит, любите подглядывать?
- Ты всё неправильно поняла...
Она хмыкнула, смерив нас ироническим взглядом. Потом, опомнившись, спросила:
- А как вы вообще дошли до жизни такой?
- Ну, не знаю, стоит ли рассказывать, - задумчиво почесал когтем шею Лайк.
- Ребята, не вредничайте. Всё равно узнаю.
- Просто Рээл больше не наш куратор. И этот дом наш. Во всяком случае, до конца следующего курса.
Вампирша ошарашено посмотрела на бесстыже-довольные глаза грифона. Потом, справившись с собой, тоже посмотрела на дом.
- Чем дальше в лес...
- Тем больше эльфов, - с улыбкой закончил я. - Как я понимаю, нам сейчас лучше помёрзнуть на улице. Я не представлю, что сделает Рээл, если мы там появимся раньше времени.
Все согласно кивнули.

Каникулы.

Спор, кто же пойдёт сдавать амулеты в Святой Орден, грозил затянуться надолго. Вампирша утверждала, что шибко нервный дежурный с кувшином святой воды запросто может попортить её причёску. Лайку же было просто влом. Хотя идти выпадало как раз ему, потому как я лететь не мог. Шов во время полёта мог разойтись. Как и все раны, оставленные магическим способом, он заживал неохотно. Весь воспитательный процесс загубил на корню бригадир подошедших гномов. Вкратце уяснив суть спора, он отобрал у Лайка связку амулетов и передал подоспевшему подсобнику, предварительно уточнив, кому именно надо их нести. Правда проблема была в другом. Ему срочно требовалась “хоспоза Кээд, а то мал-ли чито”. Наскоро пообещав превратить его бороду в лопату, если он войдёт в дом без разрешения, я прикинул, сколько времени наши голубки там находятся. Ага. Не менее часа... Эльф их разберет, в какой момент я там появлюсь. Если в совсем не тот - Рээл мне этого не простит. На всякий случай мысленно попрощался с Лайком и Анной и пошёл к дому. Краем глаза я заметил, как Лайк помахал мне лапой, но словил затрещину от Анны.
Осторожно войдя в дом, я прикинул, куда они могли пойти. На первом этаже ни одной целой комнаты. Остаётся кладовка, кухня и пустующий зал на втором. Скорее всего там. А значит орать с порога не обязательно. Осторожно поднимаюсь на второй и, найдя нужную дверь, стучу по ней когтем. Зря. Запоров прошлые хозяева не оставили. Распахнувшаяся вовнутрь дверь открыла моему взору о чём-то разговаривающих, сидя в обнимку, Рээл и Зака. Одежда лежала рядом. Запоздало ловлю когтём дверь и дёргаю на себя. Так... Пока оденутся - остынут. Я надеюсь... С тоской смотрю на дверь. Через некоторое время на пороге появились Рээл и Зак. За руки держатся. И уши красные. У Рээл тоже. Хорошо, не глаза. Был бы грозный признак.
- Стучать не пробовал? - поинтересовалась минотаврица.
- Только что, - увидев, что Зак то же хочет что-то добавить, опережаю: - Там внизу гномы ждут.
Минотаврица беззвучно пошевелила губами и уже в слух сказала:
- Не вовремя.
- Нужно будет щеколды заказать, - мрачно заметил Зак, наградив меня памятным взглядом.
Заметив, что Рээл не смотрит на меня, как можно шире улыбаюсь и подмигиваю ему. Наиграешься ещё дружок. Тут же состраивую прежнюю серьёзно-виноватую морду, прежде чем она оборачивается.
- Кстати пока об этом молчок. Я об этом в деревне скажу.
- В деревне?
Она рассеянно кивнула. Гм... Кажется она решила познакомить Зака с роднёй. Интересно когда их отношения успели так выстроиться? Вроде на виду. Отлучался только в библиотеку... Вашу за хвост! Неужто? С уважением смотрю на спину спускающегося по лестнице рядом с минотаврицей Зака. Вот ведь. Интересно - все местные такие шустрые? Начинаю спускаться следом за ними. Успеваю вовремя. Как раз к тому моменту, когда гном, авторитетно шепелявя, пытался втюхать Рээл листок со счётом. Зря. Закончилось тем, что и сам список сократился чуть ли не вдвое, да и гному было обещано превращение в киянку. Втянув голову в плечи, он забрал ополовиненный список и вместе с бригадой направился в дом. Проводив его мрачным взглядом, Рээл повернулась к нам.
- Я решила взять отпуск и отдохнуть у родни. И вас приглашаю. Пока здесь делается ремонт.
- Мне кажется, все "за", - покрутив головой, заключил Лайк.
Мы с Анной молча кивнули.

Солнце постепенно садилось, и в городе за нашей спиной зажглись огни. Внезапно я увидел точно такие же огни вдали. Анна и Зак на это событие никак не отреагировали. Только мы с Лайком удивлённо крутили головами, сравнивая удаляющиеся огни за нашими спинами и те вдали. Увидев наши удивлённые глаза, Рээл улыбнулась.
- Все дороги из Lost Town ведут в негоже. Просто минотавры построили деревню посередине пути. С обоих концов деревни они видят город.
- Мощно.
Она снова улыбнулась. Где-то между холмов я начал различать огни домов, но туда мы доберёмся ещё затемно. Некоторое время мы шли молча. Полная луна, освободившись от туч, заливала дорогу своим светом, не давая задеть корень или споткнуться о камень.
- Там живут только твои сородичи?
- Ещё и люди. Остальных поменьше.
Лайк удивлённо щёлкнул клювом.
- Я думал...
- Это следствие старого обычая, - почему-то с грустью заметила Рээл.
- Обычая?
- Если кто-то убивает минотавра, то мы берём троих человек из его народа. Живыми или мёртвыми.
Мы с Лайком переглянулись. Вот те раз.
- А почему не четверых к примеру?
- Чисто физически одного минотавра способны подменить три человека.
Зак с интересом посмотрел на Рээл.
- Тебя тоже?
- Меня скорее три человеческих женщины. Минотавры-мужчины намного сильнее.
Три женщины? Физически? Если во всех смыслах, то Зак не знает, на что подписался... Тем временем Анна, щурясь от лунного света, задумчиво посмотрела на нас.
- А всегда выполняется этот обычай?
- Всегда. И долг помнится тоже. К примеру, один мир конкретно нашей деревне до сих пор должен трёх человек.
Ничего себе деревенька. Я с любопытством посмотрел на всё приближающиеся дома среди холмов.
- Крит?
- Именно. Наёмный убийца прикончил нашего мага, работавшего там по найму.
Анна с интересом посмотрела на неё.
- А разве он не ел по двенадцать юношей и девушек в год?
- Ел? Ты ещё скажи, что ему в год их хватало... Это была магия крови. Пока он приносил их в жертву в магической фигуре, что окрестили лабиринтом, цивилизация стояла.
Интересно, не из нашего ли Ордена этот парнишка был.
- А почему же тогда царь утверждал, что это его сын?
- Ну да, - Рээл весело посмотрела на вампиршу. - Как в человеческой семье, пусть даже царской, мог родиться минотавр?
И в самом деле. Хоть цари народ особый, но вот никого, кроме людей, их жёны рожать не обучены.
- То есть вам до сих пор должны троих людей с Земли?
- И не любых людей. А этих, - Рээл пощёлкала пальцами, - как их... Греков, кажется. Если они ещё не вымерли с их замашками.
Мы с Лайком переглянулись, ища поддержки. Крит? Греки? Лабиринт? Кажется, мы составляли неграмотное меньшинство. Тем временем Анна обдумывала слова Рээл.
- Тогда понятно, почему они поклонялись быкам.
- Потому что решили, что это наше священное животное, - минотаврица презрительно фыркнула. - А вообще царь просто пытался примерить народ с мыслью, что они не единственные любимые дети богов.
Да. Это людям свойственно. Почти везде одна и та же история. И легенды. То остальные расы создали тёмные силы. То это первые люди согрешили с животными. То вообще гонят какой-то бред про древнюю мощь и гены. Хотя, что значат эти слова, и сами уже толком не припомнят.
- А топоры?
- Обоюдоострые? - уточнила Рээл.
Вампирша кивнула.
- Да они связывали это связанно с вашими рогами?
- Нет, это связанно с тем, что каждый в дальнюю дорогу берёт своё оружие. Эльф - лук. Человек - меч. Кентавр - дротик. А гномы и мы - топоры. Но у гномов - они с одним лезвием. А у минотавров - с двумя.
В этот момент мы уже подошли к воротам деревни, где нас встретили двое минотавров и человек. На их фоне его можно было принять за гнома. Он был одет точно так же, как и двое минотавров, даже из оружия у него, как и у них, был обоюдоострый топор, только меньших размеров. Да, пожалуй, из отличий ещё и грубо сделанные ботинки. Минотавры же, несмотря на свои копыта, почти бесшумно шли к нам по траве.

В гостях.

Впервые... Нет, это они впервые, а я во второй раз вижу её такой смущённой. Впрочем, поподробнее. В данный момент мы мокнем под дождиком перед домом Рээл. Сама Рээл - не знает, куда себя деть, и в нерешительности смотрит на горящие окна, встревожено подняв пламенеющие ушки. Зак наоборот - стоит с героическим выражением на лице цвета новой портянки и, взяв минотаврицу за руку, уговаривает пойти прямо сейчас. Около двери они снова в нерешительности замирают.
- Хочешь, я постучу? Опыт есть.
- Иди... в сторонку, друг мой, - мягко посоветовала Рээл.
Показав мне в воспитательных целях кулак, она всё-таки постучала по двери. Я же, отосланный, с удовольствием отхожу назад, с интересом наблюдая разворачивающийся концерт. В открывшимся дверном проёме показывается минотаврица чем-то похожая на Рээл. Но намного старше... Однако это можно определить лишь по запавшим глазам и выбеленной временем морде. Кажется, минотаврица совсем не ждала гостей. На ней была старая клетчатая рубашка без рукавов и некоторое подобие шорт, сшитое из старой мешковины. Увидев Рээл, она радостно вскрикнула, и они обнялись.
- Ты к нам надолго?
- Надолго. Я взяла отпуск. Папа дома?
Минотаврица помедлила с ответом, с тревожным интересом посмотрев на нас с Лайком.
- Скоро должен вернуться из леса. А это кто?
- Я вела эту группу. Дракона зовут Shadow. Рядом с ним Лайк. Вот Анна... Я тебе про неё рассказывала, так что не бойся.
Минотаврица рассеянно кивнула, внимательно смотря на Зака.
- А это?
- Зак... Я хотела вас познакомить.
Через силу улыбнувшись, он кивнул минотаврице.
- Заккари Страт, если быть точнее. А вы?
- Лээс... Кээд Лээс. Проходите... - она посторонилась, пропуская их в дом. - А вы пройдите в хлев. Уж простите что так... Но в дом вы просто не поместитесь.
Она вышла из дома, открыв ворота пристройки.
- Да ничего. Лишь бы сухо.
- Я вам позже поесть вынесу. - Лээс поманила пальцем одиноко мокнущую под дождём вампиршу. - И ты, девочка, заходи... Всё про тебя знаю. И, тем не менее, приглашаю.
Анна неуверенно последовала за минотаврицей. А мы с Лайком, переглянувшись, вошли в открытые ворота. Ночная темень вкупе с начавшимся дождём создавала в хлеве кромешную темноту. А, судя по запаху, тут хранилось большое количество сена. Решившись, я согнал на невидимом полу немного воды и зажёг над ней небольшой файербол. Точно, хлев. Три стойла. А в крохотном огороженном закутке белеет бок свиноматки, судя по шевелению, с поросятами. Вдоль стен я заметил заботливо проставленные тюки с сеном и развешенный инструмент. Не поджечь бы чего.
Однако делать было нечего. Переглянувшись с Лайком, мы заняли самое большое стойло, предварительно бросив в него один из тюков.
- Что она говорила про приглашение?
- А ты не знаешь? - удивлённо покосился на меня грифон.
Я честно покачал головой. Лайк задумчиво почесал за ухом.
- Э-э-э... Есть такое поверье, что к своей жертве вампир не может войти без приглашения. Точнее, вообще в чей-либо жилой дом.
- Чушь.
Он согласно кивнул.
- Конечно чушь. Но именно в такое обычно и верят.
- Тогда Анна зря торчала под дождём. Запёрлась бы без приглашения, и всё встало бы на свои места.
Он с сомнением посмотрел на меня.
- А ты не думал, что ей до сих пор неловко?
- Ты думаешь?
В сущности, может он и прав. Я задумчиво посмотрел на висящий над лужей файербол, на всякий случай накачал его энергией до предела. Хватит, чтобы горел до утра.
- Думаю. Возможно даже, она к нам придет.
- Тогда бери, - я стянул висящий на стенке стойла мешок и протянул Лайку.
Он удивлённо посмотрел на него.
- Зачем?
- Ты мокрый, - пояснил я. - А пока просохнешь, всю одежду ей замарать успеешь.
Признав мою правду, он взял протянутую мешковину. Кончив вытираться, он скомкал мешковину и забросил её в угол. Вставшие дыбом перья предали ему несколько комичный вид.
- Чучело, - прокомментировал я его внешний вид.
- Сам такой. И вообще, гаси файербол.
Пока я открывал пасть, чтобы вступиться за своё творение, увидел приближающуюся минотаврицу. Она, уважительно обогнув весело горящий файербол, поставила на пол поднос с запечённым бараньим боком.
- Хватит на двоих?
- Конечно... - неуверенно кивнул Лайк. - Спасибо, хозяйка.
Улыбнувшись, Лээс присела около искрящегося файербола. Некоторое время заворожено следя за игрой огня в его глубине, она провела над ним рукой, но, ощутив жар, быстро отдёрнула.
- Ими вроде бы ещё и кидаются? - Я кивнул. - Любопытное применение. Добрых снов.
- Вам тоже.
Встав, Лээс ушла в ночь. Оставалось только догадываться, что мы пропустили из происходящего в доме. Тем временем Лайк, скрежетнув клювом, посмотрел на бараний бок.
- Так, один делит, другой выбирает часть. Согласен? - окоротил я его.
- Тебе есть на ночь вредно... - столкнувшись с моим насмешливым взглядом, он сдался. - А, эльф с тобой, дели.
К его сожалению, я поделил бок ровно пополам. Махнув лапой, он взял ближайший к нему кусок.

С удивлением замечаю, что костей не осталось. Хотя попадались довольно крупные, особенно в ногах... Интересно, копыта были? Я попробовал напрячь память, но ничего не выудил кроме запаха и вкуса отлично прожаренного мяса с приправами. Ну их. Если и было - переварится. На сим и порешив, я загасил файербол. Правда, в образовавшейся темноте я неожиданно различил приближающийся в темноте огонёк в застеклённом фонаре. Когда нёсший его подошёл поближе, я смог различить минотавра в кожаной робе, ведущего на поводу двух лошадей. И минотавр, и лошади были от копыт целиком покрыты не успевшей до конца смыться дождём грязью. Увидев нас, он в нерешительности замер на пороге.
- Здравствуйте. Вы отец Рээл?
- Да. Ты кто такой?
Пихать в бок посапывающего Лайка было уже бессмысленно, поэтому я решил представиться за двоих:
- Я Shadow, а это Лайк. Рээл курировала нашу группу.
- Фээрд. Будем знакомы, - сухо ответил минотавр.
Заведя лошадок в пустующие стойла, он опорожнил им в кормушки по мешку овса, после чего снова повернулся ко мне.
- Остальные в доме?
- Да.
Интересно, а как деревня называется? Скорее всего, тоже не обошлось без двух “ээ” впрочем, завтра и разберёмся. Пихнув в бок нагло развалившегося Лайка, я устроился поудобнее. Однако заснуть мне снова не дали. Примерно через пятнадцать минут после ухода отца Рээл, я почувствовал прикосновение чьего-то тела.
- Анна, ты?
- Да... Ты чего не спишь?
Вот так вопрос.
- А ты чего?
- Отец Рээл пришёл. А Лээс его новостью про Зака прямо с порога и обрадовала.
Вампирша втиснулась между мной и Лайком. Подумав, я накрыл её крылом.
- Буянил?
- Э... - вампирша замялась. - Скажем так, был недоволен. Так что я не стала усугублять положение своим присутствием. Минотавры вампиров не очень жалуют.
Я лизнул её в нос.
- Умница.
- Знаю...
Свернувшись калачиком, вампирша быстро заснула, а я ещё долго прислушивался к тому, как в темноте похрустывают овсом лошади и медленно утихает дождь. Наверное, вампирша вовремя оставила их вчетвером наедине. Это теперь их сугубо семейное дело. Надеюсь завтра всё утрясётся... Всё. Спать.

Бывший враг.

Осторожно, чтобы не разбудить Лайка и Анну, выхожу наружу. В предрассветных сумерках было видно, что деревня ещё спала, так что выяснить, чем окончился скандал в благородном семействе Кээд, не представлялось возможным. С хрустом потягиваюсь и еле успеваю сдержаться, чтобы не огласить спящую деревню довольным рёвом. Утренний митинг из полусотни разъярённых минотавров был бы совсем не кстати. С силой отталкиваюсь от земли и мощными энергичными гребками набираю высоту. Уже находясь на порядочной высоте, отмечаю на будущее, что летать лучше на ясную голову. А то если спросонья не так махнёшь... Всё. Рёбра вовнутрь, кишки наружу и матерный вопрос в глазах. Задумавшись, чуть на самом деле не забываю махать крыльями. Твою за хвост... Нужно немного освежиться. Сощурившись, замечаю отсвечивающую матовым реку. Сойдёт. Подумав, выбираю тот участок, где намылась небольшая песчаная коса, перед тем как она втекает в заболоченный лес. Лавируя в утренних токах, направляюсь к ней. Сев, тут же направляюсь к лениво текущей реке. Подойдя к самой воде, наклоняюсь над ней, изучая своё отражение...
На этом идиллия и кончилась. По скрипу песка я услышал, что чьё-то тело взвилось в прыжок. Вроде слева. Заученным движением припадаю на правую лапу и ловлю прыгнувшего на сгиб правого крыла. Упав на левый бок, заученно перекидываю через себя тело и, перекатившись, сжав пальцы на левой лапе в кулак, бью нападающего в голову. Наконец вижу нападающего полностью. Виверна. Он попытался встать на лапы, но, махнув хвостом, я сбил его на прибрежный песок. Не давая противнику подняться, бросаюсь на него, припечатывая к земле. Я услышал, как кости жалобно хрустнули. Он попытался дотянуться до меня, но хлёсткий удар лапой отбросил его голову. Я сжал зубами шею виверны, не давая ему возможности сделать ещё что-либо. Неожиданно я услышал чисто девичий всхлип. Отстранившись, я внимательно присмотрелся к прижатой к песку виверне. Неожиданно понимаю, что передо мной вовсе не виверн а именно виверна. Девушка. С интересом отмечаю, что хотя у неё, как у всех виверн, нет передних лап, но на сгибах крыльев по три пальца. Да и на меня смотрела, в общем-то, симпатичная остренькая мордочка, только из ран на челюсти и носу тоненькими струйками сочилась кровь. Не смотря на то, что в этом была виновата только она сама, я почувствовал укол стыда. Сдурела она что ли? Или у неё тут где-то гнездо?
- Ты чего бросаешься?
- Ненавижу...
Чем дальше в лес, тем больше эльфов.
- А за что, не скажешь?
- Ты убил его...
Та-а-ак. Наверное, она считает, что одного абстрактного “его” мне хватит.
- Может, уточнишь? - виверна скрежетнула зубами, а из глаз покатились слёзы. Рискуя быть атакованным, облизываю её мордочку от слёз. - Я серьёзно не знаю.
- После того, как ты убил Кэна, ты запустил вал в Лисера, задев боком Гэйра. Помнишь?
- Смутно.
Я честно попробовал напрячь память. Запускаю огненный вал. Один из нападающих, стоявший ко мне боком и ведущий поединок с кем-то из наших, живым факелом падает на брусчатку. Вслед за огненным валом посылаю сноп молний. Не давая противнику опомниться, бью сплетённым про запас воздушным лезвием. Рассечённая пополам фигура мага падает.
- Лишившись правого фланга, магистр начал замещать шестерых, прикрывая отход. Из-за тебя магистр не смог уйти, - она с ненавистью посмотрела на меня. - И погиб...
- Он дрался с Рээл?
Виверна кивнула. Уточнять, откуда она знает ход поединка в таких подробностях, я не стал.
- Магистр не погиб.
- Врёшь.
Она подалась вперёд, внимательно глядя на меня.
- Нет, не вру... Кстати, ту базу, из которой вы к нам перемещались, уничтожили... мы. Если бы это сделал Святой Орден... Они мучались бы долго.
- Знаю.
Она зажмурилась, обнажив зубки в страдальческом оскале. Некоторое время она что-то шептала. По-моему, имена.
- Магистра можно спасти... Если оставшиеся члены вашего ордена присягнут на верность нашему.
- Ради него мы пойдём на всё. Ты правда можешь помочь?
В её глазах неожиданно зажглась надежда.
- Помочь? Тебе - да. Но как спасать магистра, будут решать в совете.
- Всё равно, спасибо. - Она лизнула меня в нос. - И извини...
Я с удивлением посмотрел на неё.
- За что?
- Я собиралась тебя убить...
Неожиданно она прильнула ко мне всем телом, выдохнув при этом мне в ухо. Только сейчас замечаю, что до сих пор держал её прижатой к песку.
- Ты... Чего?
- Так не останется зла между нами.
Интересный способ мириться. Впрочем, мне он нравится. Чуть отстранившись, я отпустил ее, давая свободу действия. Некоторое время мы просто ласкали друг друга, приноравливаясь и привыкая к особенностям наших тел. Попутно я незаметно залечил нанесённые мной раны. На месте кровоточащих рубцов показалась розовая, не заросшая чешуёй кожа.
- Готова?
- Давай...
Я резко вошёл в неё, отчего она изогнулась и глухо застонала. Продолжаю осторожно поглаживать ее, смотря, как расширились её зрачки. Она с трудом улыбнулась мне, покрепче обняв крыльями и лапами... Я не помню, сколько ерунды ей успел наговорить за всё время... Что-то говорил, она отвечала. Не помню. Помню лишь её улыбающуюся мордочку и лучащиеся глаза. Почему-то мне в тот момент вспомнились Лана и Аллиссон одновременно. Она не была похожа ни на одну из них. И одновременно в ней было что-то от каждой. Под конец её глаза затуманились, и наши тела одеревенели, крепко сжимая друг друга. Какое-то время мы не шевелились, просто собираясь с силами.
- Теперь держись.
- С удовольствием.
Мы перекатились, и я оказался внизу, с любопытством наблюдая за ней. Собравшись с духом, она начала покачиваться. А я держался. Как и обещал, с удовольствием.
Нет... Всё же в её поведении было больше от Аллиссон. Даже отношение к происходящему было похоже на её. Тот же взгляд. Та же улыбка. На некоторое время мы снова замерли, не крепко держа друг друга. Потом я её отпустил, и она, тяжело дыша, сползла рядом со мной на песок. Я же, разглядывая серое светлеющее небо, размышлял, как лучше объяснить всё остальным. Да... Кстати, чуть не забыл. Поворачиваюсь к ней.
- Слушай, а как ты меня нашла?
- Это я открыла телепорт для них с той стороны... Не найдя магистра среди прибывших, я снова отправилась сюда. Но вас на месте уже не было. Тогда я пошла по... Лучше сказать по запаху. Но это будет неверно. Дальше я просто ждала, когда ты окажешься один.
Значит, утреннюю зарядку для крыльев я устроил вовремя.
- А с какого перелёта ты напала на меня обычным способом? Файербол в череп и всего делов...
- Ничто не творится бесшумно. Ты бы услышал. Да и я действительно хотела многое выяснить.
Я тайком посмотрел на неё магическим зрением. Всё ещё возбуждена, и, пожалуй, взволнована. Но не врёт.
- Shadow...
- Что?
Она удивлённо посмотрела на меня.
- Shadow. Зовут меня так.
- Никта.
Некоторое время она смотрела на меня потом, не удержавшись, прыснула. Не удержавшись, начинаю смеяться вместе с ней. Познакомились... Твою за хвост... Ничего не скажешь. Встав на лапы, чуть отряхнулся от налипшего песка, после чего помог встать ей.
Я с улыбкой осматривал стоящую рядом с собой Никту. Такая же черная, как и я. Может, за это и получила своё имя? Не знаю. Неожиданно ловлю себя на том, что действительно не могу подумать об её убийстве... Как бы там ни было, но вся злость и в самом деле растворилась. Заметив мой взгляд, она улыбнулась.
- Знаешь где деревня?
- Да.
Я чуть подвигал крыльями. Кажется всё в порядке.
- Тогда полетели. Рээл выслушает тебя.
- Надеюсь.
Одновременно оттолкнувшись от пляжа, мы взлетели.

Клятва.

Рээл задумчиво посмотрела на виверну.
- Пожалуйста, оставь нас не надолго.
- Хорошо. Я буду недалеко.
Рээл рассеянно кивнула. После того как Никта взлетела, минотаврица тут же поставила какую-то экзотическую модификацию воздушного щита, полностью гасящего все звуки. Со всех сторон на нас обрушилась ватная тишина. Удивлённо смотрю на неё. Кажется, разговор предстоит серьезный.
- Shadow... Я должна буду взять с неё клятву верности Ордену. Знаешь, что это?
- Нет.
Она кивнула, рассматривая ногти.
- Это печать. Если она задумает пойти против Ордена, то почувствует жжение. Если всё-таки не остановится - сгорит заживо. Причём не мгновенно.
- Твою за хвост...
Я лихорадочно искал отговорки от этой клятвы. Но не находил. Неожиданно Рээл оторвалась от созерцания ногтей и пристально посмотрела на меня.
- Ради магистра она пойдёт на всё... Вообще на всё. Я это говорю, чтобы ты успокоился и переоценил своё к ней отношение.
- На всё? - немного сдавленным голосом уточнил я.
Минотаврица кивнула. Полузакрыв глаза, я медленно выдохнул воздух сквозь стиснутые зубы. Переоцени... Чего я, собственно, беспокоюсь? Значит, ради магистра? Хорошо, просто отлично. Если думает, что я ей чем-то обязан - ошибается. И вообще! В чём вопрос? На моём месте мог оказаться любой. А то, что эта подстилка говорила про месть... Внезапно я почувствовал, как кончики пальцев Рээл ласково погладили меня по щеке.
- Прекрати. Если рядом с ней никого не будет, она просто погибнет...
- Опять твоя привычка читать мысли, - я мрачно посмотрел на неё. - И вообще, какое мне до этого дело?
Она грустно улыбалась, наблюдая за мной.
- В тот день пошли все боевые маги. Она ключница. И в случае чего не сможет даже файербол сплести.
- И что? Если она ради магистра всем...
Минотаврица мягко провела пальцами по губам, не давая вырваться окончанию предложения.
- Какие вы, мужики, гордые. - Рээл продолжала улыбаться, наблюдая за мной. - А ты не подумал, что всех, кто ей был дорог, убили? А то, что ей было просто страшно и одиноко? А когда появилась надежда спасти хоть что-то...
- Она купила себе подмогу самым простым способом!
Хлёсткая пощечина, подкреплённая воздушным кулаком, наконец-то отрезвила меня. Однако глаза минотаврицы оставались такими же спокойно улыбающимися.
- А когда появилась надежда спасти хоть что-то, - спокойно продолжила Рээл, - она нашла в себе силы простить. Давай. Потешь самолюбие, брось, раздави. Ты ведь знаешь, что виверны стайные?
- Да...
Я попытался вспомнить страницы учебников.
- В одиночку они сходят с ума. Всё это время её держала только магическая составляющая. Теперь если ты её бросишь, мы лишимся единственного союзника, способного коренным способом изменить ход событий.
- Не понимаю, так она...
С удивлением смотрю на неё.
- Да.
- Скажи.
Рээл вздохнула.
- Семья лечит разум. Думая о тебе, она всё ещё балансирует на грани паденья.
- Скажи.
Мы некоторое время смотрели друг на друга.
- Она любит тебя.
- Спасибо...
Я помолчал. Что на меня нашло? Не знаю... Чтоб эльфы меня забрали! Ещё как знаю! Умудрился втрескаться в неё по уши.
- И при этом это всё ради...
- И да, и нет. С одной стороны она решилась остаться живой ради него. С другой... Благодаря тебе.
Мы некоторое время молча стояли, рассматривая друг друга.
- Я принесу клятву вместе с ней.
Минотаврица выругалась.
- Совсем с ума сошёл?
Я понуро опустил голову, рассматривая землю около передних лап.
- Нет.
- Хорошо. Ты понимаешь, что стоит ей предать - сгорите оба? И эта клятва не снимается.
- Просто не могу жить наполовину... Пусть сама потом решает. За двоих.
Она безнадёжно махнула рукой.
- Влюблённые безумны... Извини, что устроила тебе эту головомойку... Но лучше пусть я чем если всё это начало бы всплывать по кусочкам. Теперь ты знаешь, откуда проистекают ваши отношения. И насколько они правдивы.
- Спасибо.
Обхватив кончиком крыла за талию, я притянул минотаврицу к себе и медленно лизнул в ухо. Рассмеявшись, она отстранилась.
- Всё. А то кто увидит, поймут неправильно. - Рээл сняла щит. - Никта!
- Да?
Прямо с неба спустилась виверна. Плохо. Кажется, всё это время она просто кружила высоко над нами. На нас с Рээл смотрит крайне подозрительно. Подойдя к ней, осторожно сажусь рядом.
- Вы готовы?
- Он тоже?
Никта ошарашено посмотрела на меня.
- Хочет разделить с тобой всё приходящее... Итак?
- Г-готова.
Я лишь молча кивнул.
- Здесь не будет ни пламенных речей, ни красивых слов. Просто знайте - это навсегда. Предадите Орден - медленно сгорите заживо. Даже мысль об этом вызовет жжение. Чуть наклонитесь вперёд. Оба!
- Хорошо.
Припадаю на передние лапы, Никта тоже наклоняется вперёд, опёршись на сгибы крыльев. Секундой позже я понял, почему. Два тугих комка, больше всего напоминающие файерболы сорвались с рук минотаврицы и ударили в нас, чуть не опрокинув на спину. Грудь пронзила жгучая боль... Как будто под кожу насыпали перец. Неожиданно понимаю, что валяюсь на земле из-за отнявшихся передних лап. Рядом тихо стонет Никта.
- Пришёл в себя?
- Почти.
Медленно поднимаюсь с земли. Жжение под кожей медленно утихает, оставляя взамен себя тупую тянущую боль.
- Скоро всё пройдёт. И лучше не пытаться успокоить боль магией. Пока печать окончательно не окрепла, ничего не возымеет действия.
- Спасибо за предупреждение.
Осторожно просунув сгибы крыльев под живот и грудь виверны, приподнимаю её над землёй и устраиваю у себя на спине. После чего, на всё ещё ватных лапах, иду к выделенному для нас сараю. Открыв лапой дверь, прохожу вовнутрь, не забыв толкнуть её хвостом в обратном направлении. Около рассыпанного на полу сена останавливаюсь и осторожно сваливаю виверну прямо на него.
- Shadow...
- Да?
Она несчастно посмотрела на меня.
- Болит... Это надолго?
- Рээл сказала, что нет. Только главное - не трогать магией.
Осторожно ложусь рядом с ней, давая отдых ноющему телу. Виверна же уткнулась носом мне в грудь. Осторожно провожу лапой по её спинке. Может...
Неожиданно понимаю, что она уже провались в сон и с трудом сдерживаю себя, чтобы ограничиться простой заботой. Осторожно накрыв её крылом, некоторое время разглядываю прижавшуюся ко мне Никту. Пусть решает за двоих. Внезапно успокоившись, тоже проваливаюсь в сон.

За одним столом.

Фээрд одиноко мрачнел за столом. Перед ним стояла опорожнённая на четверть пивная кружка размером с небольшое ведёрко. Подошедшая сзади виверна легко зацепила ручку кружки сгибом крыла. Быстро понюхав содержимое, она вылила всё пиво себе в пасть. После чего, грохнув кружкой по столу, быстро лизнула в нос начавшего мрачнеть минотавра.
- Пробовала спрашивать разрешение, прежде чем забирать чьё-то пиво?
- Пробовала... Иногда не дают, - она улыбнулась, показав остренькие зубы. - Сам варил?
Минотавр рассеянно кивнул. Я же с любопытством смотрел за этой парой. Фээрд уже второй день прибывал в жутко суровом настроении, гоняя Зака почём зря. Вот и сейчас с улицы донесся шум развалившейся поленницы и крепкое, произнесённое от чистого сердца ругательство. Если с огромным обоюдоострым топором минотавра он ещё кое-как научился управляться, вовсю жульничая с левитацией, то с нарубленными им же дровами у него шёл неравный бой с переменным успехом. В первый раз, когда на него упала поленица, он от неожиданности даже не успел поставить воздушный щит. В результате чего подоспевшая Рээл чуть вдрызг не разругалась со своим отцом. Высунув голову наружу, убеждаюсь в целости и сохранности Зака, после чего снова захожу в сарай. Тем временем Фээрд, на всякий случай достав ещё две кружки, наполнил их из бочонка.
- А что бы и не варить? Вон ячменя и хмеля сколько... - он с любопытством посмотрел на Никту. - Не думал, что драконы что-то кроме воды пьют.
- Про драконов лучше у него поинтересуйся, а виверны ещё как...
Она села на хвост, с интересом рассматривая сидящего перед ней Фээрда. Минотавр отхлебнул пива из вновь наполненной кружки.
- Так пьёшь?
- Лучше Заку вынесете. Второй день так носится.
Фээрд махнул рукой.
- Пусть...
- Так он же вам доказать хочет, что не хуже минотавра.
Он мрачно кивнул. Подсаживаюсь рядом с Никтой, обняв её крылом.
- Знаю... Может даже лучшего жениха для дочери я бы и не сыскал. Упёртый, не хуже нашего.
- Тогда почему мрачнеешь?
Некоторое время он молчал с ответом, потом медленно сказал:
- Ещё когда вы приехали, наговорил Рээл всякого. Вспоминать противно. Так хуже того, его чуть в клочья не подрал, хорошо дочь с женою на руках повисли. Думал всё. Уйдёт. Слова искал. Так он же ещё со мной и мириться стал! - он сделал долгий глоток, задумчиво смотря на открытую дверь.
- Понятно.
Я задумался, стоит ли ему говорить, что не удержи его Рээл с Лээс, то пострадала бы как раз его гордость? Переть на мага с пустыми руками чревато даже для таких воинов, как минотавры. Впрочем, зрелище должно было быть грозное.
Ради интереса нюхаю пиво. Нет. Пожалуй, мне не подходит. Раз уж Заку не судьба, уступлю Никте.
- Кстати, своих вызвала? Тех, кто ещё остался?
- Да, - виверна задумчиво кивнула. - К вечеру должны быть.
Минотавр ошарашено посмотрел на нас.
- Та-а-ак. И много?
- Меньше полусотни.
Подвигав челюстями, он сделал ещё один долгий глоток.
- Полсотни магов... Надеюсь, деревню не спалят.
- Они будут смирные. К тому же придут лишь принять клятву. Ведь они уже видели что это...
Посмотрев на меня, Никта улыбнулась, а потом мягко толкнула сгибом крыла мою нижнюю челюсть. С хлопком закрываю пасть. З-здорово.
- Значит, они видели...
- Да...Чтобы могли убедиться, что я осталась жива и невредима. И ещё полчаса после...
Неожиданно для себя осушаю стоящую передо мной кружку, практически не ощущая вкуса. Интересно, почему не предупредила? Ну да... Сама практически в отключке была. Да и я отключился сразу. На всякий случай напрягаю память. Точно, сразу. А то хорош бы я был. Только сейчас замечаю, что Никта вовсю смеётся, прикрыв нос кончиком крыла. Ехидные глаза в лукавом прищуре поблескивают, рассматривая меня. С другой стороны, хороши были бы мы оба... Но вроде обошлось.
- Почему?
- Я тогда себя еле помнила... А заклятье самое по себе работало, пока энергия не кончилась.
Поняв, минотавр покачал головой, однако удержался от комментариев. Хвостик виверны смущённо обернулся вокруг задних лап. Она тоже допила стоящее перед ней пиво.
- Ну вот, одной новостью для них меньше...
- Ну их к эльфам...
Никта потерлась носом о мою шею. Осторожно лизнув её в ухо поворачиваюсь к минотавру.
- Может, поговоришь с Заком? А то он так в лепёшку совсем расшибется, а сегодня вечером нам всем поживее надо быть.
- Может и поговорю.
Он задумчиво встал из-за стола. Сняв с гвоздя поношенную коричнево-рыжую кожаную куртку, он медленно натянул её на плечи. Подумав, он вынул из кармана штанов ключ и бросил на стол.
- В сущности, пока вы здесь, это ваш дом. А значит, и закрывать его вы должны уметь не только изнутри.
- Спасибо.
Я промолчал о том, что тот запор местного пошиба был от честного человека... Ну, может ещё от спокойного и честного минотавра. Потому кованый засов запросто вылетел бы из гнёзд даже от толчка лапы Никты. Куда надёжнее было бы применить что-нибудь из земляного или воздушного арсенала. Впрочем, о чем я думаю? Он дал нам ключи. Нам. Значит, заработали доверие.
- Думаешь, поговорит?
- Думаю, да. Рээл знает об их приходе?
Она смущённо опустила мордочку.
- Сейчас, - она посмотрела прямо перед собой, и я почувствовал незнакомое заклятье, что-то очень близкое к воздушному разделу. Прямо над столом сгустилось плотное облачко и в нём появилось изображение удивлённой минотаврицы. - Это я, Никта.
- Да... Что случилось?
С ревностью замечаю, что ничего подобного проделать не могу. С трудом утешаюсь мыслью о том, что и выучил я опять же не всё.
- Сегодня вечером сюда прейдут остальные члены ордена на принятие клятвы.
- Хорошо, что предупредила. Это всё?
Никта кивнула, и минотаврица, сделав какое-то движение рукой, погасила заклятье. Некоторое время мы просто молча сидели рядом.
- О чём думаешь?
- Как Рээл собирается освободить магистра? Она так уверенна в успехе, будто Святой Орден с лёгкостью выпустит его.
Настроение резко испортилось.
- Раз уверена, значит вызволим. А что выпустит... Тут перебор. Никого они ещё добровольно не отдавали.
- Очень на это надеюсь...
Она задумчиво провела когтём по деревянной столешнице.
- А магистр... Кто он на самом деле?
- Потом расскажу.
Она смущённо отвела мордочку в сторону. Я резко встал. Но Никта тут же вскочила следом и, обняв меня крылом, лизнула в ухо.
- Не сердись хорошо? Я тебе потом всё-всё расскажу.
- Ладно...
Я остановился, развернувшись к ней. Её смущение выдавали покрасневшие изнутри ушки.
- Точно без обид?
- Точно.
Мы обнялись, смотря друг на друга.
- Shadow... - немного смущённо донеслось от порога.
- Теперь мы квиты, - не оборачиваясь, сказал я.
Твою за хвост! Надо было позаботиться о двери. Со вздохом мы с Никтой разжали объятья. Стоящая на пороге минотаврица со смущённой улыбкой смотрела на нас.
- Понадобится ваша помощь.
- Хорошо.
Переглянувшись, мы пошли к ней.

Добро пожаловать в Ад.

Минотаврица остановилась в ложбине между двумя холмами. Судя по выражению её глаз, можно было заключить, что разговор будет серьёзным.
- Хвостом неприятности чую, - заметил я.
- К сожалению, ты прав. Магистра доставать будешь ты.
Слегка оглушённый, сажусь на хвост. Никта удивлённо покрутила головой, переводя взгляд с меня на неё.
- Но он же даже не окончил обучение!
- Именно этим я и намерена заняться. Здесь... И сейчас.
Воцарилось неловкое молчание. Рээл собирается с духом. Никта кипит от возмущения. А я... Собственно говоря, второй раз пресекаю попытку хвоста прилипнуть к брюху (очень надеюсь, что Никта не заметила) и держу его поленом. За время нашего знакомства с Рээл, я давно понял, что подобные долгие сборы не предшествуют ничему хорошему.
- Shadow... Обычно второй курс составляет длительную закалку личности. Но ты нужен нам целиком прямо сейчас.
- То есть?
Так прелюдию я уже услышал. Дальше?
- Твой путь будет короток, - она помедлила, - даже слишком.
- То есть?
Интересно, меня в смертники записывают? Пробую представить себя привязанным к столбу вместо магистра. Бред. Ох, не нравится мне наш разговор... Совсем не нравится.
- Чем короче путь, тем он страшнее. - Взгляд Рээл стал тяжёлым. - Это дорога в ад.
- Просто великолепно... Привет никому не передать?
Никта выругалась.
- Инферно. Полное разрушение. Его развоплотит!
- Нет... У него есть защита.
Виверна вопросительно посмотрела на минотаврицу. Вздохнув, Рээл пощёлкала пальцами в воздухе, потом, взяв ветку, провела три черты на земле.
- Древние маги говорили: "На земле река. В небе река. Под землёй река", - поочерёдно проводя три линии в огороженных полосах, терпеливо объясняла она. - На самом деле, чем серьёзнее объект, тем больше чётче его двойник в... Скажем так, Мирах. Его тень уже ждёт его. Слившись с ней, он станет тем, кем должен был бы стать в конце обучения. Это беспроигрышный вариант для нас. И опасный для тебя.
- Чем?
Она задумчиво посмотрела на меня.
- Твой двойник может победить. Но даже в этом случае ты останешься его частью... Тенью. Но мы всё равно получим боевого мага.
- Это необходимо?
Рээл кивнула.
- Чтобы спасти магистра и не навлечь подозрения ордена. Им известны все наши маги. Тебя они опознать не смогут. Не согласишься - будет бойня.
- Значит, выбор не особый...
Минотаврица кивнула.
- Я с ним... У меня ведь тоже есть тень?
- Есть. Но тебе нельзя.
Виврена удивлённо села на хвост.
- Почему же?
- Ты не только за себя в ответе.
Подойдя, минотаврица положила ладонь ей на живот.
- Там ваши дети.
- Что?
Я приобнял крылом Никту, вопросительно смотря на Рээл.
- Вы оба маги. И хотя в этом мире иные законы, вашей силы хватило для зарождения жизни... Несмотря на ваши видовые различия.
- Если я вернусь не собой... Не подпускай меня близко. Хорошо?
Виверна отвернулась, и я встряхнул её за плечи.
- Хорошо?
- Хорошо.
Рээл деликатно кашлянула.
- Он отведёт тебя вниз. Единственный выход... Победить его на самом дне.
- Я понял.
Всё вокруг посерело.

Мир изменился. Никта и Рээл исчезли. Да и сами холмы изменились. Пожухлая, завядшая из-за обилия льющейся с небес влаги, трава. И непрерывно бьющие с неба молнии. Пр-р-релесть. Итак... Проведём эксге... ге... Эге? Тьфу, зараза! Осмотрюсь, в общем.
Взобравшись на холм, я заметил движение в небе. Гигантские, ни на что не похожие, словно рыбы плыли в небе, освещаемые вспышками молний. Какие-то огни метались вдали. Однако около меня никого не было. Я попытался сделать обычную подготовку, но неожиданно понял, что магия здесь не действует. Досадливо махнув хвостом, я начал поочерёдно напрягать и расслаблять мышцы, ожидая своего проводника. Неожиданно сильный удар сбоку сбил меня с лап. Прокатившись по грязи, я, не глядя, махнул хвостом, проводя круг нейтрализации и помня золотое правило не вставать навстречу, отпрыгнул вбок. Поймав взвившееся в прыжке тело, я с размаху ударил им о землю. Однако тут же меня настиг довольно точный удар хвостом по рёбрам. Отлетев в сторону, я получил возможность разглядеть своего проводника. Это был я же. Он довольно ухмылялся, скаля острые зубы.
- Ну и кто ты?
- Я из ада. И заберу тебя в ад.
Сплюнув попавшую в пасть грязь, я поинтересовался:
- Из какого-какого зада?
- А ты мне определённо нравишься... - сощурившись, заявил двойник.
И тут же пошёл по полукругу, ища слабину.
- Вот незадача, а мне только девушки.
- А мне ещё и ты, - он неприятно засмеялся. - Кажется, я знаю, кто чей тенью будет.
Неужто я такой же отвратительный тип? Или если это мой негатив... Я прекраснодушная тряпка? В награду за задумчивость, чуть не получаю распоротую шею. Встав на дыбы, выигрываю несколько спасительных сантиметров, не хвативших ему до моего горла. Провалившись в замах, он не успел достаточно быстро убрать голову и, сжав пальцы на передних лапах в кулаки, я обрушил их на голову своему двойнику. Сшибив противника с лап, я прижал когти к его горлу.
- Веди.
- С удовольствием.
Грязь разверзлась под нами, и мы неожиданно оказались высоко в небе. Я увидел, как нечто огромное прошло мимо нас, гигантским смерчем затягивая в себя бледно-серые призраки. Я лишь мельком увидел огромный выпученный глаз, после чего мне стало абсолютно не до него. Обхватив меня под рёбра, двойник не отпускал, хотя мы, переворачиваясь в воздухе, неслись к земле. Точнее... Я выругался, а мой двойник засмеялся, освещаемый заревом снизу. Поняв, что он меня не отпустит, и я не смогу вырваться, я с силой сжал его, с радостью услышав, как хрустнули его кости. Нестерпимый жар опалял. Сгорая, я продолжал видеть и чувствовать, хотя кожа, пойдя пузырями, давно начала обугливаться, а глазные яблоки испарились, провалившись куда-то в череп. Вместе со сгоревшей плотью боль не ушла. Даже хуже... Я чувствовал пляшущее на рёбрах пламя... И я слышал. Сотни воплей. Безнадёжных. На одной ноте. И наши собственные... Наши?
Я неожиданно понял, что мой двойник тоже бьётся в крике, хотя от нас уже давно остались два обугленных остова с ошмётками обгорелой плоти между рёбер. Но даже страшный удар о лаву не разжал нашу хватку. Мы медленно тонули в расплавленном камне... Становясь им. Вбирая его. Он наполнял нас одной и той же... Силой. И болью. Я чувствовал присутствие других. Но они в отличие от нас никуда не двигались, навечно зависнув в лавовой реке. Неожиданно всё кончилось, и вместо кроваво-красной точки перед глазницами я увидел низкое небо, и меня пронзил холод. Проплавив лёд, мы застыли, схваченные мгновенно смерзшейся водой. Я не мог закрыть глаза. Потому что они, как и веки, давно выгорели. И я видел напротив себя наполовину вплавленный в лёд обугленный драконий череп.
- Если мы пробудем ещё немного здесь, то останемся навечно.
- Ну и?
Его голос молотом раздавался в голове.
- Признай проигрыш и стань моей тенью.
- Иначе?
Он помедлил с ответом.
- Будешь созерцать этот череп до тех пор, пока не погаснут звёзды.
- Знаешь, а ты мне тоже таким нравиться начал.
Одно я знал наверняка, что вернусь наверх только собой. Если Рээл не наврала. А ей это было совсем не нужно... Тогда я не могу позволить ему победить. Оглушительная боль ледяными иглами впивалась в саму душу, постепенно гася последние искорки сознания.
- У тебя последний шанс...
- Нет.
Я почувствовал, как скелет дёрнулся.
- Это вечное мученье!
- Нет.
Я вызвал в памяти образ Никты. И пытаясь не обращать внимания на боль, попытался представить, какими будут наши дети. Не знаю, сколько прошло времени, но боль становилась всё нестерпимее. Однако... Вечность. За это время можно привыкнуть и к этому. Неожиданно меня чуть не оглушил мощный рёв.
- Эльф тебя побери! Согласен!!!
- О... Ну-ка повтори...
В его голосе вместо былой уверенности зазвучала неприкрытая паника.
- Не тяни! Просто прими мою клятву!
- Принимаю.
Неожиданно череп перед глазами исчез, и я остался стоять посреди ледяного поля. Что-то во мне изменилось. Магия больше не имела значения... Лишь воля. Сосредоточившись, я заново нарастил на себя плоть. Выжигая меня, огонь навсегда запечатлелся во мне. Ни добрый, ни злой. Как в первый день творения. Я неожиданно понял, что тут ничего не было кроме душ. Даже огонь и гигантские демоны в небе - это были лишь скопившиеся в одном месте души. Даже снег. Я брезгливо поднял лапу, видя сущности тех, кто в него воплотился. Ад пил новообретённую силу, пытаясь оставить меня здесь. Неожиданно я понял, что моё тело всё также лежит где-то на поверхности. Более ни на что не обращая внимания, я потянулся к нему.

Освобождение.

На освобождение магистра вместе со мной пустили только Анну. Остальные были...
Вашу за хвост! Сколько лет, сколько зим... Интересно, они мне ничем по загривку по старой дружбе не засветят? Троица магов мрачно смотрела на незлобивого меня, явно до сих пор жаждая реванша. Кроме них было ещё два незнакомых рыцаря в тяжёлых турнирных доспехах - но почему-то в пешем строю. Странная пара стояла отдельно, и моё появление восприняла спокойно. Лишь тот, что со шлемом в виде конской головы, с лёгким интересом покосился на мою скромную персону. Что касается Анны, она благополучно держалась в стороне под моим прикрытием, лишний раз не напоминая о своём присутствии. Молчание затянулось...
- Будем знакомы... Shadow.
- Виделись уже... - мрачно скрежетнул зубами маг с ещё не затянувшимися ожогами, потом нехотя добавил: - Меня зовут Страт. Это Гай. А он Слэйм... А это Нээп и Йлла.
Вампирша нехотя вышла из-за моего бока.
- Я Анна.
- З-знакомы.
Один из магов чуть качнулся вперед, но сумел сдержать себя. Я деликатно приобнял её крылом, напоминая, что добраться до неё будет не так просто.
- Итак, каков план?
- Никта сейчас заканчивает последние приготовления, после чего переместит сначала нас. Мы должны создать побольше шума, отвлекая внимание на себя. Потом она отправит тебя. Внутренняя охрана вокруг костра и так настороже. Поэтому ты вместе с вампиршей должен будешь добраться до магистра, после чего переместишься назад.
Угу. Значит, эта троица устраивает праздничный салют и незапланированный митинг под девизом “Лапы прочь от магистра!”. В это же время я лезу хвостом вперёд в муравейник... Раскидывая полсотни инквизиторов с горящими глазами, хватаю магистра, изображающего гриль, и, игнорируя сыплющиеся со стен стрелы, взмываю в небо... Перед глазами встал образ лопающегося воздушного щита и сотни стрел, подкреплённых святым и для надёжности матерным словом, летящих в ничем не защищённое брюхо. А ведь ещё Анна... Чем мне её держать? Гм... Пожалуй, есть коррективы.
- Анна идёт с вами. Я не смогу нести двоих одновременно.
- Принято... - сдержанно выдавил Страт. - Прикроешь Йлла и Нээп.
Лизнув в вампиршу в ухо, легонько подталкиваю её к магам. Наградив меня испепеляющим взглядом, она встала около тех двоих воительниц. Подняв взгляд, вижу заканчивающую последние приготовления виверну.
- Ни пуха...
- Пошёл к эльфу! - от души пожелала мне вампирша, исчезая вместе со слугами магистра.
Вздохнув, разминая мышцы, жду своей очереди. Всё-таки сила двойника, впитанная мной, подчиняется мне неохотно. И понадобится время, чтобы овладеть ей полностью. Однако если верить Рээл, и этого должно хватить, чтобы вытащить магистра. Никта кивнула мне с вершины.

Мгновенная вспышка, и я в тридцати метрах над бушующей толпой святого ордена. Создав лёгкий воздушный щит, падаю прямо на разгорающийся костёр. От удара щит разрывается, разметав горящие поленья. Один удар, и привязанный к столбу человек падает мне в лапы. Вот на этом мой запас времени и иссекает. Все присутствующие на площади инквизиторы, забыв о засевшей на одной из улиц шестёрке противников, переключились только на мою скромную персону. Успеваю подумать, что, надеюсь, им хватило ума, нашумев, не ввязываться в бой. А ещё лучше уносить ноги, не дожидаясь конца этого спектакля.
- Не дать уйти демону! Не бойтесь исчадий ада! И вас будет ждать рай!
- Потому что дома уже не дождутся, - пробормотал я.
Фанатики, блин! Хоть один из них рай этот в глаза видел? И вообще - дожили. Дракона от де... Останавливаюсь, ошеломлённо оглядывая себя. Высвободив часть новообретёной силы, я изменился, став таким, каким был в момент драки с двойником. А именно - сотканным из рыжего пламени драконьим остовом. Так что в чём-то они правы. Перепутать было немудрено.
Отметив, что языки пламени, пляшущие вокруг моего тела, не причиняют вреда магистру, переключаюсь на святую братию. Неожиданно попавшая мне в грудь стрела, легко прошила меня насквозь - правда, распавшись при этом снопом искры. Вопреки ожиданиям, я не почувствовал даже укола. Прижав к себе магистра, я полуприсел на задние лапы, чуть отставив в стороны крылья. Конечно, они были не такие манёвренные как у виверн... Но их должно было хватить.
С силой отталкиваюсь от остатков горящего помоста, прыгая в самую гущу инквизиторов. Уже в спину мне ударил яркий свет. На том месте, где я только что стоял, плясало яркое, белоснежно чистое пламя. Точнее, того места не было. Там горело само пространство и время. Но и меня тоже там не было. Я уже летел в кучу инквизиторов, только что осознавших свою ошибку. Вся их магия, мощная и не преодолимая, оказалась бессильна в гуще боя. Потратив на общий удар большое количество сил, они потеряли драгоценные секунды, так необходимые мне, чтобы достигнуть их строя.
Прижав голову к груди и поджав лапы, я закрылся крыльями и, словно гигантский файербол, прокатился по толпе, оставляя широкую просеку. Вовремя развернувшись, кидаю простенькое заклятье магического зеркала. И десятки ослепительных лучей, брошенных мне вслед, отражаются их горе-авторам.
Я помнил напутствие Никты как правильно открывать телепорт. И уже начал плести заклинание, когда заметил, что один из пущенных инквизиторами лучей пробил на животе доспех Нээп. Подхватив её, Йлла подставила окованное сталью плечо под метнувшуюся к ним алебарду. Перерубив древко отнятым у кого-то из стражников мечом, Анна прикрыла их. Трое же магов держали щит, отражающий насылаемые инквизиторами заклинания. Стоит им разжечь белый огонь там - и на их месте не останется ничего. Эльф с этими магами! И двум воительницам туда же... А вот Анну бросить я не мог. Решившись, прыгаю к ним, ощущая, как в спину врезались мертвящие заклинания Святого Ордена. Только бы не белый огонь... На ходу разжимая лапы, кидаю магистра прямо в руки Страта и, прежде чем лишившийся магической поддержки щит рухнул, я обнял их крыльями, стянув в кучу, и высвободил заклятье телепорта.

Отстранившись от них, я принял свой нормальный облик. Однако на спине осталось ощущение, что оттуда содрали кожу. У-у-у... И какой... гм... святой брат колданул? Ему бы оторвать кое-что и в святые сёстры перевести. С удовольствием вижу, что лицо одного из магов покрылось “чешуёй” от отпечатавшейся на нём кольчуги вампирши. Во всяком случае, я не одинок.
Спасённый мной магистр медленно поднялся. Только сейчас заметил, что он весь покрыт жуткими ранами, судя по краям, оставленными ещё инквизиторским инструментом. Слегка опешив, я наблюдал, как у него медленно срослось разорванное горло. И вообще всё. Кончив восстанавливаться, он безразлично осмотрел нас. Подбежавшая к нему Никта радостно взвизгнула и потёрлась щекой о его бок. Магистр, не глядя, положил руку ей на голову, мягко поглаживая. Даже надменные маги, кажется, боролись с желанием броситься к нему. Обязательно уточню... А пока лишь я да подоспевшие Рээл и Зак застыли, портя своими постными рожами общий праздник. Да ещё никуда не рвалась повисшая на плече Йлла Нээп. Холодные неживые глаза магистра уставились на Рээл.
- Вы не играете честно, уважаемая Рээл. В прошлый раз вы воспользовались помощью знакомого архимага, в нужный момент сплётшего заклятье боли. Сейчас же вы связали клятвами всех моих учеников.
- Такова жизнь. И кому как не мёртвым это знать. Итак, либо вы сейчас идёте с нами, и я отправляю вас на совет Архимагов нашего Ордена, либо вы пытаетесь напасть на меня и губите всех тех, кому мы с таким трудом сохранили жизнь. Или ты уже забыл что это?
Уголки мёртвого рта дёрнулись. И он кивнул на Нээп.
- Помогите ей. И спасите остальных... Тогда я ваш.
- Вот это другой разговор... Лайк!
Упавший с неба грифон застыл, недобро посматривая на магистра.
- Я слушаю?
- Отнеси вот эту воительницу к нам в дом. Никта. Ты знаешь, куда его переместить. Переместить одного! Любое изменение и искажение моего приказа будет предательством.
Несчастная виверна отошла от магистра, внимательно смотря на неё. Что она делает? Если она погибнет... Я почувствовал, что готов к тому, чтобы сбить её с лап, лишь бы ей не пришлось делать этого кошмарного выбора. Появилось странное ощущение, что ещё немного и меня снова покроет пламя. Но прежде чем я успел что-либо сделать, магистр коротко кивнул, и Никта переместила его. Долгую секунду, которая показалось вечностью, ничего не происходило. И тогда я понял, что печать не сработала, и магистр сейчас в совете. Время возобновило свой бег. Быстро слизнув выступившие из глаз слёзы, она взлетела, мощно оттолкнувшись от земли. Чуть было не прыгаю следом, но Рээл остановила меня окриком.
- Shadow... Дай ей побыть немного одной.
- Почему ты поставила её перед выбором?
Рээл спокойно улыбнулась.
- Потом. Хорошо? Лайк! Почему ты не отнёс?
- Не доверяет... То клюв хищный, то беру её не так.
Махнув на него рукой, минотаврица подошла к Йлла. Положив руку на плечо, она легко отодвинула её от Нээп. И осторожно присев рядом, положила обе руки ей на латы, накрыв окровавленный пролом. Несколько секунд она сидела неподвижно, потом я ощутил слабое, но очень точно направленное заклинание, после чего Рээл слабо кивнула Заку. Присев на корточки, он снял с Нээп шлем. С удивлением я увидел молодую минотаврицу. Ясные синие глаза смотрели на меня с лёгкой иронией. Я посмотрел на ноги. Идиот... Надо было сразу обратить внимание. Заметив выражение моей морды, она подмигнула. То, что издали я принял за железные рыцарские башмаки, оказалось раздвоенными копытами, прикрытыми сверху двумя железными пластинами. Да и по имени мог бы догадаться. Интересно а кто вто... Нет... Я так не играю. Кенориха. Я читал про них в книгах...
Она довольно скалила зубы в улыбке, рассматривая нас. Анна с молчаливым любопытством разглядывала наших гостей, а потом, деликатно подойдя к Заку, хлопнула его по плечу. Выйдя из столбняка, он поставил шлем на траву.

Пора домой.

Все куда-то спешили. Поляну то и дело озаряли всё новые вспышки телепортов. Рээл куда-то запропастилась. Да и Лайк, заручившись поддержкой Зака, всё-таки заставил Йлла сесть ему на спину. В результате я остался один с полуживой минотаврицей на руках посреди толпы снующих туда-сюда магов. Дав ей в руки её шлем и меч, взлетаю. Правда, немного сжульничав с левитационным заклятьем, сведя вес минотаврицы до минимума. И хотя Рээл закрыла её рану, она была ещё далека от нормы из-за большой кровопотери.
- Куда ты меня несёшь?
- Скажу, что-нибудь поменяет?
Нээп улыбнулась, подняв голову.
- Остряк... И всё же?
- Скажи... Ты представляешь, что у тебя под латами твориться?
Правильно меня поняв, она посмотрела на начавшие застывать потёки крови из сочленений. Выругавшись, она попыталась дотянуться до пояса.
- Латы на земле снимешь.
- Я не латы. Я новость запить. Отцепи флягу, дружок.
Только сейчас замечаю объёмную металлическую фляжку, прицепленную к внешней стороне бедра. Интересно. Чем конкретно я должен ей флягу отцеплять? Если высвобожу лапу, она обнимет землю и тогда новость запивать придётся как раз мне.
- Откуда я знаю, как себя ведут пьяные минотавры? Ить после кровопотери напиваются быстро и...
- Слушай, ты рясу не примерял?
Чуть не забываю махать крыльями.
- Какую рясу?
- Ну, чтобы в монастырь уйти.
Пробую представить себе выражение лица аббата Кори, если бы я изъявил такое желание.
- Разве что в женский... С визитом...
- Угу... Значит, я в надёжных лапах. К земле не улечу точно, - улыбнулась Нээп.
Флиртует что ли? Или просто манера разговора? Впрочем, может быть и то и то. Женщин вообще не поймёшь. Минотавриц периодически сложнее. Гм... Главное при Рээл не ляпнуть. “Периодически” - может понять в ином смысле.
Вскоре блеснул памятный изгиб речки, за которым начинался памятный пляж. Место глухое. Так что Нээп может привести себя в порядок безбоязненно. И без лишних глаз. Осторожно кладу её на песок, после чего убираю левитационное заклятье. Сила тяжести снова наполнила латы, и она со стоном растянулась на песке. Подойдя к ней, начинаю снимать её латы. К счастью, простые, походного образца. Так что снялись легко. Обошёлся только слегка обломанным когтем. Расслабившись, минотаврица с интересом наблюдает за мной. Когда я закончил с нагрудником и руками, она напомнила:
- Может, теперь флягу дашь?
- А в воде что с тобой будет? Лучше потом согреешься.
Застонав, она снова откинулась на песок. Под доспехами я увидел необходимую кожаную одежду, надетую прямо поверх довольно дорогого камзола или платья. Сейчас уже не разберёшь. Лишь на уцелевших не залитых кровью частях ещё проблёскивает затейливо вышитая позолота. Увидев, что произошло с её одеждой, она коротко скрежетнула зубами.
- Ты случайно не знаешь, что обозначали вот эти знаки? - она прочертила на песке причудливую тайнопись Святого Ордена.
Склонив голову набок, я прочёл:
- Отец Дари. Это было на его балахоне?
Минтаврица сумрачно кивнула.
- Не знаю, чей он там отец, но его дети скоро станут сиротами.
- Пошли мыться, валькирия.
С трудом поднявшись на гудящие задние лапы, захожу в воду, держа её в передних. Потом резко опускаю, с удовольствием услышав вскрик минотаврицы. После чего, пресекая её вялые попытки вырваться и, не слушая возражений, начинаю растирать её тело, давая отойти промокшей от крови ткани. Вода вокруг нас быстро замутилась, став неприятного бордового оттенка. Оторвав от неё последний лоскут прилипшей ткани, начинаю растирать им её тело, очищая шёрстку. Закончив с этим, выхожу на берег, где сажаю на её же нагрудник, после чего протягиваю долгожданную флягу. Благодарно кивнув, Нээп вытащила пробку и запрокинула флягу, выливая её содержимое в рот. Я с интересом следил, как минотаврица глотает вино. Когда фляжка по моим расчётам опорожнилась больше чем наполовину, она заткнула пробку обратно.
- Я думала, ты меня утопить хочешь...
- В чём проблемы? Если того хочет дама...
Нээп поспешно замотала головой. Кошмар. Неужто у неё обо мне на столько плохое мнение?
- Дама не хочет в воду. Дама хочет костёр... Или вообще что-нибудь тёплое.
- Насчёт костра по адресу.
Я зажёг в двух шагах от неё язык пламени, угнездившийся прямо на прибрежном песке. Подумав, сажусь рядом, слегка укрыв её крылом. Я молча вспоминал нашу первую встречу с Никтой... Она была где-то здесь. Примерно на этом самом месте. Интересно, где она сейчас? Я почувствовал, как бьющая Нээп дрожь постепенно уходила, прогоняемая теплом разожжённого мной огня.
- Слушай, а ты не объяснишь, почему вы все в таком восторге от магистра?
- Там длинная история... - она задумчиво поболтала флягой и, убедившись, что в ней ещё много вина, отхлебнула. - Начну с середины. Он ведь не живой... Магистр наш. Но всё равно спас всех от плена. Правда, и плату запросил немалую. Служение.
Она замолчала, глядя на пляшущий огонёк.
- А что же ему от вас понадобилось?
- У него своеобразные понятия о правде. Вот им-то он нас учить и стал.
Она снова отхлебнула. Та-а-ак. Зря я флягу не зарыл. Наклюкается она у меня.
- Пить не учил...
- Пить? Нет... Пить не учил, - она замотала головой. - А вот о тр-р-резвом взгляде на мир... говорил. И вообще много о чём... говорил...
Она снова хлебнула из фляги. В сущности, я не мешал ей. И более не пытался ни о чём расспрашивать. Да и пить я не мешал. В магическом зрении я видел, что заклятье Рээл ещё действует, сводя края разорванных внутренностей и заращивая рубцы. Как минимум такое должно было чесаться. Точнее, ещё как чесалось. В очередной раз, когда я заметил искорку боли, Нээп лишь плотнее присосалась к фляге. Потом, наконец, отняв у нее, пустую фляжку, которую она честно пыталась выжать, как мокрое полотенце я прижал её к себе, не давая показывать, как именно надо орудовать топором и что конкретно она об-б-бязательно сделает с тем инквизитором, что наградил её дыркой в живот. Я поднёс к носу флягу и понюхал, запоминая букет. Возможно, такое понравится и остальным минотаврам тоже.
- Пьянствуем? - на пляж вышел улыбающейся Зак.
- Я только понюхал, - честно заявил я.
Зак злорадно кивнул.
- Она, как вижу, тоже... Понюхала...
- Язва.
Он в шутливом испуге поднял руки.
- Ну что ты! Просто стоило Никте чуть отлучится, и ты уже один в интимной обстановке в обществе голой... да и к тому же пьяной в доску минотаврицы.
- Х-то тут пьян? Я ка-ак стёк... Ой, мама. Стёклушко!
Откинув мою лапу, она поднялась и нетрезвой походкой направилась к остолбеневшему Заку. Я начал плести заклятье. Знаю, что я сейчас веду себя как последняя скотина. Но всё же...
- От миня-я-я... Рази пах... нет... Нет же?
- Ну что вы. Вовсе не пахнет. Просто штормит вас немного.
Пьяная Нээп умилённо посмотрела на него.
- Я ж-ж... и грю! Вет-т-тер будь он... не ладен. Хош, я тебя поцелую?
- Не надо меня целова...
Пляж озарила вспышка открытого мной телепорта, и на песок вышла Рээл.
- Shadow! Так вот ты где... - она остановилась, в немом изумлении наблюдая за Заком, яростно пытающимся прекратить пьяный поцелуй. Наклонившись ко мне, она поинтересовалась: - Ты зачем её напоил?
- Чтобы рана меньше чесалась. Ты не доделала, а я не знал, как поправить.
Вздохнув, она стянула через голову плащ и подошла к Нээп, наконец-то выпустившей Зака.
- Надень.
- Спасибо-о...
Рээл накинула плащ на Нээп и, закутав ее, прижала к себе.
- Отправляйся домой. Там тебя Никта ждёт. И вообще всем замешанным в сегодняшнем деле придётся уходить.
- Куда?
Рээл улыбнулась.
- Домой.
- Отлично.
Оттолкнувшись от песка, я взлетел.

Дом.

Перед тем как приземлиться, виверна выпустила из зубов мешок, тяжело упавший на землю. После чего я, поднявшись на задние лапы, поймал её в полёте. Правда, непривычный к таким нагрузкам хребет тут же жалобно напомнил о себе. Впрочем, я не обратил на это внимание, поскольку держал в лапах тяжело дышащую после полёта виверну. Лизнув её в нос, я внимательно посмотрел в её глаза.
- Ты где была?
- Летала... - она смущённо посмотрела на меня. - Кстати, ты латы Нээп забыл.
Она улыбнулась, изучающе смотря на меня.
- Как ты догадалась, что это я?
- Кто ещё мог понести окровавленную девушку на место нашей первой встречи?
Никта довольно рассмеялась, следя за выражением моей морды.
- Э... Ну...
- Да ещё и напоить в зюзю. - Наверное, у меня стал совсем растерянный вид потому что, лизнув меня в нос, она тепло посмотрела на меня. - Да не волнуйся ты... Мне всё Зак рассказал. Так что всё нормально.
Ну, Зак... Ну, дружочек. Уши ему оборву. Нет... Сначала всё выскажу, а потом уши оборву. Выпустив виверну, снова встаю на все лапы. В деревне уже собрали всех участников сегодняшней вылазки. Как сказала Рээл, нам необходимо было бежать из Lost Town прямо сейчас. Наш успех на площади - ничего не говорит, поскольку там были лишь только начавшие получать необходимую квалификацию адепты Святого Ордена. Будь там настоящие инквизиторы - помогло бы только полномасштабное вмешательство всего Магического Ордена. Впрочем, как раз эти профи уже вызваны в Lost Town на поиск виновников срыва казни. А также на поиски сбежавшего магистра. Так или иначе, оставаться тут было просто опасно. Да и минотавров можно было просто-напросто подставить. Святой Орден и так недобро косился на них из-за их копыт и рогов. Деревня почти пустовала. Сейчас все её жители в большинстве либо пасли скот, либо заготавливали для него корм на зиму. Так или иначе, все виновники сегодняшнего торжества собрались на площади.
Кенориха... Йлла, кажется, щеголяла в лёгкой кожаной одежде, что надевала под латы. Если это что и скрывало - я не заметил. Нахохлившаяся Нээп сидела рядом с ней, всё ещё завернутая в подаренный Рээл плащ. В руках она держала кружку с травяным настоем, сунутую ей не то Фээрдом (у него в таких делах должен быть опыт), не то Лээс. Увидев мешок с латами у меня в зубах, она благодарно кивнула. Лишь Анна, по привычке натянув капюшон на самый нос, задумчиво рассматривала противосолнечный амулет. В это время пришла бодрая Рээл в сопровождении троих магов. Кивнув им, она встала в центр площади.
- Итак... Решайте, кого и куда? К примеру, эта троица попросила отправить их в любой из техногенных миров.
- Меня обратно... В мой мир. К Драконьему Хребту...
Рээл кивнула. И Никта, сев около меня, чуть приобняла меня крылом.
- Хорошо... Никта, тебя вместе с ним?
- Давно не видела гор. Так что с удовольствием.
Я с любопытством посмотрел на неё. Её народ жил на болотистых равнинах... А на Драконьем Хребте редко встречались даже мелкие озёра. Впрочем, поблизости были реки и море... Надеюсь, она к этому привыкнет.
- Отлично. Анна?
- Я из его же мира... Так что можно и к Хребту. По сути, мне всё равно откуда начинать спасать своё племя.
Я с любопытством посмотрел на Анну. Кажется, Истребителям Нежити в скором времени придётся несладко. Впрочем, и нежить сама по себе сильно изменится. Ведь Анна уже довольно долгое время обходилась без человеческой крови.
- Хорошо. Нээп? Йлла?
- Дома нас, наверное, уже давно не ждут, а погулять по иным мирам... Чешуйчатый! Возьмёшь с собой?
Я кивнул. Думаю, им найдётся место. Встав, Йлла и Нээп по очереди обняли Рээл, после чего подошли к нам. То же сделала и Анна, спрятав сначала подаренный Рээл амулет под куртку.

Мир резко изменился. Гм... Даже солнце. Только сейчас заметил, что над Lost Town оно было какое-то белое. Здесь же нормальное рыжее. Йлла сощурилась.
- Мне кажется или цвета немного изменились?
- Если кажется, в Святой Орден идти надо... А цвета и впрямь другие.
Нээп с интересом осматривала сорванный с ближайшего куста листок. Никта тоже крутила головой по сторонам. Лишь я и Анна спокойно щурились, радуясь солнцу нашего мира. Впрочем, опомнившись, кручу головой по сторонам. Так. Если я ничего не перепутал, наши в той стороне. Примерно в минуте лёта.
- Подождите меня здесь немного. Хорошо?
- Идёт... Нам бы самим пока свыкнуться, - за всех ответила Йлла, перебирая незнакомые ей травы.
Оттолкнувшись от земли всеми лапами, взлетаю. Так и есть. Уже виднеется что-то похожее на ангар. Прибавив скорости, подлетаю поближе. Точно... Ангар. Шесть таких, как я пройдут вовнутрь свободно.
- Пап! А ты чего весь чёрный?
- Что?
Я обернулся и увидел троих совсем ещё маленьких дракончиков. Двое совсем мелких драконят и одна совсем маленькая, больше похожая на стрекозу, драконочка. Она, смущённо улыбаясь, смотрела на меня.
- Ты весь чёрный! Почему?
- Позови маму, пожалуйста... Скажи, её брат тут.
Драконочка села на хвост. Она обеспокоено смотрела на меня.
- Папа? - большие чёрные глаза беспокойно поблескивали, тревожно изучая меня.
- Сделай, что я попросил. А заодно и отца приведи.
Вскочив, она маленькой молнией пролетела мимо меня вовнутрь. Двое драконят, неуклюже переваливаясь, поспешили за ней. Я тяжело выпустил воздух через сжатые зубы. Может именно ей я как раз и папа... Вот только как среагирует на моё возвращение Лана? О чём думаю... Как она среагирует на Никту? Впрочем, скорее всего она должна меня понять... Я чуть отошёл от входа, с интересом рассматривая на совесть сделанную запруду на небольшой речке, текущей около комплекса.
- Это ты?
- Привет, Лана.
Улыбнувшись я повернулся, разглядывая Лану и Гала. Оба дракона обеспокоено смотрели на меня.
- Я думал ты погиб, тёзка...
- Нет... Не погиб. И более не тёзка. Зовите меня Shadow.
Я подошёл к ним. Мой двойник явно нервничал, смотря на меня.
- Га... Shadow... Мы не знали, что ты вернёшься, - Лана опустила голову, изучая землю перед лапами. - У тебя родилась дочь... Она считает Гала своим отцом.
- Наверное, вы отличные родители, - я обнял крыльями обоих. - Всё понимаю... Пусть считает меня дядей... И ещё. Я вернулся не один. И им нужна ваша помощь... Хотя бы сначала.
Лана и Гал переглянулись. Потом мой двойник впервые улыбнулся мне.
- Легко! Если хотите, оставайтесь. Они далеко?
- Минута лёту.
Лана с интересом посмотрела на меня. Напряжение спало.
-Тогда мы, пожалуй, с тобой. Как я понимаю, не у всех есть крылья?
- Только у одной.
Она понимающе кивнула. И мы, чуть разойдясь в стороны, одновременно взлетели. Уверенно ориентируясь по деревьям и реке, я летел к месту нашей высадки. Завидев фигурки Никты и остальных, я, чуть подправив курс, направился к ним. Сразу после посадки виверна подошла ко мне. Лизнув в нос, она спросила:
- Ты чего так долго?
- Расспросы, разговоры...
Никта повернула голову, с интересом изучая остальных.
- Кто это?
- Можно сказать... Мой брат и моя сестра... - шепнул я ей в ухо. И уже громче для остальных сказал: - Знакомьтесь, это Лана, а это Эгалитэ...
Дракон откашлялся.
- Можно просто Гал...
- В самом деле, братья, - с улыбкой заметила Никта. - Очень похожи.
Лана кивнула. Драконочка и виверна переглянулись и неожиданно тепло улыбнулись друг другу. На сердце стало тепло. Я дома.

Cвидетельство о публикации 165332 © Дракоша 23.10.07 23:40

Комментарии к произведению 4 (38)

Принимай на лечение Ведьмой Ковв очередного пациента! Собачкой я его транспортировал и вроде даже оживил. Дальше её работа ;)

http://www.litsovet.ru/index.php/material.read?material_id=258507

Во всяком случае над тем, кто он, имеется очень большой повод поржать. Вот оно как всё вышло...

Чуть не забыл. Вы же знакомы с Батаевым Владимиром, я думаю, он вам гораздо лучше объяснит ошибки, если они вообще имеются, мое одно мнение может ничего не значить!

Вообще-то мои имя и фамилия вполне склоняются.

Дело в том, что некоторые авторы здесь под псевдонимами - не хотелось бы их оскорблять, но раз вас наоборот это задело, то можно легко исправить. Что бы сразу отбить следущий вопрос - я не под псевдонимом.

Да нет, меня это вовсе не задело. Просто несколько удивился. Хотя так и подумал, насчёт псевдонима. Но это мои настоящие фамилия и имя. А вообще, псевдонимы тоже склоняются.

Владимир, а вам не кажется, что вообще-то не все истинные фамилии склоняются, а уж про псевдонимы можно не говорить. Я сейчас посмотрел авторов, которые на сайте, так процентов 30% при склонении меняют свои "название" до неузнаваемости.

Можете не отвечать, я просто придираюсь к словам, в данный момент пишу рассказ и пытаюсь хоть как-то отвлечься.

Ну, русские фамилии уж точно склоняются все. Да и другие в большинстве своём тоже.

Не могу припомнить ни одного из виденных на сайте псевдонима, который при склонении менял бы своё "название" до неузнаваемости. Хотя припоминаю несколько несклоняемых - но по ним это сразу видно.

Да....:)

Когда я писал про несклоняемость некоторых фамилий (не только русских, но и вообще славян), то имел в виду что они остаются неизменными. А насчет остального, вам кажется, вероятнее всего вы просто привыкли ко многим, а я здесь не так давно. :) Сейчас, наверное, от вас возникнет вопрос, "а пример"?!

Вопрос про пример возник ещё раньше, просто не стал его задавать. Но раз вы настаиваете, то... А пример?

Александр простите, но придется и вас задеть, если конечно вы Александр?!

Ну так пример: "Линде А".

Кстати, сейчас читаю Фролова "Лещиха", красиво пишет!

И еще, уже Дракоше, если у вас есть претензии к тому, что мы с Владимиром устроили, то можно это и удалить.

А это как раз пример нерусской фамилии - не знаю уж настоящей или псевдонима. И она попросту не склоняется.

Вообще, если я ничего не путаю, не склоняются мужские фамилии заканчивающиеся на гласную букву и женские, заканчивающиеся на согласную.

А происходит это потому, что в русском языке большинство слов, за редким исключением, заканчивающиеся на согласную букву - мужского рода, а заканчивающиеся на гласную - женского или среднего (причём многие слова среднего рода тоже не склоняются). В общем, это просто правила русского языка.

А слова нерусские, в том числе и фамилии, во многих случаях под эти правила не подпадают.

Говоря о псевдонимах я в данном случае имел в виду ники - как, например, Дракоша.

В отношении же псевдонимов-фамилий чаще всего невозможно с первого взгляда определить псевдоним это или настоящая фамилия. К тому же, псевдонимом ведь может быть и реально существующая фамилия.

"Лещиху" Фролова читал. Неплохо, но много опечаток и ошибок, в том числе и стилистических. Но думаю текст просто не вычитан, потому что и произведение ещё не завершено и автор это впоследствии поправит. У Фролова, на мой взгляд, очень хорош рассказ "Неформат". Кстати, Фроловых на сайте несколько, посему уточним, что мы говорим о Фролове В.В.

А Дракоша против нашего диалога возражать по идее не должен - мы ж этим ему пиар делаем, комментарии отражаются в общесайтовой ленте, со ссылкой на произведение. Но вообще можем перенести дальнейший диалог на мою или вашу страницу - но здесь пускай тоже остаётся то что уже написано.

Согласен, не удачный пример. С вами интересно иметь дело! Посмотрю теперь внимательней.

А по поводу места, то тогда лучше остаться здесь на нейтральной территории

Кстати, а почему вы считаете, что я могу объяснить Дракоше насчёт его ошибок лучше, чем это можете сделать вы? Полагаете, что я такой эксперт в этом деле?

Между прочим, может перейдём на "ты"?

На счет Фролова В.В., может он отредактировал, поскольку читаю уже третью главу и ошибок практически не наблюдаю, а по сравнению с нашими текстами, то это просто "чистота русской грамматики".

Недавно видел псевдонимы англ., но написаны на руском языке очень прикольно. Сейчас нашел двух авторов: Аркан, Харрак Остроклык. Ладно первый, попробуй второго просклонять. Харрака, Харраке?

Ну да, так и склоняется: Харрака, Харраку, Харраке, Харраком. Просто само слово странно звучит, а склоняться вполне склоняется, полностью в соответствии с правилами русского языка.

Почему именно ты? Ты же его друг!? Вы находитесь в одном проекте. Да и по прочитанным "рассказам" я все-таки могу судить о тебе! Надо будет как-нибудь и за маленькие произведения взяться, но их обычно только начнешь и тут же закончишь, меня это совсем не радует. У тебя мне не понравилось всего 2 произведения: "Дневник полубогов". А то, как написан "Город на перепутье" дает мне право ссылаться на тебя как на хорошего автора, который понимает, что пишет и как это делается!

И еще на меня повлияли некоторые твои комментарии. У тебя отлично, получается, выкручиваться из различных ситуаций. (Заступился за Электру, теперь думаю как-нибудь ее почитать)..

Я нашел его:)

Ну, а как же "Эр"!!!!!!!!! Получается совсем другое значение!!!!!!!!!!

А я вообще-то считаю "Дневники полубогов" своим главным шедевром. Ты же вроде говорил, что прочитал в них страниц 10? А там первых страниц 5 пролог, который написан довольно скучновато - но такова уж участь большинства прологов, этим грешат даже маститые авторы, Мастера (не местные Литсоветовские, а настоящие), например, Роберт Джордан в его цикле "Колесо Времени" - сквозь прологи буквально продираешься, зато дальше читается просто влёт.

Чем именно тебе "Дневники" не глянулись?

А короткие рассказы можно в каком-то смысле считать показателем мастерства - кратко выразить какую-нибудь идею, чтобы она при этом была полностью раскрыта, сложнее. Не знаю уж, насколько мне это удаётся, но многие считают, что мои рассказы очень хороши.

Вообще же на этом сайте большинство людей предпочитают читать именно короткие произведения. На романах тут известным не станешь. :)

Эр - это женщина. Поэтому подпадает под то же правило - слова/фамилии/ники женского рода, заканчивающиеся на согласную букву, не склоняются.

Ну ё моё:)

А я тут стараюсь, пишу уже 200стр.(хотел написать 1000, но скромность не позволила), придется удалять. Эх:).

По поводу "дневников". Мне они не понравились потому что показались комиксами, все еще забыть не могу: один супермен может одно, другой другое(сразу вспоминается "Игра"). Это как-то....... Вот если бы раскрытие персонажей шло более плавно(например удалить пролог), то возможно и отношение сложилось бы другое.

Такая подача сведений о возможностях героев во-первых облегчает дальнейшее повествование - к тому же не приходится отвлекаться от сюжета на информацию. Во-вторых, это позволяет читателям попробовать предугадывать события, предполагая, что тот или иной герой может сделать в соответствии с его возможностями. В-третьих, сам стиль повествования, его динамика, не предполагает долгих пояснений и отвлечений.

И при таком количестве героев, если о них не рассказать в самом начале, с появлением каждого очередного персонажа читатель будет делать квадратные глаза и восклицать: "А это ещё кто?" Раскрытие персонажей не вышла бы плавной как минимум потому, что они всё время сваливаются как снег на голову.

Хотя это всё меня не оправдывает. Ну, не очень удачно у меня с прологом вышло. Зато дальше это компенсируется.

К тому же, пролог шёл от первого лица, а дальше там от третьего.

Может всё-таки попробуешь дальше почитать, абстрагировавшись от впечатления от пролога?

А в "Игре" ведь как раз информация о способностях героев подаётся по тексту - прямо противоположно тому, что в "Дневниках". Что ж получается, и так плохо, и этак нехорошо?

Игру я прочитал и даже оценил (пролога нет и нет такого занудного повествования об их могуществе вероятнее всего спас малый размер произведения, и при этом я прочел на одном дыхании) В нем основной минус это определенного рода апатия персонажей, не понятно, зачем им все это нужно! Как будто бессмертие всего лишь приз подобие кубка. Где эмоции! У них друзья погибают, собратья по оружию превращаются в кучу мяса!

По поводу Дневников: в том-то и прелесть, когда узнаешь героев по мере их воздействие на окружающую действительность. Если все и так знаешь, то ради чего читать? Я и так знаю, что они выживут! Что круче их мир никого не знал! Мне кажется, что читателю больше интересно, как они смогут выкрутиться из различных ситуаций по сюжету. Вспомним хотя бы их главаря (не помню, как зовут) он вроде был умалишенным на некое время, благодаря карлику (вроде маленький с бороденкой) и что же, вылечился обычным способом - ударом по голове, и отомстил - разрезав на мелкие части. Ну не хватает здесь чего-то. А если бы читатель не знал, что он вообще главный, то заработала бы фантазия: кто же он такой, вроде обычный человек, хоть и отрезает девушкам языки! И что же там дальше? Он вернулся в свое логово где есть киборг(о котором когда-нибудь позже можно рассказать), и там началась схватка объясняющая некоторые их способности. Это был как пример, того чего я еще более менее помню.

Он появился:)))))))))))))))

"б" как же склонять, если мужского рода?

/Я и так знаю, что они выживут!/

А вот тут ты ошибаешься! Выживут далеко не все из них.

А вот бородёнки у Карлика вовсе не планировалось и ничего в тексте про это не написано. Тут у тебя видно сработала ассоциация с гномами.

Ну я уже думал о том, как бы из пролога эту информацию о героях убрать и в тексте об этом рассказать - не придумал. Попробую подумать ещё раз.

Твой "б" только что зарегистрировался - и по-моему это просто кто-то для прикола страницу создал, может просто кто-то мимоходом заглянул или ещё что. Произведений на странице нет, комментариев не писал - так зачем его ник склонять и вообще о нём говорить? И пол его тоже, кстати, неизвестен.

А если "Вит Витакан": это что же Вите Витакану!:)

А может и исправлять не нужно? Тебе что именно не нравится? Оценки красивые, значит читатели все что нужно поняли(ведь не все же льстят!)

/А если "Вит Витакан": это что же Вите Витакану!:)/

А почему ты склоняешь в разных падежах?

И.п. Вит Витакан

Р.п. Вита Витакана

Д.п. Виту Витакану

В.п. Вита Витакана

Т.п. Витом Витаканом

П.п. Вите Витакане

Ну, может, исправлять и не нужно, да и не получится - сейчас ещё раз просмотрел этот самый пролог, подумал и решил, что никак никуда я это не раскидаю. Если только потом как-нибудь озарит меня гениальная идея, а пока пытаться это переправить будет как биться головой об стену.

Но мне не нравится именно затянутость пролога и переизбыток сведений в нём, всё это разом вываливается на читателя. Да и насчёт того, что характеристики героев в прологе выдавать неудачный ход мне не только ты говоришь - ещё то же самое говорил VIS LEGIS.

С другой стороны, роман действительно многим нравится и в таком виде, он даже на двух конкурсах выигрывал.

Просто я планирую его опубликовать (когда наконец как-нибудь доведу объём до требуемого издательствами минимума) и опасаюсь, что редактор прочитав половину пролога выбросит текст в корзину.

В предложном падеже получается Вите, что меняет сам смысл!.!.!(это корона)

Мое мнение как конструктора, главная задача которого сделать все легко и не дорого(надеюсь денежный вопрос тебя не очень интересует). Удали (до чего легко пишется, когда относится к чужим произведениям) часть пролога, кроме где описывается главный (программист, может ошибаюсь и это не в прологе), из-за которого вроде весь этот хаос и начался.

Не, главный из-за которого начался весь хаос - это Хаос. А программист Кибер - рассказчик, от чьего лица ведётся повествование в прологе.

Удалять, конечно, жалко, хотя это не главное. Но без этой информации в прологе дальше некоторые моменты могут быть непонятны, надо эти сведения в другое место вставлять, а никуда их приткнуть не получается. Да и в самом прологе если часть выкинуть будет чувствоваться обрыв.

Надо будет мне об этом ещё поразмыслить и что-то всё-таки попробовать сделать.

Да нет все правильно(пришлось найти произведение) Хаос в начале с помощью Интернета сделал основных мировых лидеров врагами. А для этого нужно уметь хорошо обращать не только пером, но и взломом компов, что бы сбросить нужную информацию нужным людям.

Зачем что-то добавлять, когда и так основа написана, это буде выглядеть как обычное описание персонажей, просто более в длительном периоде, что же касается пролога, то там вероятнее всего его придется полностью менять. А раз хуже уже не будет, то и ...... Остается гораздо подробнее описать самого Хаоса, кто он такой, как он все это сделал, что влекло к подобному и т.д. и т.п.

Кстати, а что сказали ваши друзья по "Миру".

Подумаю, что и как переделать и переделывать ли вообще. Пока не знаю.

/друзья по "Миру"./

Это ты про участников проекта? Ну, отзывы вроде были положительными. А про пролог ничего не говорили.

Кажись хозяин вернулся, если что я у тебя :)

Не уловил - какой хозяин куда вернулся?

Здравствуйте.

Сам сюжет ничего, но написано тяжело... примерно как техническая документация. Вероятнее всего не хватает плавности переходов (действие за действием), вы как гильотина режете, не добавляя к этому никакой романтики!

До свидания.

Спасибо за замечание. Скоро займусь масштабной правкой. И чисто технический, но очень важный для меня вопрос - в последнем цикле та же тенденция?

Если быть с вами честным, то прочитал всего 10 стр., по которым сужу читать дальше или нет, как раз по этому же не поставил оценки. Постараюсь при первой же свободной "минутке" прочесть дальше, если вы под последним циклом имеете ввиду окончание?!

Первые десять страниц писались более года назад. А сама антология это две повести и несколько рассказов. Начинается с повестиДолай. Потом идёт очень мрачная вставка Инферно. И большой юмористической повестью Ученичество Демона это есть правленая часть антологии. К правке первых частей ещё не приступал.

Пролистал до конца.

Как мне кажется ваша основная проблема это разделение разговорной части с самими действиями. Может, следует писать одновременно. Как пример:

/- Не помешала? - спросила вошедшая в закуток минотаврица.

- Ковв?!!!

Минотаврица неожиданно нахмурилась.

- Это оскорбление?

- Нет... Имя...

Неужто я обознался? Или это всё-таки она? Но тогда к чему эти игры? Я удивлённо смотрел на гостью... Она же, ещё хмурясь, смотрела на меня.

- Позволь узнать чьё?

- Одна минотаврица... Ковв. Она направила меня сюда. /

Ни каких эмоций! И это по всему произведению, в результате чего читать довольно-таки скучно. Или вы хотели отделаться: /Неужто я обознался? Или это всё-таки она? Но тогда к чему эти игры? Я удивлённо смотрел на гостью./ Такое чувство, что в принципе ему без разницы кто вошел.

До пустим (сразу хочу отметить вас учить я не собираюсь, у самого не мало проблем) можно было:

- Не помешала?! спросила .. (слегка описать, что бы читатель сам уже сделал вывод будто это Ковв)

Да это же сама

- Ковв?! Сколько же я ее не видел с того раза как.

- Это оскорбление? Вывела минотаврица меня из воспоминаний и присмотревшись я понял., что и в правду вероятно обознался, или же все-таки это она, но тогда зачем все эти игры ведь

- Нет.имя я был в шоке, не может быть такого, что это не Ковв, только если у нее имелась сестра близняшка. Не много действий Я встал и, находясь в каком-то оцепенении, движением руки предложил ей сесть.

- И чье же это имя. Присаживаясь на указанное мной место (опять таки можно слегка описать), спросила она.

До чего же они похожи, очень странно.

- Одна минотаврица .Ковв. было неловко говорить - Она направила меня сюда.

И т.д.

Разборки и т.п можно тоже сделать яркими, что бы дух захватывало, хотелось быть на их месте и биться прикрывая спину.

С наилучшими пожеланиями!